Archives mensuelles : septembre 2012

Parution dans Topoï 17/1 (2011), p. 7-178 du compte rendu de The Cambridge Economic History of the Graeco-Roman World, Cambridge (2007)

Le fascicule 1 du volume 17 de la revue Topoï présente les résultats d’une table-ronde qui s’est tenue à la Maison de l’Archéologie et de l’Ethnologie – René Ginouvès de Nanterre, le 13 février 2010. Elle était consacrée à l’élaboration d’un compte-rendu de l’ouvrage collectif  The Cambridge Economic History of the Greco-Roman World, paru à Cambridge en 2007.

La partie II de ce livre présente en 5 chapitres les aspects économiques marquants des périodes anciennes de la Grèce, et les rapports qui sont alors établis avec le Proche-Orient, jusqu’au 6ème siècle av. n. è. :

Part II Early Mediterranean economies and the Near East, p. 175-329

7. The Aegean Bronze Age, J. Benett ; 8. Early Iron Age Greece, I. Morris ; 9. The Iron Age in the western Mediterranean, M. Dietler ; 10. Archaic Greece, R. Osborne ; 11. The Persian Near East, P. R . Bedford

Ces chapitres ont été analysés et discutés dans trois contributions, précédées d’une mise en perspective générale:

Remarques préliminaires: Fr. Joannès (Paris 1, ArScAn), p. 15-18. Discussion des chapitres 7 et 8: Fr. Rougemont (CNRS, ArScAn), p. 19-27. Discussion des chapitres 7 à 10:  J. Zurbach (ENS Ulm), p. 28-33. Discussion du chapitre 11: L. Graslin (université Nancy 2), p. 34-51. Pour la partie hellénistique de l’histoire mésopotamienne, on y ajoutera (p. 63-66) l’analyse de J. Monerie (Paris 1, ArScAn) à propos du chapitre rédigé par J. R. van der Spek dans l’ouvrage (chapitre 15).

Notes de lecture: Péter Vargyas, From Elephantine to Babylon. Selected Studies of Péter Vargyas on Ancient Near Eastern Economy, Budapest, 2010, par Gauthier Tolini (docteur, Paris 1)

Spécialiste de l’histoire du Proche-Orient ancien, Péter Vargyas était membre du département d’Histoire de l’antiquité de l’université de Pécs (Hongrie). Ses études ont concerné essentiellement l’histoire économique de la Mésopotamie au IIe et Ier millénaire. Il est notamment l’auteur d’une monographie importante consacrée aux prix des produits de base en Babylonie publiée en 2001 (P. Vargyas, A History of Babylonian Prices in the First Millenium BC. 1. Prices of the Basic Commodities, Heidelberger Studien zum alten Orient – Band 10. Heidelberger Orientverlag, 2001). À la suite de son décès prématuré en 2009, ses collègues de l’université ont décidé de publier un recueil d’hommages rassemblant vingt-trois articles publiés entre 1984 et 2005. Ces différents travaux couvrent une large période chronologique, depuis le IIe millénaire (études consacrées aux marchands hittites d’Ugarit), jusqu’à la fin du Ier millénaire (ses recherches ont aussi porté sur la Babylonie hellénistique et parthe). Le cadre géographique impliqué dans ces études dépasse celui annoncé par le titre de l’ouvrage. On y trouve effectivement de nombreuses articles consacrés à l’Égypte et à la Mésopotamie, mais aussi à l’Iran avec une étude concernant le trésor d’argent découvert sur le site de Nush-e Jan situé en Médie. D’autre part, les différentes langues utilisées pour ses articles, à savoir l’anglais, le français et l’allemand, témoignent d’une volonté forte chez P. Vargyas de voir diffuser ses travaux auprès d’un large public. Il n’est pas question pour nous de traiter de l’ensemble des sujets de cet ouvrage, mais de nous concentrer avant tout sur ses principales études portant sur l’économie en Babylonie au Ier millénaire et notamment sur les prix et les réformes monétaires de Darius Ier. Ces deux sujets nous permettront de présenter une partie de la documentation babylonienne utilisée pour étudier l’économie et également d’exposer les réussites et les échecs des méthodes d’analyse et d’interprétation élaborées par P. Vargyas.

Incrédulité, tâtonnement et hypothèses concernant les prix des produits de base en Babylonie

L’étude des prix en Babylonie fait l’objet de trois articles présents dans cet ouvrage: Les prix des denrées alimentaires de première nécessité en Babylonie à l’époque achéménide et hellénistique (p.55-75), L’économie de la Mésopotamie et les tablettes astronomiques (p.76-86) et Astronomische Tagebücher und Preislisten (p.222-232). Ces articles reposent sur l’examen d’une documentation spécifique à savoir les journaux astronomiques dont P. Vargyas souligne ainsi l’importance comme « source de choix non seulement pour les astronomes, mais aussi pour les historiens » (p.77). Dans ces journaux sont consignés les phénomènes célestes et également d’autres signes qui ont semblé importants pour les observateurs, dont l’état du ciel, le prix de différents produits de première nécessité, le niveau des eaux de l’Euphrate et les événements politiques, militaires et locaux marquants. C’est la mention de prix qui offre à l’historien un matériau unique dans l’histoire de l’Antiquité. Ces produits de première nécessité sont exprimés dans l’ordre suivant : l’orge, les dattes, le kasû, le cresson, le sésame et la laine. P. Vargyas explique l’ordre des produits alimentaires en fonction de leur importance, l’orge et les dattes étant ainsi à la base de la nourriture. Le kasû (dont l’identification reste débattue) jouait, quant à lui, un rôle important dans la fabrication de la bière. Enfin, le cresson permettait une alimentation plus variée. On trouve ensuite l’huile de sésame qui n’était pas seulement utilisée dans la cuisine, mais aussi pour les soins du corps et l’éclairage. Enfin, en dernière position, se trouve la laine la matière première principale de l’habillement. Les tablettes expriment toujours le volume de produits que l’on peut acheter pour 1 sicle d’argent (soit 8, 4 g.). P. Vargyas reconnaît que cette façon de présenter les choses peut nous surprendre et même être « gênante » (p. 58) de prime abord puisque plus la quantité de produits est élevée, plus le prix est bas et au contraire plus la quantité de produits est basse, plus le prix est élevé. Face à ces données, P. Vargyas exprime d’abord sa perplexité : « Quand j’ai classé ces prix pour la première fois par an et par mois, j’ai trouvé un désordre dont je n’ai su que faire » (p.78). La très grande fluctuation des prix lui semblait alors « irrationnelle » (p.80). L’auteur reconstitue ainsi le mouvement général du prix des dattes dont la récolte se situe au cours du mois d’arahsamnu de l’année babylonienne (octobre-novembre) : les prix chutent pendant l’hiver, puis augmentent continuellement de début mars à la fin mai, puis rechutent parfois brutalement avant d’augmenter à nouveau de la fin de juillet à septembre (p. 62). Pour illustrer l’importance de la chute des prix au mois de mai, P. Vargyas prend l’exemple de l’année 258 où l’on pouvait acheter 52, 5 litres de dattes pour 1 sicle d’argent d’avril à début mai et 124 litres entre mai et juin. À partir de cet exemple, il constate que le prix des dattes a chuté de près de 100 % en un mois. Pour l’auteur ce double mouvement de chute et de hausse des prix, surtout lors des mois de mai-juin, ne semble pas « naturel » (p. 62). On s’attend en effet à ce que le prix reste stable après la récolte puis augmente en fonction de la diminution des stocks disponibles jusqu’à la prochaine récolte qui a lieu en octobre-novembre. P. Vargyas a alors l’idée de mettre en relation les prix des différents produits pour voir si leurs évolutions respectives ne seraient pas liées. Il conclut ainsi : « Les prix babyloniens étaient en fluctuation permanente, et, en dehors des effets saisonniers, les changements de prix étaient influencés par le mouvement des prix des différents articles de base les uns par rapport aux autres » (p.78). L’auteur explique ainsi les différentes fluctuations du prix des dattes. La baisse constatée en mai s’explique par la chute de la demande qui s’est reportée sur l’orge dont le prix est alors au plus bas (nous sommes juste après la récolte). Puis l’augmentation du prix de l’orge entraîne à nouveau le déplacement de la demande sur les dattes en été dont le prix augmente alors. Au printemps, le manque de céréales entraîne un nouveau report de la demande sur les dattes, ce qui en fait monter le prix. Pour illustrer la théorie de P. Vargyas sur le transfert de demande entre l’orge et les dattes, R. Van der Spek s’appuie sur un passage de Diodore qui évoque ainsi la marche d’Eumène de Cardia en direction de l’Élam en 317 : « Celui-ci cependant ayant traversé le Tigre et se trouvant dans la Susiane, partagea son armée en trois corps pour la facilité des vivres et malgré cette précaution, il rencontra une grande disette d’orge. Il fut réduit à distribuer à ses soldats du riz, du sésame, des dattes et de pareilles espèces de fruits qui abondent en ces terres » (Diodore XIX, 13.6). Ce départ en Élam a eu lieu à partir du mois d’octobre, soit au moment de la récolte de dattes (R. Van der Spek, « The effect of war on the prices of barley and agricultural land in Hellenistic Babylonia » in : J. Andreau, P. Briant, R. Descat, (éd.), Économie antique. La guerre dans les économies antiques, Entretiens d’archéologie et d’histoire 5, Saint-Bertrand-de-Comminges, 2000 : 296). Fort de ce constat, P. Vargyas peut alors appliquer son modèle aux autres prix. Il prend pour cela l’exemple de la laine. Il constate que le prix de la laine est relativement stable, entre 2 et 1,5 kg pour 1 sicle d’argent suivant les années. Les prix des denrées alimentaires de l’an 274 témoignent d’une famine en Babylonie, pourtant on constate que prix de la laine est alors exceptionnellement bas : 2, 5 kg pour un sicle. L’auteur explique ce fait par les rapports entre l’offre et la demande : le prix élevé de l’orge et des dattes absorbait le pouvoir d’achat, la demande de laine était donc faible et son prix baissait.

Pour P. Vargyas, ces changements de prix donnent ainsi l’image d’une économie orientée vers le marché. Ces changements étaient déterminés par deux facteurs : les changements de l’offre liés aux cycles de production agricole et les décalages périodiques de la demande se rabattant sur les dattes ou sur l’orge. D’après ses observations, les prix changeaient constamment en fonction de la loi de l’offre et de la demande et les pouvoirs centraux n’intervenaient pas dans la régulation des prix, les reports de la demande corrigeaient ainsi les hausses de prix (p. 71 et p.82-83). Ainsi, les articles rassemblés dans From Elephantine to Babylon constituent une très bonne introduction à la monographie que P. Vargyas rédigea sur ce sujet et qui parut en anglais en 2001 sous le titre A History of Babylonian Prices in the First Millenium BC.

Si l’hypothèse de P. Vargyas concernant les fluctuations saisonnières des prix représente une avancée décisive, en revanche, certains points de son travail furent l’objet de discussions. Un des plus controversés est l’utilisation du terme de « prix ». Nous avons vu que ce que Vargyas appelait « prix » (price, Preise) était en fait la quantité de biens achetée pour 1 sicle d’argent. Les tablettes astronomiques utilisent le terme de mahīru que R. Van der Spek propose de traduire par « valeur d’échange », beaucoup plus proche de la réalité. Pour Van der Spek cette confusion entre « valeur d’échange » et « prix » a conduit Vargyas à commettre de nombreuses erreurs d’interprétation. Par exemple, les tablettes astronomiques montrent que la quantité d’orge que l’on pouvait acheter avec 1 sicle d’argent a diminué de 360 litres à 120 litres au cours de l’été de l’année 566/565. Pour Vargyas, le « prix » de l’orge a augmenté de 67 % car la quantité achetée pour 1 sicle a diminué de 67 % (A History of Babylonian Prices in the First Millenium BC, p.109, fig. 29). Cependant, la méthode de Vargyas ne permet pas de connaître le prix réel de l’orge. Pour cela, Van der Spek calcule la valeur de 1 000 litres d’orge et conclut, quant à lui, à une augmentation de 200 % du prix de l’orge (R. van der Spek & C. Mandemakers, « Sense and Nonsense in the Statistical Approach of Babylonian prices », BiOr 60, 2003, p.521-537). Malgré cette imprécision terminologique, la méthode empirique et déductive que P. Vargyas a appliquée à des faits bruts a permis d’obtenir des résultats fructueux qui ont permis de faire avancer la recherche.

À la recherche du sicle de Darius Ier ou l’impasse méthodologique

 À travers plusieurs de ses articles, P. Vargyas a également contribué à l’étude de la réforme tributaire de Darius Ier : « Kaspu ginnu and the Monetary Reform of Darius I » (p. 102-120) et « Darius I and the Daric Reconsidered » (p. 130-140). D’après Hérodote, le Grand Roi aurait réorganisé l’Empire perse en vingt satrapies et aurait fixé pour chacune d’entre elles un tribut annuel à verser en or ou en argent (III, 89-94). Il y a aujourd’hui un consensus historique pour attribuer à Darius Ier la frappe des premières monnaies royales achéménides : la monnaie d’argent (sicle) et la monnaie d’or (darique). Elles représentent toutes deux le roi en archer. La date des premières frappes n’est pas connue avec précision. On dispose néanmoins d’un repère chronologique, il s’agit de l’empreinte d’une monnaie royale scellant une tablette de Persépolis daté de l’an 22 de Darius (500/499). Pour Pierre Briant, le monnayage royal aurait débuté vers 512, au moment où le Grand Roi s’est assuré le contrôle strict de l’Asie Mineure (P. Briant, Histoire de l’Empire perse, Paris, 1996 : 420-421). En effet, les premières monnaies royales perses ont d’abord été frappées exclusivement à Sardes. Elles ont circulé de manière préférentielle en Asie Mineure. Cependant, on constate que le sicle ne s’est pas imposé comme monnaie unique, puisque les cités grecques de la côte ont continué de frapper leurs propres monnaies.

Qu’en est-il de la circulation des monnaies de Darius en Babylonie ? Précisons qu’aucun texte ne fait référence de manière explicite ni aux dariques ni aux sicles de Darius. De même, on a très peu de traces archéologiques de ces monnaies. On en trouve quelques-unes entières ou découpées dans le Trésor d’argent de Babylone daté de l’époque perse (cf. J. Reade, « A Hoard of Silver currency from Achaemenid Babylon », Iran 24, p. 79-89). Ainsi, en Babylonie, avant l’époque séleucide, on ne trouve aucune attestation de paiement au moyen de pièces de monnaie dans la vie quotidienne, l’argent est toujours pesé. Malgré l’absence de preuves textuelles de l’utilisation des monnaies perses, P. Vargyas affirme qu’il n’y a pas de raison de penser que les Babyloniens n’aient pas eu accès aux sicles de Darius : « This is not by chance, since no mentions of the coins of Darius are thought to exist in the cuneiform records. This is understandable for the darics but highly improbable for the sigloi, as we have no reason to think that people in Babylonia lacked access to these coins » (p.107). L’auteur raisonne ici par induction et entreprend de rechercher les sicles de Darius dans la documentation cunéiforme du VIe siècle composé de milliers de textes issus d’archives privées des grandes familles de notables et des archives administratifs des temples dont l’Eanna d’Uruk et l’Ebabbar de Sippar. Pour ce faire, Vargyas s’intéresse aux nombreux adjectifs qualifiant la monnaie en Babylonie et constate l’apparition de l’expression « kaspu ginnu » au cours du règne de Cyrus et l’augmentation de son utilisation lors du règne de Darius Ier. L’auteur conclut que cette augmentation lors de ce dernier règne ne peut pas être accidentelle (p.108). Avant de proposer sa propre interprétation du kaspu ginnu, Vargyas rappelle la définition vague qu’en donne le Chicago Assyrian Dictionary (CAD) : l’ « argent porteur d’une marque ginnu » (CAD G, p.79b). Puis, il présente les interprétations opposées que M. Powell (« A Contribution to the History of Money in Mesopotamia Prior to the Invention of Coinage », in B. Hruška and G. Komoróczy (éd.), Festschrift Lubor Matouš, Eötvös Loránd Tudományegyetem, Ókori Történeti Tanszekek, Budapest, 1978, p. 211–243) et F. Joannès (« Métaux précieux et moyens de paiement en Babylonie achéménide et hellénistique », Transeuphratène 8, p. 137-144) ont données de cette expression. Les deux auteurs interprètent différemment les lettres GC 2, 101 et CT 22, 40. Dans la première, deux hauts administrateurs du temple de l’Eanna avertissent ainsi des orfèvres : « Si c’est de l’argent ša ginni que vous avez fondu, alors vous subirez le châtiment du roi » (GC 2, 101 : 8). Dans la deuxième, un administrateur de l’Ebabbar de Sippar prévient un orfèvre : « Telle est l’instruction royale : ‘On ne doit pas donner de l’argent ša ginni’’. Tu ne dois donc recevoir que de l’argent parfaitement raffiné » (CT 22, 40 : 11). Pour M. Powell, le kaspu ginnu est de l’argent qui porte l’empreinte du roi. Au contraire, pour F. Joannès, suivant le CAD G 80a, la marque-ginnu signifierait que l’argent n’est pas destiné à un usage d’orfèvrerie en raison de sa qualité imparfaitement pure, mais qu’il pouvait être utilisé dans le cadre d’échanges commerciaux car son degré de pureté restait suffisant ; en effet, de nombreux textes précisent que le degré de pureté de l’argent ša ginnu est de 87, 5%. La présence d’une marque (ginnu) sur l’argent ne serait qu’une indication de qualité et n’implique pas une émission prise en charge par une autorité monétaire. F. Joannès propose alors de traduire ginnu par poinçon. L’argent poinçonné serait alors affecté d’une pureté reconnue, car quantifiée. Vargyas se range du côté de l’opinion de Powell et conclut que Cyrus le Grand a introduit de l’argent estampillé en Babylonie protégé par un édit royal. Son utilisation et sa diffusion ont été limitées au cours des premiers rois perses, Cyrus et Cambyse, comme le prouvent les quatre références dont Vargyas disposait (p. 116). Puis durant le règne de Darius, l’argent ša ginnu s’est répandu comme l’attestent les 135 références rassemblées (p. 116-120). Vargyas propose d’affiner la chronologie de la diffusion de cet argent estampillé. Au début du règne de Darius Ier jusqu’en 517, l’argent ša ginnu est surtout utilisé pour des prêts ou pour des opérations commerciales impliquant des quantités d’argent importantes. L’argent estampillé a pénétré tous les secteurs économiques : location de maison, achat de terres, d’animaux, d’huile, paiement des salaires, etc. Des transactions impliquant de petites quantités sont payées en argent estampillé. En se basant sur cette chronologie, P. Vargyas propose d’identifier cet argent estampillé d’un poids régulier avec le sicle créé par Darius : « If we ask after this survey what this stamped silver of regular weight introduced by Darius could be, it is hard to escape the conclusion that they be identified with the sigloi » (p. 111). Puis l’auteur s’efforce de répondre lui-même à deux objections que cette identification pourrait soulever. Premièrement, on peut se demander pourquoi les textes ne précisent jamais l’autorité qui a apposé cette marque-ginnu à la différence des monnaies séleucides qui indiquent par exemple « statère d’Antiochos ». Cette absence de référence à une autorité précise est relevée dans le CAD : « the word ginnu must refer to a mark actually stamped on the metal. This mark evidently was not applied by an authority, because if it had been, this authority would have been mentioned in our texts » (CAD G, 80a). Pourquoi dans le cas du kaspu ginnu ne pas préciser le nom du roi perse qui figurerait sur cette pièce de monnaie ? Vargyas remarque que les pièces achéménides ne comportent pas le nom du roi et ont des motifs très limités, il était donc impossible pour les habitants d’identifier le roi représenté. Deuxièmement, on constate (d’après les données disponibles lors de la rédaction des différentes études de Vargyas sur ce sujet) des références aux kaspu ša ginnu au cours du règne de Cyrus. Cet argent ne peut donc pas correspondre au sicle introduit par Darius. Pour Vargyas, les pièces estampillées sous le règne du fondateur de l’Empire perse feraient en fait référence à des Créséides (p.112).

En conclusion, pour Vargyas l’analyse du monnayage de Darius que les historiens datent de 512 doit être reprise car on trouve une mention de kaspu ša ginnu sous le règne de Nabuchodonosor IV qui se déclara roi en Babylonie en 521. À ce moment, Darius Ier aurait entrepris une réforme monétaire importante en faisant frapper une monnaie à son effigie pour faire circuler l’image royale et affirmer ainsi son pouvoir sur les provinces reconquises. Pour P. Vargyas, la même expression de kaspu ša ginnu désignerait donc deux pièces de monnaies différentes : des Créséides sous le règne de Cyrus (539-530) et des sicles de Darius à partir du règne de Nabuchodonosor IV (521).

Avoir avoir été formulée l’hypothèse de P. Vargyas a suscité de nombreuses réserves. Elle a été fortement contredite par M. Jursa dans son ouvrage consacré à l’économie de la Babylonie : Aspects of the Economic History of Babylonia in the First Millenium BC., AOAT 377, Münster, 2011, p.480-490. L’auteur rappelle que le contexte archéologique montre que le sicle perse n’a pas pénétré en Babylonie. Il fait également remarquer que la qualité du sicle de Darius (entre 96 et 98 %) est supérieur à celle du kaspu ša ginni (qui est toujours de 87, 5% comme le précise les textes). Il ajoute que la chronologie proposée par Vargyas est incomplète, les premières attestations du kaspu ša ginni remontent à Nabonide et s’arrêtent au début du règne de Xerxès. M. Jursa ouvre alors une nouvelle piste de recherche : la répartition chronologique des références montre que nous sommes face à une pratique visant à garantir la qualité de l’argent introduite par la royauté néo-babylonienne et poursuivie par les rois perses. Celle-ci a peut-être été encouragée par Darius. Cet argent garanti (par un poinçon, une estampe, ou bien une effigie) était semble-t-il validé par les temples et destiné en priorité au trésor royal. Dès lors, la profonde restructuration administrative décidée par Xerxès en 484 après les révoltes en Babylonie soutenues par les temples pourrait expliquer la disparition de cet argent dont la qualité était garantie.

* * *

Les deux études menées par Vargyas concernant les prix à partir des journaux astronomiques et les sicles de Darius à partir des textes privés et administratifs ont débouché sur de réelles avancées historiques pour la première et sur un échec pour la deuxième. Cette différence dans les résultats obtenus s’explique par les méthodes suivies. Nous avons vu que dans le cadre de l’étude des prix, l’auteur était parti des données brutes des textes qu’il a ordonnées sans savoir ce qu’il allait y trouver, il confessait même n’y rien avoir compris pendant longtemps. Les articles présents dans From Babylon to Elephantine nous permettent de suivre la manière dont P. Vargyas a construit son raisonnement historique avec ses tâtonnements, ses doutes et ses hypothèses. Les résultats de cette méthode empirique et déductive se sont révélés concluants. Dans le cas du sicle de Darius, P. Vargyas a changé de méthode d’analyse. Il est parti d’un postulat de base à savoir que le sicle de Darius s’était forcément répandu en Babylonie (« we have no reason to think that people in Babylonia lacked access to these coins », p.107). Ce raisonnement par induction l’a conduit à sur-interpréter les références qu’il avait rassemblées.

Notes de lecture: Robert Rollinger & Christopher Ulf (eds.), Commerce and Monetary Systems in the Ancient World. Means of Transmission and Cultural Interaction. Proceedings of the Fifth Annual Symposium of the Assyrian and Babylonian Intellectual Heritage Project. Held in Innsbruck, Austria, October 3rd-8th, 2002, Melammu Symposia 5, Stuttgart, 2004, par Anne-Renée Castex (doctorante, Paris 1)

Ce colloque, qui s’inscrit dans le cadre du projet «Melammu : the Assyrian and Babylonian Intellectual Heritage in East and West», avait pour objectif d’étudier le commerce et les systèmes monétaires sous l’angle des contacts culturels entre Orient et Occident, dans une période vaste de plus de 3.000 ans, du troisième millénaire avant notre ère jusqu’à l’époque islamique. Mais face à la difficulté de lier commerce et transferts culturels, la plupart des contributeurs ont traité l’un ou l’autre aspect séparément. Du point de vue de l’histoire économique, les débats ont porté principalement sur deux aspects méthodologiques : l’application des théories économiques en histoire ancienne et l’utilisation des modèles à des fins heuristiques. Malgré une volonté évidente de ne pas tomber dans une polémique stérilisante bien que légitime, à l’instar de la querelle entre modernistes et primitivistes concernant la nature de l’économie ancienne, il apparaît que ces questions d’approches méthodologiques sont loins d’être tranchées. Et ce n’est pas le moindre mérite de ce colloque que d’aborder ces problèmes dans une optique pluridisciplinaire, nécessaire afin d’entamer une réflexion épistémologique commune, contribuant de ce fait au décloisonnement des études sur l’économie ancienne.

*          *          *

Le “Melammu Project”

Ce colloque s’inscrit dans le cadre d‘un projet de recherche international lancé en 1998 intitulé «Melammu : the Assyrian and Babylonian Intellectual Heritage in East and West», dont le but est d’étudier la diffusion et la transformation de la culture mésopotamienne dans le monde ancien au sens large :  depuis le IIe millénaire jusqu’à l’époque islamique.

Le nom du projet, «Melammu», a été choisi à dessein pour illustrer l‘impact de la culture mésopotamienne sur le monde environnant et les cultures postérieures. Ce mot akkadien emprunté au sumérien (me.lám) désigne l’éclat qui entoure les divinités (1). Il fournit un exemple de transfert et de continuité culturelle sur près de 4.500 ans (2600 jusqu’à nos jours), depuis l’aura des dieux, démons et rois mésopotamiens jusqu’aux halos des saints et des anges byzantins et aux auréoles chrétiennes.

Dans le cadre de ce projet, des colloques sont organisés annuellement avec un thème spécifique, qui s’inscrit dans les orientations générales. Leur objectif premier est de promouvoir une recherche pluridisciplinaire en fournissant une tribune et un forum où peuvent être étudiés de manière systématique les processus de continuité culturelle (transferts, diffusion) dans le monde ancien. Cependant, il semble que le projet marque le pas depuis 2002, probablement pour des raisons financières. En effet, le dernier colloque, qui s’est tenu en 2008, quatre ans après le précédent, n’a toujours pas été publié.

À ce jour, six colloques ont eu lieu, entre 1998 et 2008, portant majoritairement sur des thèmes d’histoire culturelle : l’héritage de l’empire assyrien [1998](2), la mythologie [1999] (3), les idéologies [2000] (4), l’historiographie des études proche-orientales [2001] (5), le commerce et les systèmes monétaires [2002], et enfin la globalisation au premier millénaire [2008, à paraître]. Le colloque de 2002 est donc le seul pour lequel un thème explicitement économique a été choisi.

Le commerce comme vecteur d’échange culturel : un objet d’étude impossible?

 Dans le cadre du projet “Melammu” et à la lecture de l’introduction, il apparaît que l’objectif de ce colloque était d’étudier le commerce et les systèmes monétaires en tant que moyens de transmission et d’interaction culturelle car «les impératifs économiques sont des ressorts de l’activité humaine et la force motrice des rencontres trans-culturelles» (6). Le projet sous-jacent était plus précisément d’étudier les contacts Est-Ouest en évitant le double écueil de l’orientalisme (7) et de l’eurocentrisme (8), dans l’idée que «les énormes changements qui ont eu lieu dans les différentes zones de Grèce dans le premier tiers du premier millénaire avant J.-C. restent incompréhensibles sans le contexte plus large de l’histoire orientale» (9). On constate donc que, dans la lignée d’un M. Rostovtzeff, l’histoire du commerce est conçue ici avant tout comme une réflexion sur les rapports entre Orient et Occident plutôt que comme une véritable histoire économique et sociale. Dans cette perspective, l’accent était donc mis sur les agents du commerce international comme vecteurs des relations interculturelles ainsi que sur les zones d’interface comme la côte levantine et Chypre.

Sur trente-huit communications, vingt-neuf ont été retenues pour publication. La majorité des contributions concerne le premier millénaire. Les actes ont gardé pour structure les différentes sessions du colloque et sont divisés en huit parties : les théories économiques (I), la Mésopotamie au troisième millénaire (II), Mésopotamie et Levant dans la première moitié du premier millénaire  (III), Grèce archaïque (IV), les théories économiques appliquées à l’Antiquité classique (V), Levant, Egypte et monde égéen dans la première moitié du premier millénaire (VI), Grèce et Achéménides, Parthes, Sassanides et Rome (VII), aspects particuliers (VIII).

À la lecture, force est de constater  que le contenu de l’ouvrage est fort différent de ce que son titre laisserait penser. Car le projet annoncé se révèle en grande partie irréalisable. Si l‘étude des sociétés multiculturelles assyriennes, babyloniennes et perses ou celle du commerce phénicien paraît en effet pleine de promesses, les sources directes manquent, comme l’explique Muhammad Dandamayev, dans sa communication sur les minorités ethniques en Babylonie au premier millénaire: «nos informations sur les contacts culturels entre groupes de différentes nations en Mésopotamie sont extrêmement maigres» (10). Pour l’empire perse, Josef Wiesehöfer remarque que si l’intégration politique à cette échelle favorise les échanges, il n’a que peu de données pour le confirmer (11). Après avoir passé en revue la documentation et listé quelques exemples classiques de transferts culturels entre Perses et Grecs, il est en mesure de conclure que commerce et transferts culturels il y a eu, mais sans pouvoir relier les deux. Dans sa contribution sur la Babylonie au Ier millénaire (12), Michael Jursa dispose de suffisamment de données pour prouver l’existence d‘un commerce babylonien avec la Méditerranée, mais ne peut le reconstruire en détail. Le reste de son article porte donc uniquement sur les traits de l’économie babylonienne. Pour l’empire assyrien, Karen Radner fait face à la même difficulté (13). Enfin, concernant les Phéniciens, les sources, essentiellement externes, à savoir grecques et bibliques documentent la vision que ceux-ci avaient des Phéniciens et la réalité de l’ampleur de leur commerce, mais sans pouvoir aller beaucoup plus loin. Ingomar Weiler, qui a comparé l’esclavage dans Homère et la documentation proche-orientale, s’est quant à lui retrouvé confronté à une difficulté d’ordre méthodologique : comparer des sources littéraires du côté grec, juridiques et administratives pour le Proche-Orient et l’Egypte (14).

De fait, face à ces difficultés, la plupart des auteurs ont donc traité séparément le thème ou le sous-thème du colloque : les échanges culturels d’une part, le commerce d’autre part. Seule une minorité de contributions a réussi à lier les deux. C’est par exemple le cas de Kurt Raaflaub, qui s’est intéressé au rôle joué par l’élite grecque de l’époque archaïque dans les interactions avec le Proche-Orient et l’Egypte (15), et d’Andrea Gariboldi, qui a tenté d’appréhender les traits de la royauté parthe par la comparaison des titres des monnaies séleucides et parthes (16).

Finalement, concernant l’économie du Proche-Orient ancien, on peut retenir environ la moitié des contributions du colloque, dont l’apport sera synthétisé suivant deux axes problématisés. Le premier concerne la méthode à adopter pour l’histoire économique, l’application des théories économiques à l’étude de l’Antiquité en général, et du Proche-Orient en particulier, et notamment la question de l’actualité de la vieille controverse entre primitivistes et modernistes.  Le deuxième aspect concerne la pertinence de l’application des modèles comme outils heuristiques pour l’étude de l’économie ancienne, et les modalités de leur utilisation.

L’histoire économique : une méthodologie à construire, une terminologie à clarifier

 Dans sa communication sur les théories économiques et le Proche-Orient ancien (17), Marc Van de Mieroop affirme qu‘«aucune vraie histoire économique du Proche-Orient ancien n’a jamais été écrite.»  (p. 54). La raison principale en serait la méthodologie des historiens, qui, trop souvent, ne précisent pas quelle est le fondement théorique de leurs analyses, c’est-à-dire à quel courant de pensée économique ils se rattachent. Il en résulte une imprécision de la terminologie, qui est pointée du doigt par plusieurs auteurs.

C’est le cas par exemple de Piotr Steinkeller dans sa communication sur la définition de l’activité économique privée en Babylonie au IIIe millénaire (18). Il bute en effet sur l’expression de «secteur privé» appliquée à l’économie non étatique. Pour lui en effet, ce terme n’est pas neutre puisqu’il suppose qu’on considère que «l’économie en question représentait une entité complètement indépendante, […] physiquement séparée […] de l’économie étatique.» (p. 92) alors qu’il pense à l’inverse que «l’activité économique privée […] était l’autre face de l’économie d’Etat» (p. 92). Pour illustrer ce rapport, il utilise la métaphore de la double hélice de l’ADN (p. 93), et celle des deux faces d’une même pièce de monnaie. Il conclut donc que  la séparation entre «privé» et «public» n‘étant pas pertinente pour analyser l’économie et la société babylonienne à l’époque d’Ur III, il faudrait abandonner cette terminologie, à moins, dit-il, qu’il soit bien clair pour tout le monde que le terme «privé» «signifie quelque chose de fondamentalement différent» (p. 93) dans ce contexte. Concernant l’économie babylonienne au premier millénaire, Michael Jursa distingue pour sa part entre «secteur privé» et «institutions» (palais, temple), tout en précisant également que les deux systèmes se complètent.

Autre dénomination qui pose problème à Steinkeller : celle de «ration», utilisée pour désigner les attributions d’orge aux dépendants de l’Etat. D’après lui en effet, puisque les quantités distribuées excédaient les possibilités de consommation des allocataires, le reste pouvait être utilisé comme moyen d’échange afin d’obtenir d’autres produits. Il serait alors plus judicieux de parler de «salaire» (p. 96).

Enfin, le terme le plus problématique, et qui suscite le plus de controverses jusqu’à ce jour, est celui de «marché» car il a pour corollaire la question de l’existence de l’économie de marché dans l’Antiquité. Comme le remarque Marc Van de Mieroop, cette situation résulte en grande partie des «différentes significations données au terme de ‘marché’» (p. 61). En effet, sous la plume des historiens, celui-ci désigne tour à tour l’endroit où l’échange a lieu, l’échange lui-même, ou le mode de fixation des prix par le système de l’offre et de la demande. Il note également que pour le Proche-Orient ancien, «les débats ressemblent souvent à de nouvelles déclarations d’opinions déjà exprimées, et n’ont pas conduit à un échange d’idées fructueux.» (p. 60).

Ces problèmes de terminologie et la question de l’existence d’une économie de marché dans l’Antiquité renvoient en effet au débat sur la nature de l’économie antique qui a opposé modernistes et primitivistes depuis la fin du dix-neuvième siècle et la fameuse querelle Bücher-Meyer (19). Pour les modernistes, les principes qui gèrent l’économie moderne peuvent se retrouver dans l’économie antique. Il n’y a pas de différence de nature mais de degré. Ils n’hésitent donc pas à appliquer une terminologie «moderne» à l’Antiquité. À l’inverse pour les primitivistes, il y a fondamentalement une différence de nature entre les sociétés anciennes et modernes. Il n’est donc pas possible de leur appliquer les mêmes concepts économiques et la même terminologie. Cela aboutit en général au développement d’une conception évolutionniste de l’histoire, soit le passage par un certain nombre de stades d’évolution. C’est par exemple le cas avec le concept de «port de commerce», développé par Karl Polanyi pour désigner l’institution économique qui gérait les échanges internationaux avant l’établissement du marché à l’époque moderne (20).

Comme le remarque Jursa, l’introduction de la controverse entre primitivistes et modernistes en assyriologie est relativement jeune. Elle est aussi moins sanglante qu’elle a pu l’être dans les études classiques et les points de vue semblent moins tranchés. Il est possible néanmoins de discerner quelques tendances. Vu la terminologie qu’il emploie et les analyses qu’il développe, Jursa lui-même semble plutôt se ranger dans le camp des modernistes. C’est d’ailleurs le cas d’une majorité d’assyriologues, bien qu’ils ne le précisent que rarement, comme le note avec raison Van de Mieroop: il constate en effet que l’idée selon laquelle «les outils de l’analyse économique moderne peuvent être utilisés pour étudier les données anciennes […] sous-tend nombre de travaux analytiques sur les données économiques» dans les études proche-orientales (p. 57). Cependant, Jursa admet volontiers que les documents babyloniens du premier millénaire peuvent aussi bien soutenir une vision moderniste que fournir des arguments aux primitivistes.

C’est loin d’être le cas de Morris Silver, économiste de formation, quant à lui résolument moderniste. Sa contribution est en effet un véritable plaidoyer moderniste, comme l’indique son titre «Modern Ancients» (21). Moses Finley avait tort de penser que les principes de l’économie néo-classique ne peuvent s’appliquer à l’Antiquité, Proche-Orient compris, affirme-t-il. Et ce n’est pas parce que les Anciens n’ont pas formulé de théories économiques abstraites, qu’ils ne se conformaient pas à des «lois économiques» (22). Il prend l’exemple des textes astronomiques babyloniens qui démontrent pour lui que le prix du grain variait en fonction de l’offre et de la demande (23).

Il critique également les primitivistes polanyiens qui tentent de délégitimer le travail des économistes «professionnels» en affirmant que les sources leur sont inaccessibles car insuffisamment transcrites et traduites (p. 82) et défend la spécificité de l’approche économique des sources anciennes et la méthode des économistes en général. Sa défense se transforme en attaque, lorsqu’il dénonce à l’inverse les idées fausses et les erreurs d’analyse commises par les historiens quand ils traitent des phénomènes économiques. Pour lui, leurs analyses sont souvent simplistes et «économiquement naïves» (p. 77), comme quand G. van Driel critique le comportement des accapareurs qui aggraverait la pénurie de grains (24). Pour Morris Silver, «c’est mécomprendre […] le rôle crucial joué par la spéculation dans un système de marché» (p. 77) : en effet, les spéculateurs ne font pas qu’acheter et accaparer, ils vendent. Leur rôle consiste précisément à acheter du grain après la récolte et à le stocker afin de le revendre plus tard, ce qui limite la hausse des prix, et répartit la consommation du grain dans le temps (en évitant une hausse importante de la consommation après la récolte, suivie d’une forte baisse quand le grain commence à manquer). Au final pour Morris Silver, «les erreurs sont inévitables quand les chercheurs travaillent en dehors de leur domaine» (p. 77). On pourrait cependant tout à fait lui retourner ce commentaire du point de vue de la méthode historique, puisqu’il picore à toutes les époques pour étayer son propos sans faire de différence entre les sources, d’Ur III à l’époque néo-babylonienne, en passant par la documentation paléo-babylonienne et Nuzi.

Un autre aspect important du point de vue méthodologique est la question de l’autonomie du champ d’étude économique, à savoir : est-il possible d’étudier l’économie comme un champ séparé du réel (notamment des aspects sociaux, culturels, religieux, etc.) ? Karl Polanyi avait répondu «non» en créant son concept d’ «encastrement» (embeddedness (25)) : l’économie antique serait «encastrée» dans le social et ne saurait constituer un domaine autonome. Engelbert Theurl, économiste de formation comme Morris Silver, revient sur cette question, dans son article qui passe en revue les théories existantes sur l’origine de la monnaie (26). Il présente deux théories a priori inconciliables : la première est la théorie des coûts de transaction, selon laquelle l’utilisation de la monnaie réduirait les coûts de transaction économique (27) et la seconde est celle de Bernhard Laum pour qui la monnaie a une origine religieuse et sacrificielle (28). Il fait ensuite référence à une tentative de catégorisation de l’influence des phénomènes culturels dans la théorie économique, effectuée par Eric Jones (29). Celui-ci a distingué trois points de vue : le premier selon lequel la culture est subordonnée à l’économie (cultural nullity), l’idée inverse selon laquelle l’économie est subodonnée à la culture (cultural fixity), et enfin une position de compromis qui considère qu’économie et culture interagissent et sont complémentaires (cultural reciprocity). Theurl conclut que cette dernière est probablement la plus fertile des trois.

C’est également une position d’équilibre qui semble s’imposer dans la querelle entre primitivistes et modernistes. Dans son article sur les Phéniciens (30), Michael Sommer oppose les Phéniciens, qui auraient une mentalité «moderne», au moins partiellement dominée par les catégories du marché, aux Egyptiens, aux Grecs et aux Hébreux, pour qui l’interaction commerciale serait encastrée dans un ensemble de conceptions religieuses et sociales. Marc Van de Mieroop conclut de son côté à la coexistence des différents types d’interaction économique au Proche-Orient (réciprocité, redistribution, échange marchand), ce en quoi il est suivi par Michael Jursa. Van de Mieroop est plus que sceptique quant au fait qu’il soit possible de développer un cadre général d’analyse de l’économie pour le Proche-Orient ancien. Mais en fin de compte, peu importe, car ce qui compte, tranchent Van de Mieroop et Steinkeller, c’est de contextualiser, en se concentrant sur les caractéristiques de chaque situation historique, dans le but de comprendre sa spécificité. Il s’agit finalement d’une tentative pour essayer de dépasser l’opposition primitivistes/modernistes, à l’instar de ce qu’a proposé Alain Bresson pour l’économie de la Grèce ancienne (31).

 Apports et limites de la modélisation comme outil heuristique

Contextualiser ou généraliser : ces deux démarches sont-elles forcément antithétiques ? L’approche comparée, qui consiste à confronter des époques et des civilisations diverses, et l’approche conceptuelle, qui construit des modèles pour aider à penser, sont-elles nécessairement anachroniques et nient-elle les singularités historiques?

Marc Van de Mieroop manifeste le même scepticisme vis-à-vis de l’emploi des modèles (32) en histoire ancienne, qu’à l’égard de l’utilisation des théories économiques (p. 58, 62), et ce fondamentalement pour la même raison : dans les deux cas, il s’agit de cadres conceptuels qui n’ont pas été forgés pour l’Antiquité. Le passé n’est alors pas étudié pour lui-même mais dans une optique souvent téléologique, ou pour fournir un contraste avec le présent : «Tout comme Marx et Engels étaient à la recherche d’une société primitive communiste dans l’Antiquité, Polanyi cherchait un meilleur système économique à cette époque.» (p. 56 – 57). Chez Max Weber, il remarque que ce qui est présent dans un idéal-type (33) est absent ou bien son opposé dans un autre. Puisque la ville médiévale est caractérisée par une production importante pour l’exportation, «alors l’idéal-type de la {ville} ancienne était caractérisé par l’absence de production artisanale à grande échelle et une absence d’exportations» (p. 57). Pour Van de Mieroop, cette façon de concevoir une réalité non pour elle-même mais négativement est problématique. Pour autant, ce n’est pas parce que l’étude du Proche-Orient ancien n’était pas la préoccupation principale de ces penseurs que leurs théories ne fournissent pas des outils d’analyse intéressants. Et les refuser reviendrait à rester bloquer dans une «impasse post-structuraliste» (p. 62).

Plusieurs contributeurs du colloque ont utilisé des modèles ou des idéaux-types dans leur analyse, tout en soulignant leurs limites. Et dans certains cas, ces modèles se révèlent bien utiles.  Dans l’analyse du commerce à longue distance des Phéniciens, des modèles d’organisation spatiale reposant sur l’opposition hiérarchique entre  centre et périphérie (34) sont couramment utilisés (35). Dans sa contribution, Michael Sommer n’échappe pas à la tendance et se sert du modèle du Système-Monde, créé par le sociologue Immanuel Wallerstein à partir du concept d’économie-Monde de Fernand Braudel (36). Celui-ci décrit un centre, entouré de périphéries hiérarchisées, avec une augmentation de la complexité de la périphérie vers le centre, et une division économique du travail. Ce modèle, développé à partir de la prophétie biblique d’Ezéchiel contre Tyr (Ezek. 27), qui décrit le réseau commercial de la ville, lui sert de fait à pallier à l’absence d’autres sources pour étayer sa conviction que les Phéniciens avaient une vision «moderne» des échanges, et mettaient à profit les écarts de prix entre les différents niveaux hiérarchiques du système mondial à leur profit. Buckhard Meissner décrit quant à lui des essais récents de modélisation sur la circulation de l’argent (37) (comme le modèle d’Aperghis pour l’époque séleucide (38)). D’après lui, et contre Finley qui ne pensait pas que l’économie ancienne était quantifiable, les modèles peuvent permettre notamment de généraliser des maximes tirées de l’expérience pratique et d’expliquer les facteurs influant sur les prix. Enfin, au sujet de l’économie babylonienne au premier millénaire, Jursa distingue entre 2 types de comportement économique : celui du rentier, qui dispose de capitaux hérités (principalement des terres et des prébendes) et celui de l’entrepreneur, dont le but est de faire du profit et opère dans un cadre concurrentiel. Comme il le précise bien, cette distinction a avant tout une valeur heuristique ; il est très peu probable que l’on rencontre l’une ou l’autre figure à l’état pur dans les sources.

On touche ici au sens même de la démarche de modélisation. Le modèle ne doit pas être un dogme, mais une incitation à la réflexion et une vision structurée par une question de recherche. Il faut être souple et ne pas le plaquer sans discernement sur des réalités historiques différentes. Répondant à Eduard Meyer qui rejetait toute structuration du matériau historique par une «théorie», Max Weber affirmait : «La diversité inarticulée des faits ne justifie pas cependant que nous forgions des concepts imprécis» (39).

*          *          *

 Au vu des discussions croisées qui se sont déroulées dans ce colloque concernant l’histoire économique, il s’avère que la méthodologie est encore en grande partie en construction et fait l’objet de nombreux débats. Des réflexions restent à mener et à ce titre le dialogue entre historiens et économistes peut être fructueux. Si cela implique que les historiens prennent des cours d’économie, comme le souhaiterait Morris Silver, il faudrait également que plus d’économistes prennent au sérieux la méthode historique et se spécialisent dans l’étude des économies de l’Antiquité. Ce n’est que dans ces conditions qu’un échange véritablement productif pourra avoir lieu pour construire la méthodologie d’une discipline par essence pluridisciplinaire.

(1) Chicago Assyrian Dictionary M, vol. 2, Melammu 1, p. 9 – 12. Le «temple et ses diverses parties, statues divines, mobilier et trésor du dieu. Les rois, ainsi que certains objets privilégiés en sont aussi parfois également nantis» (cf. E. Cassin, La splendeur divine. Introduction à l’étude de la mentalité mésopotamienne, Paris, 1968, p. 2).

(2) Sanna Aro & R.M. Whiting, The Heirs of Assyria, Melammu Symposia 1, Helsinki, 2000.

(3) R.M. Whiting, Mythology and Mythologies, Melammu Symposia 2, Helsinki, 2001.

(4) A. Panaino and G. Pettinato, Ideologies as Intercultural Phenomena, Melammu Symposia 3, Milan, 2002.

(5) A. Panaino and A. Piras, Schools of Oriental Studies and the Development of Modern Historiography, Melammu Symposia 4, Milan, 2004.

(6) Robert Rollinger, «Das fünfte internationale ‘Melammu-Meeting’ in Innsbruck. Überlegungen zu Kulturkontakt und Kulturstausch in der Alten Welt», p. 24. NB : toutes les citations issues des actes du colloque ont été traduites en français pour faciliter la lecture en évitant le passage permanent d’une langue à une autre (italien, anglais, allemand).

(7) Sur ce concept, voir l’ouvrage fondateur de E. Saïd, L’Orientalisme : l’Orient créé par l’Occident, Paris, 1996.

(8) Terme créé durant la décolonisation, après la seconde guerre mondiale. Il s’agit d’une forme d’ethnocentrisme : vision du monde dans une perspective européenne, avec la croyance implicite d’une supériorité de la culture européenne.

(9) op cit. note n° 6, p. 24.

(10) Muhammad Dandamayev, «Twin Towns and Ethnic Minorities in First –Millennium Babylonia», p. 147.

(11) Josef Wiesehöfer, «“Persien, der faszinierende Feind der Griechen“: Güteraustauch und Kulturtransfer in achaimendischer Zeit», p. 295 – 310.

(12) Michael Jursa, «Grundzüge der Wirtschaftsformen Babyloniens im ersten Jahrtausend v.Chr.», p. 115 – 136.

(13) Karen Radner, «assyrische Handelspolitik : die Symbiose mit unabhängen Handelszentren und ihre Kontrolle durch Assyrien“

(14) Ingomar Weiler, «Sklaverei in der homerischen und altorientalischen Welt. Vergleichende Betrachtungen», p. 270 – 291.

(15) Kurt A. Raaflaub, «Archaic Greek Aristocrats as Carriers of Cultural Interaction», p. 197 – 216.

(16) Andrea Gariboldi, «Royal Ideological Patterns between Seleucid and Parthian Coins: the case of Theopator», p. 366- 384.

(17) Marc Van de Mieroop, «Economic Theories and the Ancient Near East», p. 54 – 64.

(18) Piotr Steinkeller, «Toward a Definition of Private Economic Activity in Third Millennium Babylonia», p. 91 – 111.

(19) En 1893, dans Die Entstehung der Volkswirtschaft («l’émergence de l’économie nationale»), l’économiste Karl Bücher développe une théorie évolutionniste de l’économie, passant par trois stades de développement : l’économie domestique (Antiquité), l’économie urbaine (Moyen-âge) et l’économie nationale (époque moderne). En 1895, lors d’une conférence sur l’évolution économique de l’Antiquité, l’historien Eduard Meyer défend à l’inverse la thèse de la modernité de l’économie antique. Sur le développement de cette controverse et les débats qu’elle a suscités en histoire ancienne, voir B. Wagner-Hasel, «Le regard de Karl Bücher sur l’économie antique et le débat sur la théorie économique et l’histoire», in H. Bruhns (ed.), Histoire et économie politique en Allemagne de Gustav Schmoller à Max Weber, Paris, 2004, p. 159 – 182.

(20) Cf. K. Polanyi, «Ports of Trade in Early Societies», The Journal of Economic History 23 (1963), p. 30 – 45.

(21) Morris Silver, «Modern Ancients», p. 65 – 87.

(22) Il réfute ici le raisonnement de Moses Finley dans The Ancient Economy (1973, traduction française en 1975). Alain Bresson avait déjà critiqué cet argument en arguant qu’une chose peut très bien exister sans être conceptualisée (cf. A. Bresson, «Moses Finley», in Les historiens, Paris, 2003, p. 178 – 192).

(23) Marc Van de Mieroop conclut exactement l’inverse à partir des mêmes documents (p. 61), qu’il n’a toutefois pas étudiés lui-même. Pour l’étude des prix à partir des textes astronomiques, voir P. Vargyas, A History of Babylonian Prices in the first Millennium BC. Prices of the Basic Commodities», HSAO 10, Heidelberg, 2001.

(24) Cf. G. van Driel, «Capital Formation and Investment in an Institutional Context in Ancient Mesopotamia», In J.G. Dercksen (ed.), Trade and Finance in Ancient Mesopotamia, Leiden, 1999 , p. 33, n° 21.

(25) Cf. K. Polanyi, The Great Transformation, New York, 1944.

 (26) Engelbert Theurl, «Konkurrierende Theorien der Geldentstehung : Einige Überlegungen zur Vereinbarkeit», p. 33 – 53.

(27) Cette théorie de la création monétaire, si elle s’est développée indépendamment (Ronald Coase, The Nature of the Firm, 1937), peut être classée dans une vaste théorie économique : la Nouvelle Economie Institutionnelle (néo-institutionnalisme), qui tente d’expliquer la formation et la dynamique des institutions à l’aide des coûts de transaction : les institutions sociales et économiques comme l’État sont considérés comme des mécanismes pour réduire les coûts en échange de biens et contribuer ainsi à une augmentation du bien-être.

(28) Elle dériverait d’actes symboliques comme les sacrifices aux dieux, les paiements aux prêtres et les amendes pour blessures et morts (cf. B. Laum, Heiliges Geld. Eine Historische Untersuchung über den Sakralen Ursprung des Geldes, Tübingen, 1924).

(29) Cf. Eric L. Jones, «Culture and its Relationship to Economic Change», Journal of Intitutional and Theoretical Economics 151/2 (1995), p. 269 – 285.

(30) Michael Sommer, «Die Peripherie als Zentrum: die Phöniker und der interkontinentale Fernhandel im Weltsystem der Eisenzeit», p. 233 – 244.

(31) Pour lui en effet, il faut arrêter de séparer les deux logiques, économique et institutionnelle, mais au contraire replacer au centre de tous les raisonnements les institutions, comprises comme tout ce qui réglemente et limite les sociétés humaines (cf. Douglas North et les Néo-institutionnalistes). Bien qu’il adopte un point de vue «néo-moderniste» en définissant l’économie de la Grèce ancienne comme une «économie à marché», il appelle à dépasser les concepts de «primitivisme» et de «modernisme» pour tenter d’élaborer un nouveau système économique pour la Grèce ancienne, un système contextualisé (cf. A. Bresson, La cité marchande, Bordeaux, 2000).

(32) «représentation schématique de la réalité élaborée en vue d’une démonstration» (P. Haggett, Locational Analysis in Human Geography, Londres, 1965).

(33) D’après Max Weber, «an ideal type is formed by the one-sided accentuation of one or more points of view and by the synthesis of a great many diffuse, discrete, more or less present and occasionally absent concrete individual phenomena, which are arranged according to those onesidedly emphasized viewpoints into a unified analytical construct (Gedankenbild). In its conceptual purity, this mental construct (Gedankenbild) cannot be found empirically anywhere in reality. It is a utopia.» (cf. Max Weber, «‘Objectivity’ in Social Science and Social Policy», in E. A. Shils and H. A. Finch, The Methodology of the Social Science, New York, 1904, p. 89 – 99, 110 – 112).

(34) Le modèle «centre-périphérie» est un modèle hiérarchique d’organisation spatiale, qui ressortit d’une démarche de modélisation. La métaphore géométrique du centre et de la périphérie est souvent utilisée pour décrire l’opposition entre les deux types fondamentaux de lieux dans un système spatial : celui qui le commande et en bénéficie, le centre, et ceux qui le subissent, en position périphérique. Ce couple conceptuel, créé par l’économiste et sociologue W. Sombart (Der moderne Kapitalismus, Leipzig, 1902), a été récupéré par les géographes et constitue depuis les années 1970 l’un des concepts phare de l’analyse spatiale mise en œuvre par la Nouvelle Géographie.

(35) Concernant le commerce phénicien dans l’empire assyrien, voir S. Gitin, «The Neo-Assyrian Empire and its Western Periphery : The Levant, with a Focus on Philistine Ekron», in Parpola, S. & Whiting, R.M., Assyria 1995. Proceedings of the 10th Anniversary Symposium of the Neo-Assyrian Text Corpus Project, Helsinki September 7 – 11, 1995. Helsinki, 1997, p. 77 – 103. Les cités phéniciennes de Tyr et Sidon ont également été identifiées à des ports de commerce par K. Polanyi (op. cit, note n° 20) et M.T. Larsen («The Tradition of of Empire in Mesopotamia», in Larsen, M.T. (ed.), Power and Propaganda: A Symposium on Ancient Empires, Mesopotamia 7, Copenhague, 1979, p. 85 – 100).

(36) Ce concept, créé par l’historien Fernand Braudel (La Méditerranée et le monde méditerranéen à l’époque de Philippe II, Paris, 1949), désigne une portion de la planète économiquement autonome, organisée selon un modèle hiérarchique ternaire avec un centre, que Braudel identifiait avec une grande ville capitaliste dominante, une semi-périphérie intégrée et une périphérie plus ou moins lointaine et marginale. Ce «morceau de la planète économiquement autonome, capable pour l’essentiel de se suffire à lui-même et auquel ses liaisons et ses échanges intérieurs confèrent une certaine unité organique» (cf. F. Braudel, Civilisation matérielle, économie et capitalisme, XVe – XVIIIe siècles, Paris, 1979, p. 12) est donc d’abord un espace politique, transformé en espace économique unifié et cohérent, comprenant un centre et des périphéries plus ou moins intégrées. Cette conception sera par la suite reprise par I. Wallerstein (The Modern World System, vol. 1 : Capitalist Agriculture and the Origins of the European World-Economy in the Sixteenth Century, New York – Londres, 1974) qui développera cette notion en substituant à la ville-centre une construction étatique nationale militairement assez puissante et économiquement assez avancée pour imposer son hégémonie à des espaces de plus en plus lointains.

(37) Buckhard Meissner, «Über Modelle antiker Geldverkehrssysteme», p. 311 – 326.

(38) Il porte sur la population, la production de biens (notamment agricoles), la collecte des impôts et le monnayage. Partant d’une estimation de la population orientale de cinq à six millions d’habitants, dont un million en Mésopotamie, il évalue à mille ou deux mille talents l’argent en circulation en Mésopotamie.

(39) Cité par H. Bruhns, «À propos de l’histoire ancienne et de l’économie politique chez Max Weber», in Max Weber, Économie et société dans l’Antiquité, précédé de Les Causes sociales du déclin de la civilisation antique, Paris, 1998, p. 56.

 

Notes de lecture: L. Graslin, Les échanges à longue distance en Mésopotamie au Ier millénaire. Une approche économique, Paris, De Boccard, Orient & Méditerranée 5, 2009, par Julien Monerie (doctorant Paris 1)

L’ouvrage de Laetitia Graslin-Thomé a l’intérêt d’être à la fois un outil de travail indispensable pour qui s’intéresse à l’économie du Proche-Orient dans la première moitié du Ier millénaire av. J.-C. et un véritable essai d’histoire économique proposant une lecture néo-institutionnaliste des sources de la période.

Cet ouvrage réussit la gageure d’être à la fois un outil pratique de travail historiographique, une introduction détaillée à la documentation concernant les échanges à longue distance au Proche-Orient et un essai audacieux d’histoire économique.

Ce dernier aspect est probablement le plus intéressant puisque l’auteure, dans une démarche explicitement expérimentale, se propose de tester le modèle néo-institutionnaliste au cas particulier du Proche Orient au Ier millénaire av. J.-C. Le néo-institutionnalisme est un modèle économique développé par Douglass North, prix Nobel d’économie 1993, qui se propose de centrer la réflexion économique non pas sur les échanges, mais sur le cadre des échanges, ce que North appelle des « institutions ». Par institution, North entend l’ensemble des règles de société qui agissent sur les échanges. Elles peuvent être explicites, comme des lois ou des règlementations, ou implicites, comme les coutumes et habitudes, par exemple. Dans le cadre de ces institutions évoluent des « organisations » (exploitations familiales, firmes marchandes, sanctuaires, États), qui adoptent différents comportements économiques en fonction de ce cadre d’échange délimité par les institutions. Et l’une des principales variables qui guide ces comportements économiques est constituée par ce que l’on appelle des coûts de transaction. Cette dernière notion rassemble en résumé tout ce qui empêche concrètement la libre confrontation de l’offre et de la demande, à savoir les coûts de transport, les coûts d’information sur les conditions d’échange, les coûts liés à la garantie du respect des termes de l’échange par les deux parties contre la fraude, mais aussi les coûts de protection de l’objet échangé contre la malveillance de tierces personnes. Et toute la théorie néo-institutionnaliste repose justement sur l’idée selon laquelle les institutions sont établies et évoluent de façon à ce que les organisations limitent leurs coûts de transaction. Ainsi, par exemple, un droit commercial différent du droit local aura tendance à se développer dans les ports sous l’effet de l’intensification des échanges maritimes à longue distance. Et de la même manière, pour prendre cette fois l’exemple d’une institution informelle, un marché local verra la mise en place de mécanismes de réputation permettant de savoir qu’on peut se fier à tel ou tel marchand.

Ce modèle a été développé dans les années 1980-90 et il est très en vogue en histoire ancienne depuis le début des années 2000. J’en veux pour preuve la colossale Cambridge Economic History of the Greco Roman World, parue en 2009, qui adoptait une perspective résolument northienne, ou encore une table-ronde intitulée « Quels modèles pour quelle histoire ? Néo-institutionnalisme et histoire économique » qui s’est tenue à Bordeaux en novembre 2011.

Alors pourquoi un tel engouement ? Sans doute parce qu’à la différence des modèles statiques proposés jusqu’alors, le modèle néo-institutionnaliste est justement dynamique et donc fondamentalement compatible avec une analyse historique. Plus spécifiquement, les historiens de l’économie antique, assommés par des décennies de débats entre primitivistes et modernistes, espèrent sans doute y trouver le moyen de dépasser cette dichotomie, de plus en plus perçue  comme stérilisante, et rendue en grande partie obsolète par l’augmentation significative de la documentation historique depuis les années 80. Et pourtant, malgré cet engouement de principe, les tentatives pour appliquer une grille de lecture northienne à une documentation particulière sont jusqu’ici assez rares en histoire ancienne. On pense évidemment à Alain Bresson en histoire grecque, à Joseph Manning en égyptologie ou encore à Peter Bang en histoire romaine, mais on serait aujourd’hui bien en peine de trouver beaucoup plus de noms à cette liste, qui est par contre destinée, je pense, à s’allonger substantiellement dans les années à venir. C’est donc une œuvre pionnière que celle de Laetitia Graslin, qui propose dans la troisième partie de sa thèse une lecture néo-institutionnaliste des sources à un milieu orientaliste toujours un peu en retrait des grands débats historiographiques.

Et ce n’est d’ailleurs pas le moindre des mérites de cet ouvrage que de proposer dans une première partie un répertoire extrêmement pratique des courants et des idées qui ont traversé l’histoire économique depuis un siècle et demi, avec toujours une volonté de lier la théorie à la pratique, une démarche qui caractérise d’ailleurs l’ensemble de l’ouvrage.

Le lecteur y trouvera donc :

– d’abord un résumé précis des principes des grands courants historiographiques, depuis le vieux débat entre primitivistes et modernistes et son pendant plus oriental opposant formalistes et substantivistes jusqu’aux opinions des auteurs qui ont marqué la pensée économique du xxè s. tels que M. Weber, K. Marx, K. Polanyi et bien sûr D. North, avec à chaque fois une étude des influences de ces auteurs ou de ces courants sur l’historiographie orientaliste, avec par exemple une présentation précise de l’oeuvre des auteurs marxiens, tels que I. M. Diakonoff ou, côté italien, M. Liverani et C. Zaccagnini.

– puis, une étude par mot-clés (autoconsommation, réciprocité, troc, redistribution, marché etc.), précisant à chaque fois la signification que prend le terme pour les différentes écoles historiographiques. Ainsi, par exemple, la notion de « commerce international », est étudiée successivement selon quatre points de vue différents :

le point de vue néo-classique, qui envisage le commerce entre États selon la théorie ricardienne des avantages comparatifs, d’où découlent un processus de spécialisation régionale et la mise en place d’une division internationale du travail, ainsi que des phénomènes de cycle de produit. Si l’on envisage par exemple les productions textiles, on constate une spécialisation régionale entre la laine assyrienne, les tissus colorés phéniciens et le lin égyptien, mais aussi des phénomènes d’imitation qui entrent dans le cadre de la théorie des cycles de produits, tel que l’apparition en Mésopotamie des tissus multicolores, les išpar birmi, par imitation des tissus levantins.

le point de vue substantiviste, marqué par l’importance de la notion polanyienne du port of trade, conçu comme une espèce de sas neutre et hermétique entre deux cultures possédant des institutions économiques différentes, et permettant de ne pas déstabiliser l’équilibre social de la communauté locale. Ainsi par exemple le port fortifié de Blakhiyah, à proximité de Gaza, qui fut ouvert par Sargon II pour réguler les relations commerciales avec l’Égypte, et sur le site duquel on a mis au jour une série de magasins en briques près de la plage.

le point de vue de la théorie des jeux, qui analyse les échanges à longue distance en fonction des intérêts des participants en l’absence d’institution régulatrice, qui ont le choix entre la collaboration, qui permet d’instaurer une relation sur le long terme, à l’image par exemple du traité entre le roi assyrien Assarhaddon et le roi Ba’al de Tyr au viiè s. av. J.-C., ou la trahison, qui permet un profit immédiat, mais risque de compromettre les relations à long terme comme l’illustre par exemple l’attaque de la caravane arabique menée par le dynaste suhéen Ninurta-kudurri-uṣur, dans la vallée du Moyen-Euphrate, au viiiè s. av. J.-C.

enfin le point de vue marxien du commerce prédateur, qui conçoit le commerce comme un jeu à somme nulle (si un participant profite de l’échange, c’est que son partenaire y perd) et envisage la mise en place d’échanges forcés type butin ou tribut comme un moyen pour les entités politiques comme l’empire néo-assyrien de se procurer des produits qu’elles ne peuvent pas se procurer autrement.

À la première partie qui se concevait comme un outil de travail historiographique, répond une deuxième, avec laquelle on entre véritablement dans le cœur du sujet, et qui se présente pour sa part comme un outil de travail incontournable sur l’économie de la Mésopotamie dans la première moitié du Ier millénaire av. J.-C. La région connaît en effet à cette époque d’importantes évolutions liées d’abord à la stabilisation politique de la région après les troubles de la fin du IIè millénaire, puis à l’établissement des empires néo-assyrien, néo-babylonien et enfin achéménide. Ces nouvelles conditions politiques et sociales s’accompagnent d’évolutions économiques importantes, liées à l’élargissement et à la diversification de l’horizon des échanges. Et ce sont justement les échanges terrestres à longue distance qui intéressent l’auteure, avec une acception volontairement large de la notion d’échanges, défini comme transfert de propriété, ce qui lui permet notamment d’inclure les sources néo-assyriennes liées à la livraison de tributs.

Cette deuxième partie se présente donc comme un répertoire des produits et des itinéraires. Si l’on désire par exemple tout savoir sur les échanges de lin en Mésopotamie au Ier millénaire, il nous suffit d’ouvrir les pp. 205 à 208 pour apprendre que c’était un tissu noble, souvent importé de l’ouest, jusqu’à Babylone, qui jouait le rôle de centre de redistribution, pour arriver enfin dans les temples de la régions où ils étaient travaillés, et qu’une pièce de lin coûtait entre quatre et quarante sicles d’argent en fonction de la qualité du tissu. Et si l’on désire connaître en un coup d’œil tous les lieux de provenance de lin mentionnés dans les sources, il suffit d’ouvrir la p. 201 où l’on trouve une carte récapitulative. Ces mises au point par produit, très pratiques d’utilisation, ont par ailleurs le mérite de prendre réellement en compte la spécificité des sources, et notamment la dichotomie entre sources royales néo-assyriennes, qui documentent avant tout les modes d’échanges forcés, de type tribut ou butin, et les sources néo-babyloniennes centrées sur les temples, qui documentent des modes d’approvisionnement commercial par le biais d’agents privés notamment. Elles prennent également en compte, et c’est là à mon sens l’un des principaux mérites de l’ouvrage, l’évolution chronologique des zones d’échanges privilégiées pour chaque produit. Ainsi, par exemple,, les chevaux viennent principalement des zones proches de la Mésopotamie (Médie / triangle du Khabur / piémont syro-anatolien / Égypte), mais l’approvisionnement anatolien est bloqué à partir du VIII° s. avec l’extension occidentale de l’Urartu, et les Assyriens se reportent alors vers les zones d’approvisionnement iraniennes, puis égyptienne à partir de la conquête de la région par Assarhaddon.

Et de la même manière que, dans la première partie de l’ouvrage, l’entrée par mot-clés succédait à l’entrée par courant historiographique, dans la deuxième partie, l’entrée par produit est suivie par un tour d’horizon extrêmement utile des routes commerciales du Proche-Orient, tour d’horizon qui met une fois de plus l’accent sur les évolutions internes à la période et notamment sur les effets de la domestication du chameau, puis du dromadaire. Les camélidés, en effet, sont plus résistants que l’âne, et leur utilisation permet d’augmenter considérablement les distances parcourues en milieu extrême. Les routes du désert existaient certes auparavant : on a mention par exemple de routes empruntables par des ânes entre Mari et Tadmor au début du IIè millénaire av. J‑C, mais la domestication des camélidés au début du Ier millénaire permit un changement d’échelle dans l’horizon des échanges, et ouvrit notamment la route de l’Arabie, peut-être d’abord seulement l’Arabie du Nord par Tayma, puis à partir du viiiè s. avec l’Arabie du Sud, avec notamment le trafic de l’encens, qui prit de plus en plus d’importance avec le temps. Le recours progressif aux camélidés fit ainsi baisser les coûts de transaction et permit l’intensification des échanges, qui favorisa les intermédiaires commerciaux, tà l’image du royaume de Saba, qui devint la plaque tournante du commerce de l’encens à l’époque sargonide.

Ce dernier exemple nous amène logiquement à la troisième partie de l’ouvrage, qui est la partie proprement néo-institutionnaliste de l’ouvrage. De fait, le commerce à longue distance, par les coûts de transaction élevés qu’il engendre (coûts de transport, de douanes, de change, d’information, d’encadrement juridique…), se prête particulièrement à une lecture northienne. Et l’auteur envisage successivement deux types d’organisations dans cette perspective : d’abord l’État, puis les marchands.

L’auteure pose d’abord une hypothèse de départ, qui est que l’État, par l’exercice de ses fonctions régaliennes, tend à limiter les coûts de transaction, quand il y voit un intérêt, par le maintien de la sécurité des routes, l’imposition d’un droit unifié, la création de ports de commerce etc. La conséquence de cette limitation des coûts de transaction est une intensification des échanges, qui stimule la production par une spécialisation. L’auteure prend ainsi l’exemple de l’établissement d’Ekron, près de Jérusalem, qui était à l’époque sargonide un énorme centre de production d’huile d’olive, dont l’essor fut manifestement stimulé par la conquête assyrienne. L’auteure prend ensuite un autre exemple, qui me paraît particulièrement intéressant, en ce qu’il démontre bien les potentialités de la lecture néo-institutionnaliste des échanges : c’est l’exemple des poids et mesures. Ils sont, dans le Proche-Orient du début du Ier millénaire, extrêmement variés, et constituent un bon exemple de ce que D. North appelle une « institution inefficace héritée ». Pourtant, l’adoption d’un système plus homogène se fit lentement et n’arriva à son terme qu’à l’époque néo-babylonienne, alors même que la conquête assyrienne aurait pu entraîner une véritable homogénéisation des systèmes. Il convient dès lors de se poser la question des raisons d’une telle lenteur de l’homogénéisation. La réponse, si l’on en croit l’auteure, est à chercher dans le comportement des agents participant aux échanges, qui tiraient profit de la cohabitation d’une multiplicité de systèmes de poids et mesures, puisque cette multiplicité leur permettait de changer de système en fonction de leurs interlocuteurs et de leurs intérêts. Si la rationalisation des poids et mesures a tendance à réduire les coûts de transaction, les organisations ne voyaient donc pas l’intérêt de faire évoluer l’institution, qui aurait risqué de limiter leurs profits immédiats. Cette inertie des organisations montre bien qu’il faut se garder de toute téléologie moderniste, et c’est là à mon sens l’un des principaux apports de l’approche néo-institutionnaliste. Ce dernier exemple invite également à se pencher sur un autre type d’organisation, qui sont les marchands. Ces organisations fonctionnaient avant tout autour d’institutions informelles, là où les institutions formelles étaient plutôt le propre des États. Ces institutions formelles étaient destinées à réduire les coûts de transaction liés aux risques soulevés par les échanges à longue distance, depuis les risques liés au transport jusqu’aux risques de tromperie de la part du partenaire commercial. Et l’auteure donne comme exemple d’institution les contrats dits harrānu, qui étaient une forme d’association de marchands mettant leur capital en commun afin de mutualiser et donc limiter les risques liés au coûts de transaction pour des opérations commerciales de tout type. Il est d’ailleurs intéressant de remarquer que ces institutions avaient tendance à être délaissées par les marchands qui avaient suffisamment prospéré pour supporter sans grand dommage des revers financiers.

Au terme de ce rapide tour d’horizon, que peut-on conclure au sujet de l’analyse néo-insitutionnelle ? D. North a déjà ses détracteurs dans les rangs des historiens de l’Antiquité, détracteurs dont l’argument principal est que le néo-institutionnalisme ne tient pas ses promesses en ce qu’il ne permet pas réellement de dépasser la vieille opposition entre primitivistes et modernistes : plusieurs lectures très différentes des sources sont en effet possibles à travers cette nouvelle grille, depuis l’analyse néo-moderniste d’Alain Bresson jusqu’à celle néo-primitiviste de Peter Bang et de son modèle du bazar impérial romain, modèle qui a fit dire à D. Rathbone que le néo-institutionnalisme était un « return ticket to finleyism ». La grille northienne n’en permet pas moins de développer des analyses intéressantes et inédites, qui prennent en compte d’autres formes de rationalité, et permettent de jeter des ponts entre économie et histoire, et c’est d’ailleurs uniquement à ce titre, dans une démarche expérimentale, que l’auteure a proposé cette lecture. Ce n’est pourtant pas, loin de là, le seul mérite de cet ouvrage, qui tantôt outil de travail, tantôt essai historique, sait se faire, à l’image de son auteure, modeste, utile, précis et audacieux.

Notes de lecture: M. Jursa, Aspects of the Economic History of Babylonia in the First Millennium BC, AOAT 377, Münster, 2010 par Bruno Gombert (doctorant, Paris 1)

L’ouvrage de M. Jursa, Aspects of the Economic History of Babylonia in the First Millennium BC: economic geography, economic mentalities, agriculture, the use of money and the problem of economic growth, constitue un élément incontournable pour la construction d’une histoire économique de la Mésopotamie antique. La très riche documentation, en grande partie inédite, sur laquelle l’auteur s’est appuyé pour construire cet ouvrage, ainsi que la méthode de traitement des sources et de production du discours historique en font, avant tout, un outil incontournable et facilement utilisable. Toutes les questions relatives à l’économie de la Babylonie du Ier millénaire av. n. è. y sont abordées. Toutefois, certains points semblent, plus que d’autres, problématiques et alimenteront sans aucun doute les débats entre les historiens

L’ouvrage de M. Jursa tient lieu de conclusion au projet START qui avait pour but d’«identifier et comprendre les phénomènes et les tendances qui déterminent le développement de l’économie de la Babylonie du premier millénaire(1)».

M. Jursa focalise son étude principalement sur le «long 6ème siècle». Il s’agit de la période qui débute en 612 avec la chute de l’empire néo-assyrien et s’achève en 484 avec les révoltes contre Xerxès et la fin de certaines archives. Ce cadre chronologique présente une grande cohérence à la fois dans la nature des nombreuses sources et dans les structures économiques et sociales. En effet, l’aire géographique étudiée, la Babylonie, qui passe au cours de ces quelques 150 années du centre d’un empire à une province, semble avoir connu, paradoxalement, une certaine stabilité.

Si M. Jursa reprend en introduction les principaux concepts d’histoire économiques utilisés en assyriologie et se propose, dans son ouvrage, d’en interroger la pertinence à partir des sources, il se situe lui-même dans le courant historiographique «moderniste». L’emploi d’une terminologie et de modèles économiques modernes pour analyser son sujet en atteste. Les modernistes insistent sur l’importance des liens entre les agents économiques, sur l’ouverture commerciale, sur l’importance des échanges et de l’économie monétaire et sur l’existence d’une «bourgeoisie d’affaires». En fait, ils n’hésitent pas à utiliser des modèles économiques récents pour analyser les sociétés antiques.

Pour M. Jursa, la spécificité de la période traitée par rapport aux siècles précédents est la nécessité pour les deux grands acteurs économiques institutionnels, le temple et le palais, de se tourner, pour leur bon fonctionnement, vers le secteur privé de l’économie (2). Les acteurs économiques privés, qui sont liés par leurs activités à un marché dont l’existence ne fait aucun doute pour l’auteur, voient leur importance croitre tout-au-long du Ier millénaire. Ces deux évolutions majeures auraient contribué à la diffusion de l’argent utilisé dans la conduite des échanges. Nous tacherons ici de résumer quels éléments nouveaux apportent cet ouvrage à l’histoire économique du Proche-Orient ancien.

1. Méthodes et ressources documentaires.

Avant de présenter des exemples détaillés de raisonnements historiques développés dans ce livre, revenons dans un premier temps sur la manière dont il est constitué et rédigé.

1.1. Méthode de traitement des sources et de rédaction.

La plupart des chapitres et des sous-parties sont traités rigoureusement, et leur rédaction rend l’ouvrage facilement consultable. En effet, les points abordés sont précisément introduits, problématisés et conclus. Chaque aspect, ou presque, de l’économie de la Babylonie du Ier millénaire fait l’objet d’un développement dès lors qu’il est documenté par les sources. Le livre offre donc un large panorama de son champ d’investigation. Pour faciliter la recherche, un index très complet de presque cinquante pages permet au lecteur de localiser rapidement une information ou un développement argumenté dans cet ouvrage dense (3). En cela, le livre de M. Jursa constitue un outil précieux pour l’historien.

A chaque question posée, M. Jursa tente d’apporter une ou des réponses construites en interrogeant toute la documentation mise à sa disposition. La masse des textes qu’il a rassemblé avec les autres membres du projet START, est exceptionnelle (plus de 2500 textes cités, presque un tiers sont inédits). Dès lors, chaque développement s’appuie sur une documentation riche.

Par ailleurs, c’est aussi la méthode de traitement sériel des sources qui induit la qualité des discours historiques que M. Jursa produit dans son ouvrage. Deux exemples illustrent bien les méthodes de traitement des sources utilisées par l’auteur. Le premier concerne la formation du prix de l’orge et l’utilisation par l’auteur de l’outil statistique pour traiter ces sources.

1.2. Etude de cas n° 1 : la formation du prix de l’orge.

Pour traiter du prix de l’orge et essayer de faire ressortir certaines tendances, M. Jursa a réuni 85 textes allant de la 9ème année de Nabopolassar à la 35ème année de Darius relatifs à ce sujet. A partir de ces données nombreuses mais variables, M. Jursa utilise une méthode mathématique, la régression polynomiale consistant à construire pour une série de données variables un polynôme, c’est-à-dire une courbe, exprimant une tendance (cf. fig. 1 : le prix de l’orge (4)). Le coefficient de détermination relativement haut du polynôme indique que celle-ci correspond plutôt bien aux valeurs relevées.

Ces données statistiques montrent, entre autre, une baisse des prix à la fin du 7ème siècle jusqu’à 550 environ, une forte augmentation à partir de 550 environ, puis une décroissance à partir du 5ème siècle. Les interprétations proposées par M. Jursa pour expliquer ces tendances seront l’objet de la dernière partie de ce compte-rendu.

1.3. Etude de cas n°2 : Le bilan comptable de l’Ebabbar pour les années 12 à 14 de Nabonide.

Le deuxième exemple des méthodes employées par M. Jursa pour traiter les sources ne concernent plus une série de documents couvrant toute la période traitée mais un dossier de textes produits pendant une courte période. A partir des archives de l’Ebabbar, il cherche à établir le bilan comptable du temple de Sippar (5) afin de proposer une vision d’ensemble de l’économie du temple pendant une période choisie et donner une idée des interactions entre les différentes branches de l’institution. 544 textes ont été rassemblés pour constituer cet échantillon documentant les années 12 à 14 de Nabonide.

A partir de ce dossier, M. Jursa expose précisément l’ensemble des revenus d’abord, puis des dépenses du temple. Par exemple, pour les revenus en produits agricoles provenant des terres de l’Ebabbar, M. Jursa montre que durant la période traitée le temple a reçu environ 11 400 kur de dattes et 4300 kur d’orge (6). En plus de ces données quantitatives, les moyens par lesquels les produits sont sortis ou entrés à l’Ebabbar sont indiqués.

Le bilan de cette investigation nous renseigne sur des thèmes tels que l’efficience du modèle de la redistribution pour analyser l’économie du temple, l’implication de cette institution dans les échanges monétarisés, ou encore le recours à la main d’œuvre louée, etc. Ces thèmes constituent des points fondamentaux de l’ouvrage puisque la manière dont M. Jursa les traite induit les hypothèses qu’il propose. Nous allons donc tacher d’exposer dans une seconde partie les principales tendances de l’économie de la Babylonie du Ier millénaire, que l’auteur expose dans son ouvrage et résume au 6ème chapitre (7).

2. Un tableau exhaustif de l’économie du «long 6ème siècle» babylonien.

2.1. Géographie économique et agricole.

Dès le deuxième chapitre, par l’étude de la circulation des personnes et des biens, l’auteur montre que la Babylonie fonctionne comme un unique espace économique intégré dans lequel Babylone joue le rôle de point nodal. La route de l’Euphrate constitue la plus importante voie de communication et permet une connexion entre presque toutes les villes par le biais du fleuve ou de ses principaux canaux. Chacune de ces villes, en plus d’être un élément du réseau interrégional de communication, dispose de son propre réseau local. Dans cet espace économique, M. Jursa montre que :

– Les marchandises circulent facilement et régulièrement, notamment grâce au faible cout du transport fluvial.

– Babylone, par son statut de capitale administrative et religieuse, polarise les biens et personnes. Elle est un gros centre de consommation, et on y trouve souvent des notables des autres villes de Babylonie, en plus de nombreuses communautés d’étrangers

Pour autant, la Babylonie n’est pas un espace agricole homogène, et M. Jursa distingue 2 régimes agricoles différents :

– La production d’orge, qui correspond à une pratique extensive de l’agriculture, implique des rendements moins importants qu’une culture intensive comme celle de la datte.

– La production de datte nécessite, elle, plus d’investissement et un temps plus long entre la mise en culture et la première récolte, mais en contrepartie offre un rendement plus important.

M. Jursa distingue pour chaque ville de Babylonie des pratiques et des régimes agricoles qui varient en fonction de leur environnement naturel, mais aussi en fonction des choix des acteurs économiques. Ces choix peuvent être motivés d’une part par la présence près de la zone agricole exploitée d’une grosse ville consommatrice qui pourrait absorber une partie du surplus, mais aussi par le degré d’intervention de la couronne.

Dans les villes du nord de la Babylonie, la tendance semble être à l’intensification, notamment grâce aux interventions royales telles que la construction du nār šarri, au 6ème siècle près de Sippar (8) et le système de distribution de terres royales à Borsippa au 7ème siècle (9). Les archives des villes du sud (Nippur et Uruk) documentent une agriculture plus traditionnelle, où, si la tendance à l’intensification est aussi visible, la culture extensive de l’orge demeure importante.

On note donc, pour conclure, une tendance à l’intensification des productions agricoles chez les acteurs privés de l’économie, et dans une moindre mesure, chez les acteurs institutionnels. Toutefois, les régimes agricoles demeurent variés. Ces variations reflètent les modèles d’investissement des agents économiques dans la gestion de la terre qui demeure, dans une société agraire comme la Mésopotamie, la plus grande forme de richesse. Toutefois l’agriculture n’est pas le seul secteur d’activité où interviennent les agents économiques, notamment les agents économiques privés.

2.2. Acteurs privés de l’économie.

Dans son troisième chapitre, M. Jursa cherche à identifier les formes d’affaires les plus importantes en passant au crible les activités économiques documentées par les archives privées. M. Jursa insiste sur la diversité des acteurs couverts par cette documentation, tant au niveau de leur situation économique et sociale que de leurs comportements économiques.

En conclusion de ce chapitre M. Jursa élabore une typologie des agents privés de l’économie et distingue deux profils types : les «rentiers» et les «entrepreneurs» (10).

1- Les rentiers se distinguent par des comportements économiques déterminés par certaines possessions plus que par certaines activités pour assurer leur subsistance. Leur principal objectif est de préserver, gérer et éventuellement augmenter le patrimoine patriarcal. Leur mentalité économique peut donc être considérée comme «conservatrice» et les possibilités de croissance sociale et économique sont limitées au sein de ce groupe. La nécessité pour les rentiers de tirer le plus de revenus possible de leurs terres sans avoir à se tourner vers de nouvelles activités économiques, a conduit à l’intensification agricole dans les domaines privés.

2- Si les rentiers peuvent être définis par ce qu’ils possèdent, les entrepreneurs le sont par ce qu’ils font. Ce groupe est moins homogène que celui des rentiers. Initialement, les entrepreneurs sont des acteurs économiques qui n’étaient pas en connexion étroite avec le temple. Ils ne détenaient pas, par exemple, de prébende et ne faisaient pas partie du groupe des notables urbains «traditionnels». La propriété foncière n’était généralement pas le modèle d’investissement privilégié des entrepreneurs, même si certaines familles, comme les Egibi, convertissaient leurs bénéfices en terres agricoles. Ils sont surtout très impliqués dans les affaires : gestion des terres agricoles, contrats de fermage, échanges domestiques et longues distances, ferme des impôts, participation active dans les partenariats d’affaires et les activités bancaires. Les activités économiques des entrepreneurs semblent, selon M. Jursa, avoir été indispensables au bon fonctionnement de l’économie institutionnelle. Il montre que le système de terres de service ne fonctionnait correctement que grâce à l’intermédiaire d’hommes d’affaires comme les Murašu qui fournissaient à crédit des moyens de payement aux propriétaires de domaines de service, pour les taxes ou le financement d’un substitut qu’ils devaient.

Cette activité de crédit est particulièrement révélatrice de la sphère économique dans laquelle évoluent les entrepreneurs. Pour M. Jursa, ils tirent leurs revenus de l’émergence – à l’époque étudiée – d’une nouvelle tendance économique, dont ils constituent par leurs activités, un rouage fondamental. En effet, dans une période où les échanges seraient de plus en plus monétarisés, les entrepreneurs dont la sphère économique correspond plus ou moins au domaine des échanges basés sur la monnaie, auraient constitué sans doute un élément essentiel du changement. Toutefois, s’ils profitent largement de ce système, ils n’en sont pas à l’origine. En effet, l’intensification de la production agricole combinée aux interventions de la couronne dans la gestion des terres (travaux publics, distribution de terres, …) auraient entrainé une augmentation du surplus disponible et corrélativement un accroissement des échanges, ce qui aurait permis aux entrepreneurs de développer leurs activités.

Les acteurs institutionnels ont donc eu aussi un rôle à jouer dans le développement des échanges monétarisés. Nous allons voir de quelle manière, les activités de ces acteurs, notamment les temples, ont encouragé ce changement économique.

2.3. Acteurs institutionnels de l’économie.

La première hypothèse de M. Jursa est que si les temples, notamment l’Eanna d’Uruk, possèdent plus de terres que les acteurs privés, ils ne sont pas pour autant les producteurs agricoles les plus importants. Cela est dû au mode de gestion de leur domaine.

En effet, un élément structurel concernant la gestion agricole par les temples est l’important manque de moyens de production : le temple possède plus de terres qu’il ne peut en travailler. Il manque constamment de charrues, d’animaux de trait, et surtout de main-d’œuvre. Pour illustrer cette théorie, M. Jursa s’appuie sur le personnel utilisé par le temple, lorsqu’il doit participer aux grands travaux de constructions entrepris par la couronne. Par exemple le texte CT 56, 572 de l’archive de l’Ebabbar listant les travailleurs employés par le temple pour creuser un fossé près de Sippar durant les 13ème et 14ème années de Nabuchodonosor II montre clairement que les hommes recrutés n’appartenaient pas tous au temple. Il ne s’agît donc pas de travail forcé mais de travail «salarié», et la main d’œuvre est fournie par les villages indépendants aux alentours de Sippar (11).

Le recours au travail «salarié» dans le cadre de l’économie institutionnelle est un point sur lequel M. Jursa se focalise du fait des conséquences que cela entraine : La nécessité pour le temple se s’appuyer en partie sur les circuits d’échanges extérieurs. Ce dernier point rend inopérant, pour analyser le fonctionnement du temple, le seul modèle traditionnel de l’oikos, basé entièrement sur la redistribution. L’ouverture du temple sur les circuits d’échanges monétarisés le contredit.

En outre, l’analyse systématique des kurummātu (12) – considérés généralement comme des rations en nature distribuées au dépendants du temple -, montre un autre niveau d’ouverture du temple sur l’économie extérieure. M. Jursa pense qu’il s’agit en fait de salaires, certes en nature, mais dont une partie avait vocation à être échangée. En effet, les denrées distribuées, particulièrement généreuses, ne correspondaient pas aux besoins nutritionnels des bénéficiaires, mais plutôt au coût de la vie.

Pour M. Jursa, «loin d’être soutenu par un système redistributif essentiellement fermé fournissant à tous [de quoi subvenir à] leurs besoins de base, le personnel institutionnel de l’Eanna et de l’Ebabbar vivait dans un contexte économique qui les forçait à obtenir par l’échange économique, c’est à dire par l’achat, la plus grande part de ce dont ils avaient besoin pour leur subsistance» (13). Même le personnel des temples aurait donc été impliqué dans les circuits d’échanges.

Enfin, les analyses des bilans comptables des deux principaux temples montrent que leurs productions ne suffisaient pas à leur autosuffisance. Il en résulte que les temples ne pouvaient pas fonctionner sans s’engager dans les échanges monétarisés, notamment par le biais des marchands et plus généralement par le biais de la sphère d’activités économiques des entrepreneurs.

Les bilans comptables de ces temples dressés par M. Jursa nous renseignent, en outre, sur le rôle du palais dans l’économie des temples. L’argent que ces derniers arrivaient à se procurer par la revente du surplus contre de l’argent, leur permettait juste d’assurer leur fonctionnement quotidien. Les temples étaient, de fait, dans l’impossibilité de thésauriser de l’argent sous forme de vaisselle de culte. Cette dernière opération ne pouvait être réalisée que grâce à des dons royaux.

Les sources sur le palais sont rares. Pour M. Jursa, le palais n’aurait pas eu besoin de s’appuyer comme le temple sur les échanges extérieurs pour subvenir à ses besoins et pouvait s’appuyer sur un système de taxes et de travail forcé plus efficient. Le palais serait, plus que le temple, une entité économique fondée sur l’«exploitation» de son personnel (14). Enfin, le palais aurait pu compter sur un apport en argent en grande quantité, suffisamment pour assurer l’approvisionnement du temple et pour participer à la large diffusion des échanges monétarisés.

3. La place de l’argent-monnaie dans l’économie néo-babylonienne : une question problématique.

Abordons maintenant la question sans doute la plus problématique de l’ouvrage, celle concernant la diffusion de l’argent utilisé comme monnaie dans les échanges. Au premier millénaire l’argent aurait constitué, selon M. Jursa, le moyen de payement le plus couramment utilisé. Les critères établis pour définir la monnaie dans les économies prémodernes sont presque tous issus des travaux de Polanyi. Une marchandise peut-être une monnaie si elle sert d’unité de compte pour attribuer une valeur à un bien, si elle peut, elle-même, être utilisée comme moyen de payement et/ou si elle peut être thésaurisée. Polanyi différencie les all-purpose money, qui rassemblent tous ces critères simultanément et les special-purpose money. Si entre les Assyriologues il y a presque un consensus sur la qualification de l’argent comme une monnaie, la principale question consiste à savoir si l’argent, dont la pesée serait imprécise et le pouvoir d’achat très haut, a pu être autre chose qu’une high-range money.

3.1. Une high-range monnaie ?

Pour l’auteur, l’économie babylonienne aurait connu un tournant au 6ème siècle : L’argent-monnaie serait devenu de plus en plus important dans les échanges, au détriment des cheap money, du troc et du modèle traditionnel de la redistribution. M. Jursa conteste les deux arguments avancés par les chercheurs qui considèrent l’argent comme une high-range money. Selon lui, le système de pesée serait plus précis au 6ème qu’aux siècles précédents et, parallèlement, son pouvoir d’achat aurait diminué.

Il montre d’une part qu’apparaissent à la fin du 7ème siècle des formules précisant la pureté de l’argent et d’autre part que la terminologie qualifiant l’argent connait des évolutions significatrices :

1- Des formules précisant l’aloi de l’argent apparaissent aux alentours de 600 et deviennent fréquentes à la fin du règne de Nbk II. Par exemple la formule ša ina ištēn šilqi bitqu est la plus fréquemment mentionnée jusqu’à la fin du règne de Xerxès et désigne de l’argent pur 87,5 % (15). D’une part, de telles références montrent que les précisions sur la finesse de l’argent sont de plus en plus importantes dans les échanges. L’aloi de l’argent pouvait, et devait, être vérifié. D’autre part on constate qu’il était facile de vérifier la finesse de l’argent, voire de la garantir.

2- M. Jursa reprend, en outre, la terminologie utilisée pour qualifier l’argent. Il note qu’à partir du règne d’Artaxerxès Ier, le terme peṣû ‘brillant’ dont les occurrences sont nombreuses au 6ème n’est plus employé. Alors que le terme peṣû disparait progressivement, le terme qalû ‘raffiné’ devient presque exclusif pour qualifier l’argent. Pour M. Jursa, ces ruptures seraient la conséquence d’une volonté de standardisation de la part du palais s’agissant de la forme de l’argent qui était accepté dans les échanges (16).

Parallèlement, le pouvoir d’achat de l’argent semble avoir diminué progressivement à partir du de la fin du 7ème siècle. En fait, son pouvoir d’achat aurait correspondu à la moitié, voire au tiers, du pouvoir d’achat de l’argent à la période paléo-babylonienne. Pour soutenir cette hypothèse, M. Jursa s’appuie sur deux exemples :

– Dans la section 5.5.3.2. rédigée par Johannes Hackl, un dossier provenant des archives privées de Borsippar montre qu’une somme d’un quart de sicle pouvait payer : 12 litres d’orge (BM 82736), ou une paire de scandales en cuir (VS 6, 317) (17).

– Attestation de petites quantités d’argent utilisées comme payement : 1/24 de sicle (girû) (YOS 21 174) et 1/40 de sicle (hallūru) (18).

Selon l’auteur, l’argent aurait sans doute été moins cher à partir de la fin du 7ème qu’on a pu le penser et il aurait aussi circulé plus largement.

3.2. La diffusion de l’argent dans les échanges monétarisés.

Il ne fait donc aucun doute pour M. Jursa que l’argent constituait une all purchase money dès le 6ème siècle, et cela aurait permis sa large diffusion dans toutes les strates de la société babylonienne. Certaines transactions étaient, en effet, systématiquement conduites en argent, et l’emploi de l’argent est attesté dans presque toutes les catégories de transactions. Pour l’auteur, «Tous les habitants des villes babyloniennes auraient été, à des degrés différents, intégrés dans l’économie monétarisé» (19).

Si l’utilisation de l’argent comme monnaie est bien attestée dans les archives des notables urbains, M. Jursa cherche à démontrer que son utilisation se serait même diffusée dans des strates de la société qui, traditionnellement, ne sont pas considérées par les historiens comme étant impliquées dans la sphère monétarisée de l’économie.

Tout d’abord, le système de taxation et de service abordé à la section 5.5.5 (20) est un indice important pour déterminer le degré de monétarisation de l’économie dans son ensemble. M. Jursa se questionne sur l’influence de ce système, et notamment celle de la réforme de Darius, sur la circulation de la monnaie dans la société. Pour lui, «La pratique courante consistant à payer un soldat ou un travailleur (en argent) comme substitut, signifie que les payeurs de taxes devaient avoir des revenus en argent» (21). Les activités économiques d’hommes d’affaires comme les Egibi qui prêtaient de l’argent aux producteurs agricoles afin qu’ils puissent payer les taxes dues, montrent que cette partie de la population a été poussée vers la sphère monétarisée de l’économie.

Par ailleurs, l’emploi de l’argent dans les échanges se serait diffusé jusque dans les campagnes. M. Jursa présente les quelques documents qui permettent de voir les implications de l’usage de la monnaie dans un contexte rural. Par exemple, le texte Neriglissar 15 de l’archive de Nūr-Sîn nous renseigne sur un producteur agricole qui, ayant vendu une partie de sa production à un homme d’affaires, insiste pour que l’acheteur découpe le lingot d’argent qu’il doit en petites portions (22). M. Jursa en déduit que l’argent devait être utilisé dans les campagnes dans des quantités peu importantes et que les échanges monétarisés devaient être moins répandus dans les campagnes qu’en milieu urbain.

Enfin, la nécessité pour les temples de recourir à de la main d’œuvre louée pour participer aux chantiers publics a entrainé des dépenses en argent qui était utilisées localement. Les principaux bénéficiaires étaient les nombreux journaliers (hirelings) ruraux ou urbains. En effet, en comparant le coût du travail loué par rapport aux rations du personnel (23), M. Jursa remarque que :

1- la demande pour cette main d’œuvre était telle que les salaires payés ont largement excédé la valeur les rations distribuées au personnel du temple.

2- Ces grands travaux réalisés grâce à la main d’œuvre louée auraient entrainé la création d’une classe de travailleurs urbains (urban working class), c’est-à-dire une strate de la société dont les membres n’étaient pas, principalement, employés dans l’agriculture et qui étaient très largement intégrés dans l’économie monétarisée (24).

Il y aurait donc une différence notable entre l’économie du long 6ème siècle et celle des siècles précédents. En effet, les sources du 8ème siècle reflètent un usage que l’on peut qualifier de «traditionnel» de l’argent : il est utilisé pour acheter des produits chers et surtout au sein de la sphère d’activités économiques des marchands professionnels. Au 6ème siècle, l’argent devient une all purchase money et se serait diffusé dans l’ensemble de la société babylonienne.

3.3. Augmentation des prix et masse d’argent en circulation.

A partir d’une méthode présentée en première partie M. Jursa analyse l’évolution des prix de plusieurs denrées de natures différentes : Orge, datte, sésame, laine, couverture (túg.kur.ra), esclaves, moutons et palmeraies. Ces évolutions sont reproduites à la page 746 sous forme de graphique (cf. fig. 2 : prix des produits de base, des esclaves et des terres (25)). M. Jursa remarque une tendance généralisée : Tous les prix suivent une évolution partiellement similaire. En effet, entre 570 et 550, ils connaissent une phase de relative stabilité après une baisse vers 600. A partir de 550, les prix commencent à augmenter progressivement pour atteindre leur maximum entre 510 et 500.

M. Jursa réfute la théorie selon laquelle l’augmentation des prix à partir de 550 serait due à une pression démographique qui aurait créé un déséquilibre entre l’offre et la demande et entrainé une inflation. Cette théorie, selon lui, ne peut expliquer, ni la rapidité du développement des prix, ni l’augmentation de produits de natures aussi différentes et pour lesquels les structures gouvernant l’offre et la demande sont si différentes : la demande en esclave est différente de la demande en dattes. Un déséquilibre entre l’offre et la demande peut néanmoins être utilisé pour expliquer l’augmentation plus importante du prix de l’orge et l’augmentation plus lente du prix des dattes. Pour M. Jursa, le processus d’intensification agricole aurait entrainé une ratification de l’orge. A l’inverse, le prix de dattes a augmenté plus doucement que les autres produits du fait de la grande disponibilité de cette denrée. Selon l’auteur, cette augmentation généralisée des prix serait due à un changement du système monétaire : «seulement un changement dans l’offre en argent aurait pu affecter, à peu près de la même manière, [les prix] de produits aussi divers que des esclaves, des moutons et des dattes (26)».

En effet, le pillage de l’empire assyrien et les campagnes menées en Syrie par Nabuchodonosor II auraient entrainé un tel afflux d’argent en Babylonie, que son pouvoir d’achat aurait alors considérablement diminué. Cette plus grande disponibilité du métal précieux aurait ainsi permis son utilisation en tant que all purchase money et sa diffusion dans toute la société babylonienne. Parallèlement, cette diffusion aurait été galvanisée par la politique de dépenses de la royauté et le recours au travail loué plus qu’au travail contraint. En outre, l’intensification agricole aurait amené un surplus sur le marché et aurait conduit à l’implication de la notabilité urbaine dans les échanges monétarisés. Le recours au travail loué et la vise en vente des productions agricoles (ajoutés au système de taxes) aurait contribué à la diffusion des échanges monétarisés de la ville vers les campagnes, où l’argent aurait été utilisé, mais dans une moindre mesure.

Conclusion

Pour conclure, plusieurs éléments font du livre de Michael Jursa un ouvrage majeur. Tout d’abord, les sources sur lesquelles les différents auteurs se sont appuyés sont nombreuses et en grande partie inédites. En cela, ce livre contribue à une meilleure connaissance d’une documentation, aujourd’hui encore, en grande partie difficilement accessible aux chercheurs. Il constitue donc un outil majeur autant par le nombre de documents qu’il sollicite que la méthode par laquelle ils sont traités. Le découpage rigoureux en thèmes énoncés précisément facilite l’utilisation de ce qu’il est possible de considérer, en autre, comme un «manuel» presque exhaustif sur l’histoire économique de la Babylonie au premier millénaire av. n. è.

Toutefois, il ne s’agit pas là d’un dense ouvrage de synthèse. En effet, l’auteur s’engage pleinement dans les débats historiographiques, à l’aide d’une méthode juste, et exprime dans cet ouvrage des thèses qui lui sont chères comme celles, par exemple, sur la diffusion de l’argent-monnaie dans la société babylonienne du «long 6ème siècle». Si certaines de ses hypothèses ne manquerons pas d’être interrogées et critiquées par les historiens, il ne fait aucun doute que M. Jursa pose par ce livre un jalon important dans la construction d’une historiographie de l’économie de l’antiquité.

(1) Les dates et périodes cités dans ce compte-rendu doivent être situées avant l’ère chrétienne.

(2) Laetitia Graslin-Thomé, Les échanges à longue distance en Mésopotamie au Ier millénaire: une approche économique, Orient & Méditerranée, n°5, Editions DE BOCCARD, Paris, 2009, p. 129.

(3) p. 850-897.

(4) p. 448.

(5) Section 4.4.2, p. 510-540.

(6) p. 511.

(7) p. 754-816.

(8) Section 4.2, p. 322-360.

(9) Section 4.3, p. 360-385.

(10) Section 3.3.4, p. 282-294.

(11) p. 663

(12) Section 5.6.3, p. 669-681.

(13) « far from being supported by an essentially closed redistributive system catering to all their basic needs, the institutional personnel of Eanna and Ebabbar lived in a economic setting which forced them to obtain through economic exchange, i.e. through purchase, much of what they needed for they livelihood. », p. .

(14) « A Mesopotamian palace household was always a more ‘exploitative’ economic entity geared towards elite consumption (and the type of productive activities that were required by these consumption patterns) than any temple », p. 771

(15) p. 475-490

(16) « This terminological shift must be owed to an intervention by the central administration under Artaxerxes I aiming at a standardisation of the forms in which silver was allowed to be used as a means of exchange », p. 773

(17) p. 641

(18) p. 631.

(19) « all inhabitants of a Babylonian city would have been drawn into the monetary economy to some extent at least », p. 788.

(20) p. 645-660.

(21) « The common and clearly practice of hiring substitute labourers or soldiers (who had to be paid in cash) meant that private taxpayers had to have some income », p. 657.

(22) p. 729.

(23) Section 5.6.3.3. p. 673-681.

(24) p. 681.

(25) p. 746.

(26) « Only a change in the money supply would affect commodities as diverse as slaves, sheep and dates in roughly the same manner », p. 782.

Notes de lecture: H. Baker et M. Jursa (éds.), Approaching the Babylonian Economy (Proceedings of the START Project Symposium Held in Vienna, 1-3 July 2004, AOAT 330, Münster, 2005 par Laura Cousin (doctorante, Paris 1)

Introduction

Cet ouvrage rassemble les actes d’un colloque consacré à l’histoire économique de la Babylonie du premier millénaire avant notre ère, qui s’est tenu à l’Université de Vienne du 1er et 3 Juillet 2004. Il est la première synthèse des recherches effectuées au sein du projet “Economic History of Babylonia in the First Millenium BC”, qui a vu le jour sous les auspices du Fonds zur Förderung der Wissenschaftlichen Forschung de Vienne, à l’initiative de M. Jursa (1).

L’ouvrage compte quinze articles en français, anglais et allemand, qui traitent tous de la deuxième moitié du premier millénaire. On peut se demander pourquoi le choix a été fait de se concentrer sur cette période. La réponse à cette interrogation se trouve dans un ouvrage plus récent de M. Jursa, qui indique : « Nous avons déjà précisé que les synthèses sur les structures économiques de la Mésopotamie ou de la Babylonie prenaient généralement le troisième voire le deuxième millénaire comme point de départ, puis incluaient le premier millénaire à leurs généralisations, ou ne le mentionnaient pas explicitement » (2). Le fait de s’intéresser particulièrement au premier millénaire résulte par conséquent d’un réel besoin (3). La majeure partie des articles se fonde sur des documents de la pratique, et plusieurs d’entre eux proposent des éditions de textes inédits, ainsi que des copies des tablettes (4).

Présentation générale de Approaching the Babylonian Economy

Le projet START

Pour mieux comprendre cet ouvrage, il faut s’intéresser plus particulièrement aux perspectives de recherches du projet START. Dans l’introduction de AOAT 330, H. Baker et M. Jursa soulignent qu’ils souhaitent déterminer les tendances économiques de la période « à savoir l’expansion démographique et la croissance économique générale qui vont de pair avec une augmentation de l’urbanisation et une monétisation graduelle de l’économie » (5). Pour compléter ces informations sur la genèse du projet START dans le cadre de l’ouvrage, il n’est pas inutile de consulter le site internet du Fonds zur Förderung der Wissenschaftlichen Forschung (6).  On y apprend que M. Jursa a obtenu un prix pour former un projet START en 2002. Le prix est décerné tous les ans à plusieurs jeunes chercheurs et existe depuis 1996 à initiative du Ministre autrichien de la Science, de la Recherche et des Arts, Rudolf Scholten. Cette distinction permet à de jeunes scientifiques d’excellence, toutes disciplines confondues, de se concentrer sur leurs recherches avec une mise à disposition de moyens financiers conséquents. A la page qui lui est consacrée, M. Jursa indique, en premier lieu, le but de son projet: il souhaite présenter pour la première fois une synthèse des sources historiques et économiques de la Babylonie au premier millénaire. En deuxième lieu, il évoque les problématiques qu’il a l’intention d’aborder : la démographie, l’urbanisation, l’agriculture, l’exploitation des domaines agricoles, les échanges commerciaux, les échanges de biens, le développement des prix et des salaires, pour terminer par un essai de définition de ce que sont les stratégies individuelles économiques et les modèles d’investissement.

Par conséquent, il articule ses recherches en trois temps. Pendant la première phase du projet, il se concentre sur la question de la stratification sociale de la Babylonie au premier millénaire dont les acteurs les plus importants sont le roi et son administration, les temples et les propriétaires fonciers urbains. Ils sont présentés selon leurs interactions économiques et sociales.  Approaching the Babylonian Economy est le fruit de ces recherches. Ensuite dans une seconde phase, il s’intéresse d’une part à la culture matérielle de la Babylonie, en essayant notamment d’apporter des éléments de réflexion sur le cadre domestique, et d’autre part à l’élevage.

Forme de l’ouvrage

AOAT 330 a l’ambition de présenter des axes de recherches très divers, ce qui pose la question de leur harmonisation. Les articles y sont présentés dans un ordre qui ne répond pas forcément à une véritable cohérence interne ou à un grand thème. C’est en fait  l’ordre alphabétique des noms d’auteurs qui a prévalu. On trouve ainsi l’article de E. Gehlken, centré sur la sociologie et l’étude des âges au sein de la famille, suivi de celui de L. Graslin sur les théories économiques du commerce international à époque néo-babylonienne.

De fait, il ne faut pas chercher une répartition chronologique au sein de l’ouvrage. Ce dernier s’ouvre par un article de H. Baker sur l’époque hellénistique et se ferme sur celui de S. Zawadski consacré à des travaux réalisés sous Nabonide. Le livre n’est donc pas destiné à être lu dans l’ordre des chapitres comme on pourrait l’envisager de prime abord, et il revient au lecteur de constituer par lui-même les grands thèmes de cet ouvrage. Cette organisation a été voulue M. Jursa et H. Baker, qui indiquent ainsi : «C’est intentionnellement un rassemblement hétérogène et cette hétérogénéité reflète les diverses voies par lesquelles l’économie et la société du premier millénaire en Babylonie peuvent – et doivent – être approchées, si dans le futur, des traitements plus synthétiques et plus généraux de ces phénomènes à multiples facettes sont réalisés » (7).

Grands thèmes de l’ouvrage

Des articles – outils de travail

Deux articles peuvent être inclus dans cette rubrique, ceux de C. Waerzeggers intitulé “The dispersal history of the Borsippa archives” et de L. Graslin sur “Les théories économiques du commerce international et leur usage pour l’étude des échanges à longue distance à l’époque néo-babylonienne”. Ce sont des outils de travail qui se révèlent très précieux, et pas seulement pour la compréhension globale de l’ouvrage, car ils sont un véritable apport aux connaissances  générales du lecteur.

L’article de L. Graslin examine les différents modèles économiques que l’on tente d’appliquer à l’économie mésopotamienne. L’auteur discute par exemple de l’application du modèle polanyien et des théories néo-classiques à l’économie mésopotamienne. Quant à C. Waerzeggers, elle rappelle que les archives de Borsippa sont devenues très accessibles depuis ces deux dernières décennies et permettent de reconsidérer la position de plusieurs personnages. Cette collection permet en outre de reconstruire l’histoire de la dispersion du corpus cunéiforme de Borsippa et de réassembler les groupes dispersés sur le marché.  L’auteur présente, en effet, la liste des acquisitions par le British Museum des tablettes et leur historique, et établit enfin une prosopographie particulièrement intéressante.

Le cadre géographique et temporel: la Babylonie du Sud dans la deuxième partie du premier millénaire

Il est à noter que la plupart des études prennent pour toile de fond le sud de la Babylonie, en particulier la ville d’Uruk, devenue dans la deuxième moitié du premier millénaire, une entité économique de première importance. C’est ce que l’on observe en particulier dans l’article de F. Joannès, “Les relations entre Babylonie et Iran au début de la période achéménide : quelques remarques”. F. Joannès, en se concentrant sur la cour itinérante perse, observe le développement de divers centres de production de denrées destinées à la cour. Dans la ville d’Uruk se trouvent des artisans spécialisés dans la fabrication de produits de luxe. A partir du règne de Cyrus, entre la Babylonie méridionale et l’Iran se développe un système particulier de relations économiques, impliquant la fourniture par la Babylonie puis l’acheminement vers l’Iran d’hommes et de marchandises. Pendant le règne de Darius Ier, les fournitures de produits et d’hommes sont amplifiées. La main d’œuvre et les produits alimentaires sont envoyés vers Suse. Dans l’article de K. Kessler, “Zu den ökonomischen Verhältnissen von Uruk in neu- und spätbabylonischer Zeit”, il est question de la période hellénistique, pendant laquelle Uruk est devenue le centre majeur du commerce et des échanges, en particulier avec la Grèce.

En outre, l’aspect géographique se double d’un aspect démographique. H. Baker et M. Jursa  proposent de reconsidérer la problématique de la croissance démographique à partir des publications de R. Adams (8) et de J.A. Brinkman (9).  L’étude de E. Gehlken, intitulée “Childhood and youth, work and old age in Babylonia – a statistical analysis”, s’inscrit dans cette démarche (10). L’auteur s’intéresse aux âges des membres d’une même famille à fin du premier millénaire et à la vie professionnelle de ces individus. Ainsi établit-il que les jeunes hommes commencent à travailler vers 16 ou 17 ans, après un apprentissage d’une durée de trois à cinq ans. Leur temps d’activité est d’environ 23 ans et un cinquième des hommes atteint l’âge de 45 ans. Dans une famille typique, trois enfants seulement atteignent l’âge du plein travail.

La reconsidération du rôle des temples par rapport à l’institution royale et l’importance des entrepreneurs

Le rôle de l’institution royale

L’article de P-A. Beaulieu, “Eanna’s contribution to the construction of the North Palace” est l’exemple même de l’implication de la Couronne dans les affaires du temple. Nabuchodonosor II a, en effet, construit un deuxième palais à Babylone, au Nord du palais originel. P-A. Beaulieu a rassemblé 43 textes relatifs aux opérations de constructions de cet édifice, documents  provenant du temple de l’Eanna à Uruk. Il est fait mention du “travail de corvée du temple de l’Eanna dans le palais en face de la porte d’Ištar” (11). P-A. Beaulieu a ainsi établi que l’Eanna a fortement contribué à la réalisation du palais (12). Cet article peut être mis en rapport avec celui de S. Zawadzki, “The building project north of Sippar in the time of Nabonidus”, qui traite également d’une construction royale, celle entreprise lors du règne de Nabonide sur un canal à Sippar suite à un cataclysme. La construction est sous la responsabilité de l’Etat mais avec la forte participation de l’Ebabbar.

Le rôle déterminant du pouvoir royal est également visible dans l’article de B. Jankovic, “Between a rock and a hard place : an aspect of the manpower problem in the agricultural sector of Eanna”. L’auteur étudie la tablette YBC 4000, issue du temple de l’Eanna à Uruk,  et datée de la 34e année de Nabuchodonosor II (13). Elle souhaite présenter de nouveaux éléments sur l’organisation du sanctuaire, en particulier sur la main d’œuvre utilisée par ce dernier et sur l’implication du pouvoir royal au sein du temple. Elle évoque ainsi deux catégories de travailleurs agricoles employés par le temple, les ikkaru et les errešu (14). Le temple rencontre en effet des problèmes pour trouver de la main d’œuvre (15) et attribue par conséquent de grandes parcelles de terrain à ses exploitants-ikkaru, ce qui peut conduire à des situations frauduleuses lorsqu’un ikkaru cède l’une de ses parcelles à un métayer. La Couronne est donc intervenue et l’un de ses représentants a imposé la peine de mort à quiconque se rendrait coupable de ce délit dans le futur.

Dans l’article de K. Kessler: “Zu den ökonomischen Verhältnissen von Uruk in neu- und spätbabylonischer Zeit”, on assiste à un autre phénomène. Les sanctuaires reversent une partie des offrandes alimentaires au palais, pour entretenir le personnel palatial, les caisses royales profitant, entre autres, de dons de dattes.

Les grands entrepreneurs

Dans cet ouvrage sont aussi présentés de grands entrepreneurs, dont on peut tenter de dresser dans les grandes lignes un portrait grâce aux articles qui leur sont consacrés. Ces entrepreneurs ont des profils multiples, et sont pour la plupart impliqués dans plusieurs types d’activités.

M. Stolper dans “Farming with the Murašûs and others: costs and returns of cereal agriculture in fifth-century Babylonian texts” revient sur son ouvrage Entrepreneurs and Empire (16) et se pose la question suivante : est-ce que le modèle présenté dans les archives des Murašu est applicable tel quel dans les autres archives contemporaines ? Il les compare alors avec les textes  du Kasr ou de Tattannu, soit des archives du Ve siècle. Après avoir établi des échelles de prix de locations de domaines agricoles ou de ventes d’animaux de traits, il en conclut que les modèles présents dans les archives des Murašu ne peuvent être étendus à toutes les archives du Ve siècle.

Un autre cas est présenté par M. Jursa dans “Das Archiv von Bel-eṭeri-Šamaš” (17). Ce personnage est présent dans plusieurs sociétés commerciales à Nippur regroupant plusieurs personnes, associations du type appelé ana harrāni. Sa carrière est surtout connue en tant qu’exploitant de domaines agricoles royaux (18). Mais Bel-eṭeri-Šamaš fut également impliqué dans l’administration de domaines privés sur le canal de Sîn et la gestion des terres des temples. Il a entretenu, par exemple, des relations commerciales avec l’Ekur, le temple du dieu Enlil, pendant le règne de Cyrus, en vendant des dattes pour le compte du sanctuaire d’Enlil.

H. Baker dans “The property portfolio of a family of builders from Hellenistic Uruk” retrace la destinée des différentes générations de la famille de Anu-maru-ittannu, au travers des transactions immobilières effectuées. L’auteur observe que des propriétés situées dans trois endroits d’Uruk – des maisons et parcelles vierges dans le quartier de la porte d’Ištar, une maison et un terrain à la porte du marché et un bīt qāti dans l’enceinte du temple de  Ešgal – sont passées entre les mains de la famille à différentes époques. Suit une importante discussion autour de la question du bīt ritti. Ce terme apparaît pour la première fois à l’époque de Nabopolassar. A l’époque hellénistique, des propriétés urbaines sont qualifiées de bīt ritti, H. Baker propose alors que cette formule désigne une maison en propriété privée dont le temple tire un bénéfice (19).

P. Corò Capitanio dans “Business profiles of multi-prebend holders in Seleucid Uruk: reconsidering the dossier of Lâbâši/Anu-zēru-iddin//Ekur-zākir” s’intéresse à ceux que l’on désigne sous le terme de « multi-détenteurs de prébendes ». Cette tendance à accumuler les prébendes templières dans les mains d’un petit nombre d’individus est une pratique bien connue de l’Uruk séleucide. Pour accroître leurs possessions, il existe trois types de stratégies : acheter de nouveaux types de prébendes, acheter plus de parts d’une prébende déjà donnée, acheter plus de parts de jours donnés d’une prébende donnée.

C. Wunsch dans “The Šangû-Ninurta archive” (20) évoque les membres de la famille Šangu-Ninurta, ainsi que ceux des familles Bel-apla-uṣur et Eṭiru. Les archives s’étendent entre les règnes de Nabuchodonosor II et de Xerxès et sont constituées d’actes de propriétés et de transactions commerciales. L’intérêt de ce groupe de documents est de faire la lumière sur les pratiques d’héritage néo-babylonien, et sur la transmission des biens entre les membres de familles aisées. La transmission à la génération suivante se fait en particulier «via les dots, donc par voie féminine» (21).

Les moyens de paiement

Cet ouvrage consacre une part importante à la monétisation de l’économie. Néanmoins, il est nécessaire de pondérer : on constate l’emploi de salaires en argent mais  également d’un système redistributif non fondé sur l’argent et qui persiste tout au long du Ier millénaire. Les informations sur ce processus de monétisation n’ont cependant pas été regroupées et il incombe au lecteur de faire sa propre synthèse.

Une utilisation accrue de l’argent…

L’article de P-A. Beaulieu se révèle d’une grande utilité pour traiter la question de l’existence d’un salaire en argent. L’auteur recense les termes désignant les travailleurs du temple de l’Eanna et les associe aux moyens de paiement servant à rétribuer les travailleurs dans les textes qu’il a rassemblés : les contrats entre l’Eanna et les entrepreneurs privés (reconnaissance de dettes en argent avec obligation de délivrer des briques pour le travail sur le palais royal), les lettres et la comptabilité de l’administration du temple qui énumèrent l’argent donné (22). Ainsi constate-t-on que quasiment tous les textes mentionnent un paiement en argent (23).

…mais la persistance d’un système fondé sur les rations d’entretien    

Néanmoins, les hommes travaillant pour les temples reçoivent des revenus en nature, comme le démontre l’étude de K. Kleber, “Von Bierproduzenten und Gefängnisaufsehern: die zentrale Güterverteilung und Buchhaltung in Eanna”, fondée sur des textes ayant pour objet l’approvisionnement des artisans du temple en bière, farine et huile. Une personne d’un centre de distribution du temple répartit les biens entre les personnes désignées. La farine et l’huile sont destinées aux artisans ou aux travailleurs de force. L’huile est ainsi enregistrée dans les comptes, et ne sert pas au culte.

On voit également émerger ce système dans l’article de W. Henkelman “Animal sacrifice and ‘external’ exchange in the Persepolis Fortification Tablets” (24), qui s’intéresse à un cas non-babylonien. Dans cette réflexion sur le culte zoroastriste sous Darius Ier, on remarque par conséquent la prépondérance du roi dans l’économie de Persépolis. Les fêtes qui demandent des sacrifices sont connectées avec le pouvoir royal, le roi ordonnant que du bétail soit fourni en vue des sacrifices. Des systèmes d’échanges de vin et de grain contre des animaux destinés au sacrifice sont alors mis en place.

Conclusion

Cet ouvrage a le mérite d’apporter une vision très complète de l’économie babylonienne, même s’il s’agit surtout de l’histoire économique des élites urbaines, où des hommes d’affaires se livrent à toutes sortes d’activités entrepreneuriales . Il a ainsi le grand mérite d’avoir fait apparaître  les nouvelles tendances de recherche à l’oeuvre sur l’économie mésopotamienne, et d’avoir repris un domaine de recherche majeur, celui de l’étude du premier millénaire.

NOTES

(1) Le projet START a duré de 2002 à 2009.

(2) M. Jursa,  Aspects of the Economic History of Babylonia in the First Millenium BC, AOAT 377, Münster, 2010 p. 31

(3) Dans l’introduction, H. Baker et M. Jursa précisent par ailleurs que les résultats du projet sont également consultables dans trois autres ouvrages, ceux de M. Jursa, Aspects of the Economic History of Babylonia in the First Millenium BC, AOAT 377, Münster, 2010 ; de H. Baker, The Archive of the Nappahu Family, AfO Beih 30, Vienne, 2004; et de B. Jankovic, Vogelzucht und Vogelfang in Sippar im 1.Jahrtausend v. Chr, Veröffentlichungen zur Wirtschaftsgeschichte Babyloniens im 1. Jahrtausend v. Chr, AOAT 315, Münster, 2004).

(4) Voir l’article de M. Jursa, “Das Archiv von Bel-eṭeri-Šamaš”, p. 197-268.

(5) H. Baker et M. Jursa, Introduction, p.1

(6) Pour une consultation du site internet: www.fwf.ac.at

(7) Voir p. 5-6

(8) R. Adams, Heartland of Cities, Surveys of Ancient Settlement and Land Use on the Central Floodplain on the Euphrates, Chicago, 1981

(9) J.A. Brinkman dans “Settlement Surveys and Documentary Evidence: Regional Variation and Secular Trend in Mesopotamian Demography”, JNES 43/3, 1984, décrit « une croissance démographique soutenue et une augmentation graduelle de l’urbanisation en Mésopotamie du Sud, vers le 8ème siècle ».

(10) La lecture de cet article n’est pas aisée, du fait de son usage d’équations dont l’élaboration demeure souvent obscure. On a d’ailleurs l’impression que H. Baker et M. Jursa ne savent que faire de cet article, comme on peut le constater dans l’introduction p. 2 : « Tandis que ces chiffres ne peuvent pas à eux seuls prouver la croissance démographique, ils sont au moins conformes au modèle proposé».

(11) En akkadien dullu ša Eanna ša ina ekalli ša pāni abul Ištar

(12) On pourrait ajouter que l’Eanna a sûrement fortement participé à la construction du palais Nord, eu égard aux liens qu’entretenait Nabuchodonosor II avec ce temple. Il est ainsi de plus en plus admis qu’il fut šatammu du sanctuaire : voir M. Jursa, “Die Söhne Kudurrus und die Herkunft der Neubabylonischen Dynastie”, RA 101, Paris, 2007 : 125-136

(13) Soit aux alentours de 570.

(14) Pour une définition des termes  ikkaru et errešu, voir F. Joannès, La Mésopotamie au premier millénaire avant J.-C., p. 190

(15) Voir p. 174-175: l’auteur évoque un déficit de population après la période kassite, ainsi qu’un déclin du pouvoir politique babylonien, ayant provoqué la venue de tribus ouest-sémitiques. Elle mentionne aussi les déportations de population à l’époque néo-assyrienne, tout cela ayant la consequence suivante : « the temples emerged from this period of decline, which, according to Brinkman, must have ended by the second half of the eighth century, with large areas of land, some of it acquired through royal grants, but with too few dependants among the rural population to cope with it all […]. As a consequence, the temple had to hire workers from the outside population, who were not its dependants ». Cette explication apparaît en totale contradiction avec celle qui émerge des articles de P.-A. Beaulieu et S. Zawadski: le temple devant envoyer ses travailleurs lors des travaux royaux, il semble se trouve alors en déficit de main d’œuvre.

(16) M.W. Stolper, Entrepreneurs and Empire : the Murašû archive, the Murašu firm, and Persian Rule in Babylonia, Leiden, 1985.

(17) M. Jursa avait annoncé la publication de ces archives dans l’un de ses précédents ouvrages, Neo-Babylonian Legal and Administrative Documents, GMTR 1. Il évoquait un corpus de 42 textes dans GMTR 1, mais n’en a publié que 38 dans AOAT 330. Les quatre textes manquants, sont ceux publiés par C.S. Knopf dans “Items of Interest from Miscellaneous Neo-Babylonian Documents”, Bulletin of the Southern California Academy of Sciences 32, 1933 : 41-76

(18) Ces domaines se situent à Alu-ša-ardāni, sur le canal Šilihtu et sur le canal Simmagir

19) Voir p. 35

(20) Cette archive avait déjà été évoquée par M. Jursa dans GMTR 1.

(21) Voir p. 367

22) Voir le tableau p. 69 par exemple.

(23) Dans son ouvrage Les échanges à longue distance en Mésopotamie au Ier millénaire : une approche économique, Paris, 2009 : p. 129,  L. Graslin-Thomé, souligne que « l’hypothèse de travail que s’est donnée le groupe de Vienne rassemblé par M. Jursa est que l’époque néo-babylonienne est marquée par un accroissement, mais que celui-ci n’est pas favorable aux temples. Ceux-ci sont contraints de faire appel à une main d’œuvre extérieure, à laquelle ils doivent verser des salaires monétaires ».

(24) L’«Archive des Fortifications» fait partie d’un lot de tablettes élamites mises au jour à Persépolis entre 1933 et 1936-38. Environ 30 000 tablettes et fragments furent découverts. Les documents sont de natures diverses : mémos, listes de rations, lettres.