Lecture de M. Hudson et M. Van De Mieroop (éds.), Debt and Economic Renewal in the Ancient Near East, 2002, Bethesda

Ce livre de 355 pages[1] est le fruit d’un colloque tenu à Columbia University en novembre 1998, et se présente comme le troisième volume d’une série[2] placée sous le double patronage de l’Institute for the Study of Long-term Economic Trends et l’International Scholars Conference on Ancient Near Eastern Economies. Il comporte deux longues introductions méthodologiques, par les éditeurs du volume, suivies de la présentation, par des spécialistes, des caractéristiques propres à chaque grande période de la civilisation mésopotamienne pour tout ce qui regarde le phénomène du prêt à intérêt et de ses conséquences socio-économiques dans l’Orient ancien. Le champ couvert est essentiellement celui de l’Orient cunéiforme, mais deux communications, en fin de volume, apportent le témoignage instructif de la situation égyptienne.

     Pour Michael Hudson («Reconstructing the Origins of Interest-Bearing Debt and the Logic of Clean Slates», p. 7-58), la pratique du prêt à intérêt, apparue à l’âge du bronze en Mésopotamie, reste mal connue, car trop souvent interprétée selon des critères économiques modernes ou des parallèles anthropologiques contemporains. La principale question qui se pose selon M. Hudson est de savoir si la mise en place du prêt et de l’intérêt se fit d’abord dans l’économie administrée des grands organismes ou si elle fut le produit de relations économiques privées. Pour y répondre, l’auteur souligne des caractères qu’il considère comme fondamentaux: 1) Le prêt est standardisé et dépersonnalisé. 2) Il entraîne des changements profonds dans la répartition des moyens de subsistance. 3) Il suppose un calcul et une formalisation qui sont le reflet des pratiques des grands organismes. Quel type de problème peut, d’ailleurs, avoir été résolu par le système même de l’intérêt? M. Hudson reprend l’approche de Saint Thomas d’Aquin, selon qui l’intérêt est le coût du temps écoulé entre la mise à disposition du capital et son remboursement. Or, le système de standardisation et de correspondances mis en place par les grands organismes mésopotamiens dans leur gestion administrative a permis d’établir des équivalences de valeur entre divers systèmes de mesure, dont celle du temps, tous basés sur le système sexagésimal. Ce qui a dès lors déterminé le taux de l’intérêt n’est pas le rapport économique entre l’offre et la demande, mais la convertibilité en système sexagésimal et en fraction de 60. Un intérêt de 20% annuel, qui est la norme en Mésopotamie, est l’équivalent d’un rapport de 12/60 qui est établi à partir d’une fraction 1/60 répétée chaque mois de l’année. Les intérêts «chargés» par les institutions reflèteraient ainsi non pas l’état du marché mais leurs pratiques comptables: de fait, leur économie est suffisamment encadrée pour que les prix et les taux restent stables sur de très longues périodes. Selon M. Hudson, la «technicité» économique introduite par ces grands organismes a fait passer la société mésopotamienne du stade de la «réciprocité anthropologique» à celui des relations économiques dépersonnalisées: c’est la marque propre du prêt à intérêt qui fut appliqué d’abord aux entrepreneurs commerciaux écoulant la production des grands organismes. L’économie administrée par les grands organismes aboutit à ce que de manière stable et continue, les biens et les services furent vendus, le travail loué et l’argent prêté, selon un système normalisé. Le progrès économique est donc né d’une prospérité contrôlée et stabilisée et non d’un jeu sur les déséquilibres de l’offre et de la demande. S’appuyant sur le modèle polanyien de l’économie redistributive M. Hudson postule un aspect mixte (mélange agriculture / artisanat / services) de l’économie dès le début, mais place l’origine du prêt à intérêt dans la sphère commerciale. Les grands organismes, générateurs de standardisation, produisirent pour commercialiser leurs surplus une conversion en argent et de là la possibilité de calculer intérêt et durée de prêt. En fait, peu de prêts jouaient un rôle direct dans le processus de production car l’investissement s’y faisait en général avec des fonds propres. M. Hudson exclut donc les théories comme celle d’Heichelheim montrant les riches propriétaires utilisant les pauvres pour investir avec un retour sur investissement soigneusement calculé. Il maintient l’origine institutionnelle du prêt à intérêt, avec cette différence par rapport aux temps modernes que les grands organismes mésopotamiens y sont créditeurs et non débiteurs. À la différence des dettes commerciales, qui mettaient les deux parties à égalité, l’usure rurale, qui se développe à partir de la fin du IIIe millénaire av. J.-C. est génératrice de désordre social. Mais elle est plutôt un effet pervers non prévu d’un système destiné au départ à autre chose. Cet effet pervers fut combattu par le recours aux édits royaux d’andurārum, mais ceux-ci ne remettaient pas en cause le principe même des prêts à intérêt: ils combattaient le prêt de nécessité, pas le prêt productif. Constatant l’absence de véritable prêt à intérêt en Égypte ou chez les Hittites, M. Hudson postule, pour finir, que c’est bien la Mésopotamie qui est la région d’origine du prêt à intérêt qui se serait ensuite diffusé vers l’Ouest: cette pratique n’est donc pas le produit d’un mécanisme économique désincarné mais un phénomène historique localisable, même si la diffusion eut lieu assez vite, comme le montre le cas d’Ebla.

     C’est une approche qui apparaît d’abord très différente que propose Marc Van De Mieroop («A History of Near Eastern Debt?», p. 59-94) dans la présentation synthétique qu’il fait des archives cunéiformes documentant la dette. Il place clairement l’origine du prêt à intérêt dans la sphère productive et dans les relations individuelles et préfère mettre l’accent sur un intérêt «normal» de 33% dans les prêts en nature dont il trouve l’origine aux périodes Dynastique archaïque et akkadienne (26ème-24ème siècle). À ce moment, ce sont les arriérés de redevance qui furent considérés comme un «prêt» et celui-ci fut susceptible de produire un intérêt. L’idée de «charger un intérêt» sur une quantité prêtée, serait venue du fait, qu’en prêtant de l’orge ou de l’argent, on «loue» une possibilité d’enrichissement. L’intérêt serait donc le loyer de cette potentialité. Et de même qu’on verse une redevance d’un tiers de la récolte pour la mise en culture d’un champ, on verse un intérêt d’un tiers pour l’utilisation d’argent ou de grain[3]. À la différence de M. Hudson, M. Van De Mieroop place donc l’origine du prêt dans la sphère de production, plus que dans celle du commerce. Il retrouve le même système d’arriérés considérés comme des prêts à Ebla (24ème siècle). À la fin du IIIème millénaire, sous la IIIème dynastie d’Ur, on observe effectivement en Mésopotamie une prédominance des institutions. Y a-t-il alors place pour un crédit privé? Comme P. Steinkeller, M. Van De Mieroop constate des différences régionales et pense que le prêt sert surtout à passer un contrat de travail ou à avancer de l’argent ou du grain pour obtenir du travail. La période paléo-babylonienne est sans doute la plus riche en documents sur le crédit. On peut distinguer plusieurs sortes de prêts à cette époque, consentis majoritairement par les gens de la classe entrepreneuriale urbaine:

  • · les prêts de consommation censés permettre au débiteur de survivre
  • · les prêts antichrétiques pour obtenir du travail
  • · les prêts d’investissement à des marchands
  • · les prêts de sociabilité pour aider des proches

Ce qui caractérise les périodes néo-babylonienne et babylonienne tardive ets l’emploi d’un terme spécifique, celui d’u’iltu qui désigne une sorte«d’engagement»: pour effectuer un service, un paiement, etc. Pour la partie septentrionale de la Mésopotamie, M. Van De Mieroop distingue la documentation de la période paléo-assyrienne, surtout le commerce avec Kanish, qui a été bien analysé, reposant sur l’idée du working capital sous forme de naruqqum. Pour la Syrie du début du IIe millénaire, à cause de la domination de l’économie palatiale, il y a peu de traces de prêts, sauf pour obtenir du travail de la part du palais. Si à la période néo-assyrienne, on a toujours une sur-représentation de la sphère palatiale dans l’économie, la pratique du prêt apparaît très répandue, pour les usages les plus divers, avec cette particularité que toutes les classes sociales le pratiquent, même le roi Sargon II, quand il construit sa nouvelle capitale. En somme, c’est dans l’agriculture et le commerce que le crédit jouait le plus grand rôle. M. Van De Mieroop corrige dans sa conclusion certains des aspects les plus antithétiques par rapport à l’argumentation de M. Hudson, en revenant sur la gestion économique des grands organismes, qui, supporte des contraintes parallèles à celles de la sphère privée, que résout la pratique du prêt à intérêt:

  • · la mise en fermage d’une partie des domaines fonciers entraîne l’obligation de consentir des versements de redevance en retard. Ces «non-versements» deviennent des prêts
  • · le produit de ces grands domaines était gigantesque mais les institutions avaient toujours besoin d’argent, d’où le recours à une commercialisation fondée sur le crédit fait aux entrepreneurs.
  • · il y avait en fait peu de travailleurs disponibles, d’où le recours au crédit comme moyen de se les réserver.

Au centre du système se trouve donc toujours le «marchand» ou l’«entrepreneur», qui agit à la fois comme intermédiaire entre grands organismes et dépendants et comme délégué dans le commerce international: il transforme l’orge en argent et l’argent en produits exotiques. Son activité est impossible sans crédit du fait du délai dans le temps et dans l’espace.

     Après ces deux synthèses préliminaires, les intervenants du colloque ont présenté des aspects plus spécifiques: Alfonso Archi («”Debt” in an Archaic Palatial Economy: The Evidence from Ebla», p. 95-108), établit que, dès Ebla, on trouve le mot akkadien hubullum («dette») dans une liste lexicale. L’idéogramme sumérien comporte le signe ŠE «orge» qui montre qu’on est dans le cadre d’une société agraire. Mais la production agricole était pour l’essentiel administrée directement par le palais et la production artisanale était écoulée par les canaux du don et de la redistribution. Dès lors, quelle place reste-t-il pour le crédit? Un cas au moins de «dette» réelle est connu (TM.76.G.749). Mais le terme ŠE-SAG×HA-mul, qui signifie «dette», «chose due», peut aussi simplement désigner des produits non encore perçus ou laissés à la disposition des propriétaires. D’où la présence, comme «débiteurs» de personnes de la famille royale.

     Pour Piotr Steinkeller («Money-Lending Practices in Ur III Babylonia: The Issue of Economic Motivation», p. 109-137), le prêt à intérêt dépend essentiellement de l’environnement socio-économique dans lequel il opère. Son usage est à mettre en relation avec un marché — existant ou non — du travail libre. P. Steinkeller note que l’usage du prêt pour s’assurer les services d’un individu, voire de sa terre, est un phénomène répandu dans plusieurs sociétés agraires, dont certaines de l’actuel Tiers Monde. Appliqué à la Mésopotamie antique, ce postulat entraîne le fait que l‘intérêt n’a pas de véritable valeur économique, mais est l’instrument d’une sujétion, ce qui met quelqu’un dans la dépendance de quelqu’un d’autre. Cela n’exclut naturellement pas — dans la sphère commerciale — l’usage de prêt à intérêt avec la recherche d’un profit véritable. P. Steinkeller illustre ces réflexions par l’exemple de l’État d’Ur III. La société d’Ur III comprenait une vaste masse de dépendants gérés économiquement soit directement par l’État (structures militaires) soit par les administrations locales des ensi. En l’absence d’un secteur «privé» de la terre agricole, le recours à des opérations de crédit n’était que peu pertinent dans la sphère de la production agricole. Ce tableau, valable à Umma et à Lagaš, où les temples sont puissants, s’applique moins bien à la situation de Nippur ou de la Babylonie centrale, où la part des temples dans la propriété foncière était moins développée. De même pour la Babylonie septentrionale, où l’on constate une obligation pour les détenteurs de terres-šuku de les gérer eux-mêmes. Cela a permis le développement de certains entrepreneurs qui utilisent le système du prêt pour augmenter la quantité de terres (gages antichrétiques) qu’ils cultivent et disposer de la force de travail de leurs débiteurs. P. Steinkeller termine par une mise en relation entre Ur III et la période paléo-babylonienne. La situation dramatique des débiteurs de cette dernière période est l’aboutissement d’un processus qui démarra sous la dynastie d’Ur III. Le système de l’intérêt perçu sous forme de travail dépendant n’en était alors qu’à ses débuts sans que ses conséquences ultimes fussent visibles: il n’y a donc pas de mesure royale d’annulation des dettes à l’époque d’Ur III. Par contre, la situation d’Ur III reproduit à peu près celle, bien antérieure, de la basse Mésopotamie pré- et sargonique, avec deux zones, l’une au sud sans recours au crédit individuel car l’économie est dominée par les temples, et l’autre au nord où se fait sentir une plus grande influence de l’économie royale, avec le développement d’une tradition aboutissant aux pratiques des prêteurs d’argent privés du temps d’Ur III.

     C’est aux édits royaux d’annulation des dettes que s’intéressse particulièrement Johannes Renger («Royal Edicts of the Old Babylonian Period – Structural Background», p. 139-162). Ces édits sont un phénomène propre à la période paléo-babylonienne car liés à un nouveau type d’action royale. Auparavant, le système économique était fondamentalement analogue à celui de l’oikos weberien. Ce type de household vit en quasi autarcie et ses membres sont entretenus par un système redistributif. Un net changement s’observe à l’époque paléo-babylonienne où l’on passe à un système «tributaire»: une large proportion de l’activité économique est déléguée par les grands organismes à des tenanciers privés ou à des entrepreneurs. À l’époque paléo-babylonienne, le palais s’était retiré de la gestion directe des activités économiques pour les confier à des entrepreneurs qui devenaient ses débiteurs ou faisaient peser sur les petits producteurs une pression qui les acculait à l’endettement. On peut ainsi dresser une liste des régions dans lesquelles sont intervenues ce type de mesures: à Isin (édits d’Išme-Dagan, Lipit-Ištar, Ur-Ninurta, Irra-imitti, Enlil-bani), à Larsa (pas de formules d’édits conservés mais on y fait référence dans les contrats), à Babylone (les décrets royaux «établissant la justice» comportent des cérémonies symboliques au cours desquellles le roi brandit publiquement une torche purificatrice ou son sceptre de justicier). Quelles qu’en soient les causes, partout la situation à corriger était celle d’un transfert forcé de propriété dû à des dettes non remboursables. Après 1595 semble-t-il, on n’observe plus de décret de rémission, mais des donations royales et des franchises, en Assyrie et en Babylonie. J. Renger rejoint la conclusion de P. Steinkeller: la «privatisation» qui intervient dans la phase de transition entre l’«oikos-economy» d’Ur III et l’économie «tributaire» et «entrepreneuriale» paléo-babylonienne se développa d’abord en Babylonie du nord et du centre (i.e. Babylone et Isin) avant de s’appliquer dans le sud (Larsa). La raison principale est peut-être le mode différent de propriété foncière, avec plus de propriété privée au nord. La plupart des gens étaient sortis du système des households: il fallait désormais une intervention personnelle du roi envers ses sujets pris individuellement.

     Marc van de Mieroop («Credit as a Facilitator of Exchange in Old Babylonian Mesopotamia», p. 163-174) s’attache à la mise en évidence de la fonction économique du système du prêt, la formulation juridique des document de prêt (loan document) ayant elle-même été beaucoup étudiée par les historiens du Droit. Le prêt à intérêt correspond à des transactions plus variées que la simple avance de biens agricoles ou d’argent. C’est l’un des types de contrats utilisés pour les transferts de biens, avec une variable temps: il sert à l’échange des produits dans une économie où le marché joue un rôle restreint. Il est dès lors normal qu’il soit bien attesté du côté des grands organismes pour qui le «prêt» est un moyen de gestion de leurs ressources, essentiellement agricoles. Leur gestion débouche en effet sur la constitution de stocks au-delà des besoins, à convertir en argent: on utilise alors des «entrepreneurs». Ceux-ci interviennent comme interface à la fois entre producteurs et grands organismes, et entre grands organismes et consommateurs. Le même système existait pour la perception des taxes; c’est le classique système de «ferme des impôts». Mais la situation pouvait se compliquer lorsque le palais mettait à la disposition des entrepreneurs des produits dus comme arriérés de taxes par l’un de ses dépendants, puis procédait à une annulation des dettes d’impôts; il fallait dégager aussi le marchand de son débit envers le palais (§ 11 de l’Édit d’Ammiṣaduqa).

     Carlo Zaccagnini («Debt and Debt Remission at Nuzi», p. 175-195) présente les données de Nuzi: on y trouve une quantité importante de sources, dont il serait intéressant de tracer la courbe de répartition chronologique, car les archives les plus récentes ne sont pas seulement constituées de dettes non encore payées. Certains textes attestent des paiements aussi à la période finale de l’histoire de Nuzi. C. Zaccagnini postule donc un état général de difficulté à honorer les créances, et un probable accroissement de l’endettement. La majorité des prêts sont des prêts de soudure. Ni palais ni temple ne paraissent intervenir comme créditeurs. Le palais est cependant impliqué dans les investissements du commerce à longue distance. Mais il n’y a pas de rapport entre les deux sphères économiques, celle du prêt à intérêt et celle du commerce à longue distance. Il peut y avoir un intérêt seulement moratoire, ou courant dès le début. La plupart du temps, cet intérêt est de 50%. Le remboursement a pratiquement toujours lieu «après la récolte». L’ensemble du corpus (textes comportant les termes hubullu, tidennûtu et mârûtu) évoque une situation difficile pour la petite paysannerie, toujours à la limite de subsistance et dont on récupère, par les gages ou l’adoption, une partie de la force de travail. D’un autre côté, les «édits-šādûtu» ne sont pas l’équivalent des actes de mīšarum paléo-babyloniens. Il s’agit plutôt de proclamations qui ont surtout pour but de régler des aspects de l’économie palatiale, de même que les actes d’andurāru (ou son équivalent hourrite kirenzi): leurs occurrences montrent leur non-application dans la sphère des relations privées. Dès lors, le fait à retenir est celui d’une société rurale en crise, dont la fin était inéluctable, mais fut accélérée par la destruction de Nuzi par les Assyriens ou les Babyloniens.

     Michael Jursa («Debts and Indebtedness in the Neo-Babylonian Period: Evidence from the Institutional Archives», p. 197-220) cherche à relier le processus prêt-emprunt au contexte des relations sociales. Le document de base de cette époque est l’u’iltu, c’est à dire la reconnaissance de dette (promissory note), qui ne renvoit pas forcément à un emprunt, mais souligne l’obligation d’un paiement ou d’un service à effectuer. Le taux d’intérêt est de 20% annuel en argent, calculé sur une base mensuelle. Il n’y a pas de trace explicite d’intérêts composés. Certains prêts en argent à rembourser en grain sont en fait des pré-achats. Par ailleurs, la présence de très nombreuses reconnaissances de dette dans les archives des créanciers ne signifie pas forcément qu’il s’agit d’impayés («bad debts»). Il peut aussi s’agir de «rentes», soit des versements réguliers d’intérêt sur une longue durée («outstandig loans»). Quelques études de cas montrent l’importance de l’étude archivistique, comme le cas de Bêl-rêmanni à Sippar, qui emprunte, au titre de šapîru des brasseurs, parce que les entrepôts du temple ne lui fournissent pas l’orge à temps. Ses collègues l’aident dans ce cas mais pas exclusivement: il a alors aussi recours à des prêteurs privés. On trouve quelques exemples de prêts des temples, mais beaucoup moins qu’à l’époque paléo-babylonienne. Pour l’Ebabbar de Sippar, 1/3 des textes datent des années 10 à 12 du règne de Nabonide. Or, on sait qu’il y eut une famine en l’an 11. Le personnel au service direct de l’Ebabbar était protégé par le système redistributif des rations. Mais ceux qui travaillaient comme tenanciers extérieurs du temple furent obligés de souscrire des emergency loans. Selon M. Jursa, cette timidité d’action du sanctuaire est due au fait que le temple néo-babylonien avait une position plus délicate et moins solide économiquement que le temple paléo-babylonien. Y a-t-il un endettement «systématique» à l’époque néo-babylonienne? Le grand nombre de reconnaissances de dette n’est pas forcément un bon indice. Il faudrait plutôt se demander si, dans l’organisation économique générale, des éléments pointent vers des déséquilibres permanents. Par exemple, les rentes très élevées demandées par les temples aux entrepreneurs. Quand on regarde le cas des archives des Murašû de Nippur à la fin du 5e siècle, on a deux explications: selon M. Stolper, la pression sur les détenteurs de bît qašti s’est spectaculairement accrue au moment de la crise de succession qui a suivi la mort d’Artaxerxès Ier. Selon G. van Driel, par contre, les dettes ne seraient que des documents périmés, rendus caducs par une abolition générale des dettes ordonnée par le nouveau souverain. Malgré l’aspect anachronique de ctte mesure pour l’époque, M. Jursa suggère qu’il a pu effectivement s’agir d’une remise des dettes dues à la Couronne ou à ses agents. Cela se rapprocherait alors des mesures néo-assyriennes de kidinnûtu et d’andurāru. On trouve d’ailleurs d’autres parallèles possibles, comme une inscription du roi Nériglissar qui aurait «établi la mīšaru dans le pays», ou un texte scolaire inédit du British Museum mentionnant à la fois mīšaru et andurāru.

     Cornelia Wunsch, («Debt, Interest, Pledge and Forfeiture in the Neo-Babylonian and Early Achaemenid Period: The Evidence from Private Archives», p. 221-256) apporte le témoignage des archives privées des époques néo-babylonienne – début achéménide. Elle expose d’abord le problème de la variété des opérations qui se présentent, formellement, comme des prêts. Seule l’approche archivistique peut éclairer le contexte. En effet, le formulaire de l’u’iltu indique essentiellement une obligation financière de quelqu’un envers quelqu’un d’autre et peut rendre compte d’une multitude de situations. C. Wunsch cite ainsi quatorze cas différents ayant donné lieu à la rédaction d’une u’iltu. On sait qu’un prêt pouvait aussi donner lieu à la prise d’un gage antichrétique. Mais la plupart de ces gages n’étaient pas forcément — en ce qui concerne la valeur — en rapport avec l’importance du prêt. On pourrait aussi penser que le système des gages, sûretés, etc., liés aux emprunts, permettait à des entrepreneurs de se trouver en position de propriétaire foncier alors que la structure socio-économique et culturelle interdisait le transfert de biens de ce type. Une dette n’était pas éteinte par la mort du débiteur. Les héritiers pouvaient cependant refuser un héritage. Le débiteur insolvable payait par son travail ou par un séjour en prison. Certains s’enfuient et ce sont alors leurs garants qui sont invoqués. On constate cependant que les conséquences extrêmes (réduction en esclavage) sont évitées, et que certains banqueroutiers réapparaissent dans le monde des affaires. C. Wunsch évoque ensuite elle aussi la question d’une rémission des dettes à l’époque néo-babylonienne. et signale que pendant la période fin Cambyse / Bardiya, les archives des Egibi présentent des échanges de terres et des contrats de dépôt, type de transactions inhabituelles en une telle densité. Les Egibi ont pu souffrir d’un manque temporaire de liquidités, qui les aurait conduits à privilégier les contrats d’échange. Mais C. Wunsch pense surtout que les liens avec la Cour permirent à Itti-Marduk-balâṭu de prévoir des interventions du type «rémission des dettes» et de prendre ses précautions. Quelles étaient, enfin, les causes de l’endettement à cette époque? On trouve des prêts de nécessité aux exploitants affamés. Dans le secteur urbain, l’accès aux activités commerciales se faisait par un recours au crédit, mais à des conditions évidemment plus favorables, car ce type de crédit fournissait des ressources et un réseau de relations.

     Edward Bleiberg («Loans, Credit and Interest in Ancient Egypt», p. 257-276) montre que la documentation sur les prêts et le crédit ne devient abondante en Égypte qu’à partir du Nouvel Empire (1569-1076), même si la pratique de la mutualisation des ressources est présente dès la 6e dynastie (24e siècle). Jusqu’à la 26e dynastie, le système exprime un fonctionnement solidaire; puis on passa à la perception des intérêts. Auparavant fonctionnait le principe d’une aide mutuelle, inclue dans la notion de maat: les riches devaient assistance aux plus démunis par le biais des prêts et des dons. Le prêt de grain était alors un acte de solidarité. On est typiquement dans une économie redistributive. Mais à partir d’un certain moment, l’État assume la responsabilité de ce genre de prêts et ce sont ses agents qui se glorifient alors de pratiquer leur tâche de manière conforme à la maat. Selon E. Bleiberg, les relations privées s’appuient sur la réciprocité, et le fonctionnement institutionnel sur la redistribution. La notion de «prêt de grain» est large et peut couvrir en réalité d’autres produits. Par ailleurs, une étude de B. Menu a montré que pour l’essentiel les pratiques du crédit reposaient sur l’oral, le serment, et la présence de témoins. Selon E. Bleiberg, cette suprématie de l’oral est typique des communautés à forte solidarité sociale.

     Si l’on passe au Nouvel Empire, on trouve deux modèles explicatifs, celui de Janssen, basé sur la notion de réciprocité et celui de B. Menu, qui analyse la structure juridique qui constitue la base de ce qui est véritablement des prêts. Dans tous les cas, on constate l’absence d’une perception d’intérêts. Cependant, il n’existe en vérité aucun terme signifiant clairement «prêt». Le corpus le plus clair est celui de Deir el-Medineh: la structure sociale y est assez diversifiée pour que les prêts soient en rapport avec la situation de chacun. On y identifie les prêts de sociabilité, sans obligations réellement contraignantes , mais on trouve aussi des prêts plus contraignants avec serment d’engagement de remboursement. Selon E. Bleiberg, c’est en fait le rapport plus ou moins proche de statut social qui gouvernait le recours au crédit ou à la dette.

     Pour finir, Ogden Goelet («Fiscal Renewal in Ancient Egypt: Its Language, Symbols, and Metaphors», p. 277-326) pose la question de savoir s’il a pu exister une pratique d’amnistie fiscale en Egypte. Sans doute pas. mais la notion de «remise à plat» des dettes sur ordre officiel peut se rencontrer. Cependant, il est exclu de trouver un parallèle réel entre les pratiques d’époque ptolémaïque (cf. pierre de Rosette) et l’Egypte pharaonique. Tout ce que l’on trouve est une garantie d’asylie économique donnée aux temples par le pouvoir contre les empiètements de ses propres agents. Le pharaon Bocchoris/Bakenrenef de la 24e dynastie aurait décrété que l’intérêt d’une dette ne pouvait dépasser le double du capital investi et aurait interdit l’esclavage pour dette. Il apparaît cependant sûr que les choses ont changé entre la 24e dynastie et la période de la première domination perse en Egypte. Cela est-il dû à l’ouverture vers un commerce international méditerranéen accru? Selon O. Goelet, la notion d’intérêt n’existait pas vraiment dans l’Egypte pharaonique si ce n’est comme pénalité pour dépassement de l’échéance. Par ailleurs, ce qui est appelé «réforme fiscale» sous les 18e et 20e dynastie n’est souvent qu’une exemption vis à vis de l’État de charges qui sont transférées au bénéfice de la divinité principale d’un sanctuaire. L’appréciation du phénomène de rémission des dettes passe par l’étude sémantique de la notion d’éternité et de tradition: on privilégie en Egypte la permanence et la stabilité, d’où la notion de «cycle» renouvelé. Par exemple, le pharaon Akhenaton édifie une nouvelle capitale sur un emplacement neuf, qui ne lèse aucune divinité. Cependant, il réorganise partiellement l’économie pour dériver une partie des revenus des autres dieux vers Aton. Ses successeurs ont bien eu conscience qu’ils devaient à la fois abolir le passé récent et revenir à la tradition la mieux établie. D’où l’idée de restauration dont témoigne la Stèle de restauration de Toutankhamon. Le même processus de restauration se retrouve à l’avènement de la 20e dynastie. En appendice, O. Goelet fournit le vocabulaire égyptien de la rénovation et de la restauration.

     La partie ultime de l’ouvrage comporte une discussion entre les intervenants, et des auditeurs, sur certains aspects des diverses communications. Au total on dispose avec ces actes d’une riche matière, présentée par des spécialistes qui s’efforcent de tirer de leur documentation une véritable problématique. Tout en insistant sur tel ou tel aspect théorique, ils évitent l’application d’un «modèle» économique rigide pour présenter les aspects originaux de tel ou tel groupe d’archive. On regrette d’autant plus l’absence d’interventions sur les documentations paléo- et néo-assyriennes. Elles sont citées en passant dans la synthèse préliminaire de M. van de Mieroop, mais la richesse des données paléo-assyriennes en matière de crédit et de prêt à intérêt reste inexploitée. Pour pallier ce déficit, on se reportera utilement aux deux publications des MOS de Leyden[4]. Sans doute aurait-il été souhaitable d’autre part que les organisateurs de la table-ronde et auteurs des deux synthèses préliminaires accordent plus nettement leurs conclusions sur l’origine du prêt à intérêt. Deux propositions sont faites: soit la pratique du prêt est la conséquence de la normalisation économique introduite par les grands organismes sumériens, soit elle est un moyen utilisé par des propriétaires privés pour réserver la disponiblité de terre et de main d’œuvre. Dès lors, il apparaît quasiment impossible de répondre à cette «question des origines», et l’on s’en tiendra, de manière plus fructueuse, aux analyses descriptives que proposent les différents auteurs.


[1] Le compte-rendu de cet ouvrage a été précédemment publié dans la revue Topoï 14 (2006) p. 405-414.

[2] M. Hudson et B. A. Levine (éds.), Privatization in the Ancient Near East and Classical World, Peabody Museum Bulletin 5, Harvard University, Cambridge MA, 1996 (= ISLET 1), M. Hudson et B. A. Levine (éds.), Urbanization and Land Ownership in the Ancient Near East, Peabody Museum Bulletin 7, Harvard University, Cambridge MA, 1999 (= ISLET 2); M. Hudson et C. Wunsch (éds.) Creating Economic Order. Record Keeping, Standardization, and the Development of Accounting in the Ancient Near East, CD., Bethesda, Maryland, 2000 (= ISLET 4). Le volume ISLET 2 a fait l’objet d’une présentation ici même par M. Djabellaoui en octobre 2012.

[3] L’auteur reprend une idée de P. Steinkeller: l’exploitant de troupeau qui loue une terre pour y faire paître ses animaux doit verser une redevance augmentée d’un certain pourcentage: il est en effet justifié que le propriétaire reçoive, en sus du loyer, une partie du croît du troupeau puisqu’il a contribué indirectement à son développement par l’herbe que son champ a produite.

[4] J.-G. Dercksen (éd.), Trade and Finance in Ancient Mesopotamia (MOS Studies I). Proceedings of the First MOS Symposium, Leyde, 1997 et A.C.V.M. Bongenaar (éd.), Interdependency of Institutions and Private Entrepreneurs, (MOS Studies II). Proceedings of the Second MOS Symposium, Leyde, 2000.

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Atelier doctoral en histoire économique de Paris 1: « le marché, les marchés»

Compte-rendu de l’atelier doctoral en histoire économique de Paris 1, sur le thème « le marché, les marchés », du 6 avril 2013.

Organisateurs : Charlie Chagny (histoire médiévale), Marguerite Martin (histoire moderne), Charlotte Pouly (histoire contemporaine), Louise Quillien (histoire ancienne).

Marché-marchés programme

Cet atelier, organisé par des doctorants de l’université Paris 1, avait pour but de réunir les doctorants et jeunes docteurs qui  travaillent sur l’histoire économique, quelle que soit la période étudiée, pour présenter leurs travaux respectifs, mettre en commun leurs méthodes de travail et discuter des différentes historiographies.

La journée du 6 avril sur le thème « le marché, les marchés » a réuni 8 participants, et une quinzaine d’auditeurs. Elle s’est ouverte par une introduction reprenant les grandes phases de l’historiographie du marché, en faisant apparaître les débats propre à chaque période historique, ainsi que les évolutions et les problématiques communes. Les participants ont ensuite présenté leurs travaux de thèse, ainsi que des ouvrages favorisant la réflexion. Une grande place a été réservée aux questions et aux débats entre l’ensemble des participants.

Les communications ont abordé de nombreuses questions posées par le concept de marché : comment définir l’échange marchand, comment se produit l’intégration des marchés, quelle est leur organisation spatiale, quels sont les rapports entre marchés et institutions, quel est le rôle des acteurs, notamment des intermédiaires. Le débat final a porté notamment sur l’historicisation du concept de marché et sur les points communs et les différences entre les périodes historiques.

Une prochaine journée sera organisée au mois de mai 2013 sur le thème « Déchiffrer le chiffre ».

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Femmes et Économie en Mésopotamie antique: premières journées d’étude, les 2 et 3 novembre 2012

Le vendredi 2 et le samedi 3 novembre 2012 s’est tenu à la Maison de l’Archéologie et de l’Ethnologie de Nanterre le premier atelier de travail du programme ANR franco-japonais consacré à l’étude du Rôle économique des femmes en Mésopotamie ancienne (projet “REFEMA”). Cet atelier portait plus spécialement sur le rôle économique des femmes dans le cadre privé, depuis la haute époque sumérienne (25ème siècle av. J.-C.) jusqu’à la période achéménide (5ème siècle av.). Les interventions se sont réparties entre participants japonais et français:

Fumi KARAHASHI (Chûo University, Tokyo), «É-mete and her Colleagues in the ED Lagaš É-MÍ»

B. LAFONT (CNRS-UMR 7041, Paris), «The Role of women in the domestic Economy of the Ur III-Period»

C. MICHEL (CNRS-UMR 7041, Paris), «Women and Economy in the Family’s Sphere according to the Old Assyrian sources»

I. NAKATA (Chûo University, Tokyo), «The Women in Marriage as reflected in the Code of Hammurabi»

J. JUSTEL (UMR 7041, Paris) & B. LION (Université de Tours et UMR 7041, Paris), «Real Estate Dowries and Counter-dowries in the Kingdom of Arraphe (Iraq, 14th Century BC)»

M. YAMADA (Chûo University, Tokyo), «The almattu-azibtu Formula in the Emar Texts»

J. JUSTEL (UMR 7041, Paris), «The Economic Role of Women during the Crisis in Emar»

E. MATSUSHIMA (Hosei University, Tokyo), «Goddesses in the Wedding ceremonies in Babylonia and Assyria»

F. JOANNÈS (Université Paris 1 et UMR 7041, Paris), «The Role of Women in the Domestic Economy of the Neo-Babylonian Period»

Y. WATAI (Chûo University, Tokyo & UMR 7041, Paris), «Projet de prosopographie féminine néo-babylonienne: présentation»

G. TOLINI (UMR 7041, Paris)  , «Women in the Murašu Archive: Legal Status, Social and Economic Situations»

L. COUSIN (UMR 7041, Paris), «Dowry Management in the Neo-Bbaylonian Period: a case-study»

Le texte des communications sera consultable dans quelques semaines sur le carnet de recherche du Projet REFEMA (http://refema.hypotheses.org)

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Notes de lecture: Michael Hudson & Baruch A Lévine (éds.), Urbanization and Land Ownership in the Ancient Near East, ‪‪Peabody Museum of Archeology and Ethnologie Bulletin, n°7, Harvard University 1999, par Mustapha Djabellaoui (doctorant, Paris 1)

   Résumé

Cet ouvrage qui se voulait un bilan de l’état de la recherche au milieu des années 90 fait apparaître de multiples problématiques concernant la terre et la propriété foncière en Mésopotamie, notamment en raison de l’importance considérable de la documentation en écriture cunéiforme. Les méthodes historiques employées permettent de dresser un premier bilan d’une économie complexe, le plus souvent héritée de pratiques antérieures. La gestion de la terre n’en est alors qu’une manifestation, aux multiples implications politiques et sociales. En l’absence d’une histoire économique générale de la Mésopotamie, qui reste à écrire, on peut souligner l’apport de cet ouvrage à l’adoption d’une méthodologie qui tienne compte de la particularité des études économiques propres à l’Assyriologie.

*  *  *

L’ISLET, Institute for the Study of Long-Term Economic Trend, a été créé essentiellement pour favoriser l’étude des phénomènes économiques sur le temps long et leurs implications politiques et sociales; il s’appuie pour cela sur des sources ethnographiques, archéologiques et épigraphiques. Organisé depuis Londres et New York, l’ISLET associe des chercheurs et des universitaires du monde entier, car l’institut a le souci de la transdisciplinarité et de la transversalité. Ainsi à plusieurs reprises l’ISLET s’est associé aux presses du Peabody Museum pour la publication de différents colloques organisés aux États-Unis, en Europe et en Russie.

L’un de ces colloques, qui s’est tenu en 1996, était organisé par M. Hudson et B. Levine à l’université de New York aux États-Unis et par M. Dandamaiev à l’Institut oriental de Saint-Pétersbourg en Russie. Ce colloque en deux parties s’inscrivait dans les dynamiques de recherche mises en place par l’ISLET, puisqu’il a associé différents chercheurs et différentes sensibilités historiques. Il est né d’une discussion scientifique entre Marc Van De Mieroop, Baruch Levine, Michel Hudson et Muhammed Dandamaiev, au sujet de la pertinence de la notion de modèle économique appliqué au Proche-Orient Ancien. Les organisateurs ont privilégié la longue durée chronologique, puisqu’elle court sur plusieurs millénaires. Ce choix se justifiait en partie par l’intérêt de produire une étude sur un temps «relativement long», permettant de mieux saisir les différentes évolutions économiques et de dresser ainsi les contours  d’un modèle économique propre aux sociétés de l’Orient ancien. Les thématiques proposées par les organisateurs portaient sur la relation entre proto-urbanisation/urbanisation d’une part et propriété «institutionnelle» et propriété privée d’autre part. Il s’agissait également de s’interroger sur les problématiques liées à la terre et la propriété et à leurs différents modes d’expression. Le colloque a donc tenté de mesurer l’impact de la propriété foncière sur les activités économiques, en proposant des problématiques centrées sur la définition de la propriété privée et sur les modes d’accès à la propriété foncière dans les sociétés de l’Orient ancien.

Le colloque de 1996 est également né du besoin de renouveler les approches économiques et de permettre ainsi la constitution d’une réflexion historiographique concernant l’histoire économique du Proche-Orient Ancien. Au-delà des débats entre primitivistes et néo-institutionnalistes, le colloque avait pour ambition de proposer une nouvelle grille de lecture de l’économie d’expression cunéiforme, tant il convient de prendre en compte les spécificités de cette documentation économique, qui jusqu’en 1996 était absente des débats propres aux études classiques. Les organisateurs et les participants ont tenté de dresser une esquisse d’un modèle économique propre aux sociétés orientales, à partir d’une thématique liée à la propriété et ses différentes formes, depuis l’apparition des premiers sites urbains, à la fin du néolithique (Ve/IVe millénaires) jusqu’à l’arrivée des Macédoniens et des Grecs en Mésopotamie à la fin du IVe siècle et au début du IIIe siècle.

Ce colloque a fait l’objet d’une publication dans les presses du Peabody Museum à Harvard. L’ouvrage est édité par M. Hudson et B. Lévine sous le titre: «Urbanization and Land ownership in the Ancien Near East» (Urbanisation et propriété foncière au Proche-Orient Ancien).  Le présent compte-rendu propose une analyse de cette publication.

L’ouvrage est organisé en trois grandes parties thématiques, qui portent chacune sur une période chronologique liée à un type de sources.

Une première thématique est consacrée aux aires proto-urbaines qui seraient des lieux définis à partir de considérations cosmologiques et servant à des rituels spécifiques. Ainsi, au cours de la préhistoire et de la proto-histoire, la propriété privée serait née d’une volonté d’organiser un espace consacré, voire un lieu de mémoire pour les communautés de chasseurs-cueilleurs. Le développement de cette réflexion s’appuie essentiellement sur les dessins rupestres découverts dans les grottes du sud de la France, ainsi que sur des sources ethnologiques. Les conclusions de cette réflexion illustrent des comportements économiques collectifs, alors qu’aucune source archéologique ou épigraphique n’est disponible.

Dans la seconde partie, les auteurs proposent une étude dans laquelle l’archéologie des cités mésopotamiennes, des IVe, IIIe et IIe millénaires renseigne sur plusieurs facteurs économiques. La topographie fournit des données sur la densité de la population, sur l’aménagement des villes et sur la mise en valeur des propriétés foncières. L’apport de l’archéologie à l’histoire économique soulève ici de nouvelles perspectives de recherches, notamment concernant le cadastre et la distribution spatiale des infrastructures urbaines.

La troisième partie s’appuie sur la documentation cunéiforme et propose une synthèse sur la terre, les tenures et l’immobilier au cours du Ier millénaire. La documentation apporte suffisamment d’éléments pour permettre de dresser un état des lieux des pratiques économiques liées à la gestion de la terre et aux transactions foncières. On s’intéressera dans le cadre de ce compte-rendu, principalement à cette troisième partie même s’il est indispensable de prendre en compte les principales conclusions de M. Hudson concernant l’archéologie et la valeur de la terre dans les villes de Mésopotamie.

Afin de restituer les débats survenus au cours du colloque de 1996, les auteurs de Urbanization and Land ownership publient après chaque article les discussions et les différentes interrogations qui ont suivis les interventions. Cet ajout peut éclairer le lecteur sur les débats, les oppositions, voire parfois les tensions qui ont animé ce colloque de 1996. Cette volonté de «transparence», qui s’inscrit dans une démarche scientifique de restitution d’un cheminement intellectuel, fait également état des débats économiques en cours dans les années 90. L’ouvrage laisse ainsi apparaitre plusieurs problématiques et soulève de facto beaucoup de questions. Il s’interroge ainsi sur la nature de l’économie proche-orientale et les moyens dont disposent les historiens d’en saisir les différentes expressions dans les sources cunéiformes. De même, il propose une lecture plus comptable et pratique des sources cunéiformes, favorisant la compréhension et la contextualisation de la documentation. Plus de dix ans après la publication de cet ouvrage, il paraît donc tout à fait légitime de s’interroger sur l’apport historiographique et scientifique du colloque et de sa publication.

Ce compte-rendu aborde trois points qui m’ont paru essentiels. D’abord, présenter les sources utilisées, celles qui ont été sélectionnées afin de tenter de définir la propriété et ses différentes manifestations. Puis, il sera question de la pertinence de l’utilisation des méthodologies propres à l’historien: l’exploitation des sources suppose ainsi des méthodes particulières qui peuvent fournir des informations et de multiples données sur l’économie. Enfin, d’une manière générale, il sera question des apports majeurs de l’ouvrage et des perspectives de recherches qu’il a soulevées.

1-Les sources

1-1 Sources archéologiques

Un premier point concerne les apports de l’archéologie à l’histoire économique. À ce titre, il faut noter la contribution de M. Hudson, qui dresse un tableau de l’état des découvertes archéologiques en 1996, en Babylonie du sud. Les rapports de fouilles des principaux sites urbains mettent en lumière quelques points importants concernant la gestion des terres et plus précisément leur valeur. Par exemple, la reconstitution de la densité de population devient une donnée essentielle pour comprendre les modes d’occupations des territoires. Il est possible de répertorier des données topographiques et donc lier urbanisme et propriété foncière. M. Hudson émet alors l’hypothèse selon laquelle s’il est vrai que les terres acquièrent davantage de valeur dès lors que l’on en tire un revenu important et régulier, il n’en demeure pas moins qu’elles possèdent également une valeur intrinsèque quand elles se situent à proximité d’un bâtiment conséquent comme un temple ou un palais. On constate aussi que les terres situées le long des canaux, des chenaux et celles localisées près des nœuds de communication peuvent aussi acquérir une forte valeur. Par ailleurs, M. Hudson conclut ses hypothèses archéologiques en ayant recourt à l’épigraphie, en précisant que dans la majorité des sites étudiés, les grands propriétaires fonciers demeurent les temples et/ou les palais. Il est donc logique que les temples qui sont liés aux premières infrastructures urbaines de Mésopotamie aient polarisé leur espace proche, octroyant de facto une importante valeur foncière à l’ensemble spatial situé dans leur périphérie immédiate.

1-2 Sources cunéiformes

Les sources cunéiformes utilisées concernent principalement des transactions immobilières, et des transferts de terres; elles constituent un fonds documentaire inhérent à la compréhension des problématiques liées à la propriété foncière. Cette production documentaire émane essentiellement des temples des principales villes de Babylonie comme l’Ebbabar de Sippar ou l’Eanna d’Uruk, au Ier millénaire avant notre ère. Il est également possible, pour la même période de recourir aux archives privées, comme celles de la famille Egibi.

Ainsi C. Zaccagnigni dans Aspects économiques de la propriété foncière et de l’utilisation de la terre en haute Mésopotamie et en Syrie de la fin du IIIe millénaire à l’époque néo-assyrienne, réfléchit sur l’utilisation des terres et sur la propriété en haute Mésopotamie et en Syrie. L’auteur s’appuie sur une analyse sélective des sources écrites émanant des palais, des temples et des archives privées de la seconde moitié du IIe millénaire à la fin de l’empire néo-assyrien au cours du VIIe siècle. Cette approche ne se prétend pas exhaustive, l’auteur privilégiant principalement les sites du second millénaire à savoir Ebla, Mari, Nuzi, Emar. Il faut noter que C. Zaccagnini fournit peu de détails sur les capitales assyriennes. Sa communication dresse davantage un état des lieux de la propriété et de ses différents modes d’expressions au second millénaire. Les grands organismes y apparaissent comme de grands propriétaires, mais on assiste également à quelques transferts de propriétés en faveur de dignitaires privés.

M. Dandamaiev avec «L’usage de la terre dans la région de Sippar durant les périodes néo-babylonienne et achéménide», sans négliger l’apport de la documentation issue de l’Eanna d’Uruk et en utilisant également des archives privées comme celles des Egibi, étudie principalement les archives de l’Ebabbar de Sippar. Cette documentation compte plus de 5000 documents économiques, administratifs et juridiques de la fin du VIIe siècle jusqu’à l’année 475, qui marque la fin des archives conservées.

C. Wunsch dans «Les biens immobiliers des Egibi à Babylone au VIe siècle avant notre ère» utilise une archive privée, celle des Egibi. Cette importante famille d’entrepreneurs, documentée par environ 3000 tablettes qui couvrent environ un siècle (VIe-Ve siècles) disposait d’un important patrimoine foncier, qui permet de comprendre les mécanismes d’accès à la propriété et les modalités de transmission de l’héritage foncier.

Enfin la contribution de N. Kozyreva dans «Vendeurs et acheteurs de biens immobiliers urbains dans le sud de la Mésopotamie au début du second millénaire», propose de recourir aux impressions des sceaux-cylindres présents sur les contrats de ventes de maisons. Car la glyptique peut améliorer l’état de nos connaissances sur la propriété immobilière en particulier et sur l’économie ancienne en général.

1-3 Quelle cohérence ?

Au vu de la documentation mobilisée et notamment en raison de sa diversité, on doit d’abord s’interroger sur la cohérence de ce fonds documentaire qui apparaît considérable. Dans quelle mesure les sources peuvent-elles nous éclairer sur la propriété foncière et les biens fonciers en Babylonie en général ? Certes, il s’agit d’une documentation de nature économique, a priori favorable à la mise en place d’une analyse historique. Cet aspect est souvent souligné et plusieurs fois relevé par les intervenants eux-mêmes. Mais la documentation économique émanant des centres de pouvoirs peut-elle renseigner à elle seule sur les pratiques économiques d’une société aux ramifications sociales complexes ?

B. Levine et M. Hudson proposent alors de questionner les sources cunéiformes uniquement dans l’optique de savoir s’il existe un marché immobilier et si tel est le cas, comment le déceler dans les sources.

Cela suppose d’abord qu’un bien foncier ait une valeur qui dépende dudit «marché». De ce point de vue M Van de Mieroop dans «Réflexions sur les biens immobiliers urbains dans l’ancienne Mésopotamie» évoque une mise en place progressive et quasiment empirique du «marché». Il s’agit le plus souvent d’un processus en corrélation avec des événements politiques. Ainsi, M. Van de Mieroop évoque l’existence de ce «marché» qu’il constate à partir des différentes dettes contractées à Nippur durant le second millénaire. Le modèle qu’il propose suppose que la documentation renseigne sur des pratiques foncières qui ne sont que le reflet de pratiques économiques, elles-mêmes, obéissant à un «marché». Il émet ainsi l’hypothèse d’offres et de demandes déterminés par les aléas politiques. M. Hudson lui pose alors la même question qu’aux autres intervenants : est-ce que l’on peut parler dans ces conditions de «marché» ? Comment est déterminée la «valeur» du bien en question ? En somme : s’agit-il d’une économie moderne ? Si C. Wunsch rappelle qu’il est séduisant d’importer un modèle économique et même de recourir à un modèle de la propriété foncière et immobilière contemporain, et que de ce fait l’entreprise du colloque soit parfaitement louable, elle insiste en revanche pour utiliser des méthodes d’interprétation historique clairement définies et partagées par la communauté scientifique assyriologique dans son ensemble.

C. Wunsch attire ainsi l’attention de M. Dandamaiev sur le fait que le fonds documentaire qu’il utilise est constitué majoritairement de documents produits par les temples, et qu’à ce titre il demeure tributaire d’une documentation spécifique: en cela elle nécessite un traitement particulier, d’autant plus que cette documentation est une production partiale et partielle. De même M.Hudson, B. Levine et C. Zaccagnigni rappellent que malgré une documentation abondante, il est délicat d’évoquer une pratique immobilière et a fortiori spéculative en Mésopotamie avant le VIe ou le Ve siècle. C’est précisément le propos de C. Wunsch quand elle évoque la documentation disponible qui, selon elle, soulève plus de problèmes qu’elle n’en résout. Enfin, M. Van de Mieroop conclut sur l’une des difficultés de ce colloque à faire face aux caractères limités des preuves apportées par la documentation.

Par conséquent, si l’on peut interroger à loisir les documents disponibles, il faut avoir conscience du fait que nous ne risquons de ne rechercher et identifier que des structures économiques qui nous sont familières ou contemporaines, voire même des structures empruntées aux périodes classiques.

Dès lors, il est parfois hasardeux de développer la cohérence d’un schéma relevant de la seule problématique proposée. Les données économiques disponibles doivent être exploitées de manière différenciée. Il convient de dresser un état des lieux de la documentation avec sa spécificité, et c’est uniquement dans ces conditions que l’on pourra interroger les données obtenues. Pour l’heure, la première cohérence tangible reste celle fournie par la problématique du colloque et cette dernière n’est pas une donnée négligeable puisqu’elle permet une première confrontation des sources avec une problématique somme toute légitime : peut-on transposer un modèle économique moderne en Mésopotamie ancienne ? Quelles sont les analogies possibles ?

2- Les méthodes 

Les méthodes utilisées pour traiter la documentation ont permis de mieux comprendre les pratiques liées au foncier et à l’immobilier. Il s’agit de méthodes inhérentes aux sciences humaines et notamment à l’histoire. Chaque intervenant expérimente une méthode, N. Kozyvera s’intéresse aux sceaux-cylindres, alors que M. Dandamaiev se sert de la prosopographie, enfin, C. Wunsch propose pour sa part, une étude à partir d’ une archive familiale.

2-1 Glyptique et onomastique

N. Kozyreva étudie les noms propres des sceaux-cylindres, apposés sur les tablettes de ventes de maisons datant du second millénaire. Ayant recours à l’onomastique, elle constate qu’une importante population ouest-sémitique achète des maisons situées au sein des principaux centres urbains. Elle émet alors l’hypothèse selon laquelle, les transactions ont lieu au sein d’un cercle restreint, constitué par la famille et le voisinage. Par ailleurs, elle ajoute que la plupart des personnes concernées par la transaction sont des nouveaux venus dans la ville. Ces transactions ne bouleversent pas le mode de vie des populations initialement établies. Elle conclut par une approche sociale de la propriété foncière. Les liens entre acheteurs et vendeurs dépassent le simple cadre économique et il est, selon elle, important de prendre en considération les aspects sociaux. Les pratiques économiques seraient les conséquences de relations d’une autre nature: familiales, politiques, culturelles.

C. Wunsch revient amplement sur la contribution de N. Kozyreva, car elle apporte des éléments sur le peuplement des grandes villes et fait apparaître une problématique importante concernant les acteurs des transactions immobilières en Mésopotamie: quelles sont les personnes qui ont la possibilité d’acquérir des biens fonciers à l’intérieur des villes? Grâce aux sceaux-cylindres, quelques minces indices apparaissent. Malheureusement la glyptique et l’onomastique seules, ne sont pas suffisantes pour mesurer l’ampleur de ce phénomène. Toutefois, il est intéressant de constater que cette vision de la pénétration de nouvelles populations est en rupture avec les approches traditionnelles qui privilégient des installations conflictuelles où la terre est en permanence un objet de confrontation.

2-2 Prosopographie

M. Dandamaiev propose quant à lui une approche méthodologique axée principalement sur la prosopographie et l’onomastique. Il tente de reconstituer les profils des exploitants agricoles de la région de Sippar, au cours de la période néo-babylonienne et achéménide. Il suit le parcours de personnages qui gèrent d’importantes terres agricoles pour le compte du temple de l’Ebabbar. Grâce à la prosopographie, il montre que ceux qui gèrent de vastes propriétés foncières exercent (ou ont exercé) le plus souvent une fonction importante dans l’administration du temple. M. Dandamaiev émet alors l’hypothèse d’une gestion des terres, essentiellement menée depuis le temple. Ce dernier jouerait le rôle d’un administrateur foncier, voire d’un régulateur, notamment en ce qui concerne la distribution des terres, sans doute en concurrence avec un pouvoir politique dont il convient de préciser le rôle dans ce contexte.

C. Wunsch montre la limite de l’étude de M. Dandamaiev car cette dernière a pour cadre essentiellement le temple de l’Ebbabar de Sippar. Elle souligne surtout la limite d’une méthode quand cette dernière utilise un seul fonds documentaire. Pourtant, M. Dandamaiev met en avant l’importance des archives de l’Ebbabar qui lui ont permis de dresser un portrait de quelques personnalités importantes. Ces hommes ont réussi à gérer plusieurs centaines  d’hectares au nom du temple. Ainsi, l’on peut identifier, ou du moins appréhender, une pratique foncière qui va de pair avec un parcours administratif mené dans le sanctuaire. L’ensemble contribue à comprendre la stratégie foncière (s’il en existe une…) appliquée par le temple.

2-3 Les archives des Egibi

Cornelia Wunsch dans sa démonstration tente de contextualiser et de rattacher à des évènements politiques les archives des Egibi de Babylone. Pour cela, elle montre comment s’est constitué le patrimoine foncier des Egibi, particulièrement celui de Nabû-ahhē-iddin, fils de Šulaia, descendant d’Egibi. C’est lui qui a mis en oeuvre une poltiique d’acquisition systématique de terres agricoles et qui a permis à la famille de se «territorialiser». Après sa disparition, les générations suivantes de la famille Egibi se sont attaché à consolider ces possessions. Pour étayer sa démonstration, C. Wunsch souligne l’importnace des événements politiques qui ont permis l’acquisition d’une importante parcelle de terre par Nabû-ahhē-iddin en 559, au cours du règne du roi Nériglissar. La terre concernée couvrait une superficie notable de 24 kur (32 ha) et représentait un investissement conséquent pour les Egibi. C. Wunsch précise par ailleurs que Nabû-ahhē-iddin n’est ici que l’un des associés documentés et qu’il apparaît comme partie prenante d’une vaste entreprise comprenant plusieurs entrepreneurs. Si l’on ignore la forme de cette association, on voit qu’à la mort de l’un des deux acquéreurs, la parcelle a été divisée entre les descendants des deux associés.

La réflexion de C. Wunsch est fondée sur le postulat que les Egibi possèdaient des terres pourvues d’une valeur importante. Cette valeur se justifiait en partie par le potentiel d’augmentation des capacités de production, qui constituait donc une forte valeur ajoutée. Mai sil n’y a pas que cela: il est également question d’une topographie particulière où la localisation et la situation participent à l’estimation de la valeur totale de la terre. Ainsi, C. Wunsch rejoint les conclusions tirées par M. Hudson des données archéologiques.

C. Wunsch reconnaît qu’il reste difficile de rassembler une documentation archéologique suffisamment importante pour en tirer des informations indubitables. Elle se sert donc essentiellement de la documentation épigraphique afin d’étudier les parcelles de terre acquises par les Egibi le long du «grand canal» à Babylone. Elle propose de reprendre toutes les données topographiques, et ainsi de dresser un ou plusieurs plans qui permettraient de constituer un cadastre. L’exploitation du cadastre permettrait de dresser un schéma d’ensemble de la distribution des terres en Mésopotamie. En outre, pour C. Wunsch, les pratiques économiques liées à la propriété foncière et aux biens immobiliers doivent nécessairement être mises en relation avec les liens sociaux et les dépendances qui unissent les principaux acteurs de la vie économique. C’est ainsi que l’on peut saisir les politiques et les stratégies affectées à la gestion des terres, aux tenures et aux propriétés foncières en Mésopotamie.

Ce lot d’archive montre là ses propres limites. Il ne renseigne pas sur l’ensemble du réseau économique connecté à la famille Egibi, quant à la valeur de la terre, les données disponibles ne permettant pas vraiment de dresser un schéma d’ensemble. Par ailleurs les quelques données explicitant la valeur pécunaire des terres ne peuvent être exploitées sur une grande échelle car elles ne fournissent pas de variations assez significatives. 

3- Apports et perspectives de recherches. 

3-1 Une méthodologie pour l’histoire économique.

L’ouvrage fait apparaître des problématiques relativement novatrices pour le milieu des années 90, notamment celles concernant les différentes expressions de la propriété foncière, l’existence d’un marché immobilier et la valeur de la terre en Mésopotamie. En effet, d’importants transferts de biens fonciers sont constatés dans la documentation et ils renseignent parfois sur les modalités des transactions; en outre la documentation fournit des indices, minces mais réels, sur la valeur de la terre. Ces problématiques sont inhérentes au contexte de renouvellement historiographique de cette période. D’où la nécessité de dresser un bilan qui contribue à l’écriture d’une histoire économique de la Mésopotamie.

La fixation de la chronologie offre de nombreuses perspectives de recherche. Un «marché immobilier» n’existe pas en tant que tel avant la seconde partie du Ier millénaire. Les pratiques attestées durant les siècles précédents sont les conséquences de phénomènes sociaux et économiques liés à un contexte politique particulier. Il ne saurait y avoir une histoire économique sans un paradigme politique, même sommaire. Pour autant, au Ier millénaire, on ne constaterait l’apparition modérée d’un marché foncier qu’à partir du IVe siècle, moment où les pratiques économiques et donc foncières et immobilières se mettent à changer. «Cela prendra davantage de temps avant que la terre ne soit l’objet d’un investissement commercial, sans parler du phénomène moderne qui inclut la spéculation» indique ainsi M. Van de Mieroop.

Les principales conclusions apportées par l’ouvrage constituent des paramètres essentiels pour des études futures sur l’économie d’expression cunéiforme. Elles semblent être partagées par tous, tant elles forment un dénominateur commun à l’ensemble de l’ouvrage.

D’abord le recours systématiquement à des méthodes rigoureuses. Désormais, il faut tenir compte de la diversité des sources et dans la mesure du possible se consacrer d’abord à des monographies. En effet, il n’est pas pertinent de tenter de dresser une présentation globale, car on se heurte à la difficulté d’application d’un modèle trop généraliste.

Ensuite,  il faut avoir à l’esprit que l’économie mésopotamienne recèle des mécanismes qui lui sont propres et qu’il convient de faire apparaître en dehors de modèles économiques importés de l’Antiquité classique ou d’une autre période historique.

Enfin, il est absolument nécessaire de travailler sur les liens qui unissent les acteurs de la vie économique tout en examinant le rôle exercé par les détenteurs du pouvoir politique.

3-2 Quelques constats

L’ouvrage comporte quelques points faibles qu’il convient de relever.

En premier lieu, le manque d’une synthèse finale. Ainsi des études de cas trop précises ne permettent pas toujours de répondre aux différentes problématiques. À cela s’ajoute, une difficulté dans l’analyse spatiale : les territoires étudiés ne sont pas toujours définis, d’où la difficulté tout au long de l’ouvrage de recourir à un terme précis, «Mésopotamie» «Proche-Orient ancien», ou simplement la mention du cadre étudié (ville).

Pour autant, l’un des principaux manques de cet ouvrage demeure l’absence d’un cadre et d’une interprétation juridiques. Les formules juridiques, très nombreuses, ne sont pas forcément explicitées, alors que des cas particuliers sont cités comme exemples. Dans quelle mesure, ces exemples sont-ils révélateurs d’un comportement économique plus général?

Ensuite, certains auteurs n’ont pas recours à un vocabulaire commun, ce qui peut parfois donner lieu à des contresens.

Notons également la quasi-absence d’explicitation des données politiques et historiques. Ce manque de contextualisation rend difficile une compréhension de l’ensemble et ne rend pas convenablement compte des évolutions politiques et à plus forte raison économiques observées  sur le «temps long» comme cela est proposé par l’ISLET.

L’utilisation des sources économiques ne doit pas être trop exclusive et négliger d’autres types de documentation : par exemple la documentation épistolaire, relativement abondante en Mésopotamie, qui peut parfaitement nous renseigner sur les pratiques économiques et plus particulièrement celles liées à la propriété foncière et immobilière.

Enfin, l’ouvrage est à replacer dans le contexte d’une économie de marché, celle de la fin du XXe siècle, triomphante et expansionniste qui n’avait pas alors rencontrée de sérieuses remises en cause. Moins de dix ans après la chute du mur de Berlin (à mettre en relation avec la présence au colloque d’historiens de l’ancien bloc de l’Est), en Russie, les oligarques luttent avec les reliquats des grands organismes soviétiques afin de s’approprier davantage de biens immobiliers et de propriétés foncières à Moscou et dans les grandes villes. Voilà pourquoi la Russie est régulièrement citée en exemple par les intervenants qui observent de nombreuses analogies entre l’état relativement dynamique de l’économie russe à la fin des années 90 et les pratiques économiques urbaines en Mésopotamie au Ier millénaire avant notre ère. Par conséquent, il est parfois difficile de dégager les problématiques liées à l’économie ancienne de celles liées à des enjeux plus contemporains

3-3 Une dynamique de recherche.

M. Hudson conclut en annonçant, une nouvelle thématique pour un colloque à venir : «l’écriture d’une histoire économique nécessite de dresser des schémas communs: pourquoi ne pas commencer par le salaire?».

D’autres rencontres ont été organisées par M. Hudson et B. Lévine dans le cadre de l’ISLET et ont donné lieu à publication dans le Peabody Museum Bulletin. Ce groupe de chercheurs est resté très actif en matière d’histoire économique du Proche-Orient ancien, tout au long de la décennie suivante. Il exerce une influence certaine sur l’historiographie économique, en réunissant plusieurs spécialistes. Urbanization and land ownership  fait ainsi partie d’une série de publications qui ont contribué à renouveler l’approche de l’histoire économique mésopotamienne.

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Parution dans Topoï 17/1 (2011), p. 7-178 du compte rendu de The Cambridge Economic History of the Graeco-Roman World, Cambridge (2007)

Le fascicule 1 du volume 17 de la revue Topoï présente les résultats d’une table-ronde qui s’est tenue à la Maison de l’Archéologie et de l’Ethnologie – René Ginouvès de Nanterre, le 13 février 2010. Elle était consacrée à l’élaboration d’un compte-rendu de l’ouvrage collectif  The Cambridge Economic History of the Greco-Roman World, paru à Cambridge en 2007.

La partie II de ce livre présente en 5 chapitres les aspects économiques marquants des périodes anciennes de la Grèce, et les rapports qui sont alors établis avec le Proche-Orient, jusqu’au 6ème siècle av. n. è. :

Part II Early Mediterranean economies and the Near East, p. 175-329

7. The Aegean Bronze Age, J. Benett ; 8. Early Iron Age Greece, I. Morris ; 9. The Iron Age in the western Mediterranean, M. Dietler ; 10. Archaic Greece, R. Osborne ; 11. The Persian Near East, P. R . Bedford

Ces chapitres ont été analysés et discutés dans trois contributions, précédées d’une mise en perspective générale:

Remarques préliminaires: Fr. Joannès (Paris 1, ArScAn), p. 15-18. Discussion des chapitres 7 et 8: Fr. Rougemont (CNRS, ArScAn), p. 19-27. Discussion des chapitres 7 à 10:  J. Zurbach (ENS Ulm), p. 28-33. Discussion du chapitre 11: L. Graslin (université Nancy 2), p. 34-51. Pour la partie hellénistique de l’histoire mésopotamienne, on y ajoutera (p. 63-66) l’analyse de J. Monerie (Paris 1, ArScAn) à propos du chapitre rédigé par J. R. van der Spek dans l’ouvrage (chapitre 15).

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Notes de lecture: Péter Vargyas, From Elephantine to Babylon. Selected Studies of Péter Vargyas on Ancient Near Eastern Economy, Budapest, 2010, par Gauthier Tolini (docteur, Paris 1)

Spécialiste de l’histoire du Proche-Orient ancien, Péter Vargyas était membre du département d’Histoire de l’antiquité de l’université de Pécs (Hongrie). Ses études ont concerné essentiellement l’histoire économique de la Mésopotamie au IIe et Ier millénaire. Il est notamment l’auteur d’une monographie importante consacrée aux prix des produits de base en Babylonie publiée en 2001 (P. Vargyas, A History of Babylonian Prices in the First Millenium BC. 1. Prices of the Basic Commodities, Heidelberger Studien zum alten Orient – Band 10. Heidelberger Orientverlag, 2001). À la suite de son décès prématuré en 2009, ses collègues de l’université ont décidé de publier un recueil d’hommages rassemblant vingt-trois articles publiés entre 1984 et 2005. Ces différents travaux couvrent une large période chronologique, depuis le IIe millénaire (études consacrées aux marchands hittites d’Ugarit), jusqu’à la fin du Ier millénaire (ses recherches ont aussi porté sur la Babylonie hellénistique et parthe). Le cadre géographique impliqué dans ces études dépasse celui annoncé par le titre de l’ouvrage. On y trouve effectivement de nombreuses articles consacrés à l’Égypte et à la Mésopotamie, mais aussi à l’Iran avec une étude concernant le trésor d’argent découvert sur le site de Nush-e Jan situé en Médie. D’autre part, les différentes langues utilisées pour ses articles, à savoir l’anglais, le français et l’allemand, témoignent d’une volonté forte chez P. Vargyas de voir diffuser ses travaux auprès d’un large public. Il n’est pas question pour nous de traiter de l’ensemble des sujets de cet ouvrage, mais de nous concentrer avant tout sur ses principales études portant sur l’économie en Babylonie au Ier millénaire et notamment sur les prix et les réformes monétaires de Darius Ier. Ces deux sujets nous permettront de présenter une partie de la documentation babylonienne utilisée pour étudier l’économie et également d’exposer les réussites et les échecs des méthodes d’analyse et d’interprétation élaborées par P. Vargyas.

Incrédulité, tâtonnement et hypothèses concernant les prix des produits de base en Babylonie

L’étude des prix en Babylonie fait l’objet de trois articles présents dans cet ouvrage: Les prix des denrées alimentaires de première nécessité en Babylonie à l’époque achéménide et hellénistique (p.55-75), L’économie de la Mésopotamie et les tablettes astronomiques (p.76-86) et Astronomische Tagebücher und Preislisten (p.222-232). Ces articles reposent sur l’examen d’une documentation spécifique à savoir les journaux astronomiques dont P. Vargyas souligne ainsi l’importance comme « source de choix non seulement pour les astronomes, mais aussi pour les historiens » (p.77). Dans ces journaux sont consignés les phénomènes célestes et également d’autres signes qui ont semblé importants pour les observateurs, dont l’état du ciel, le prix de différents produits de première nécessité, le niveau des eaux de l’Euphrate et les événements politiques, militaires et locaux marquants. C’est la mention de prix qui offre à l’historien un matériau unique dans l’histoire de l’Antiquité. Ces produits de première nécessité sont exprimés dans l’ordre suivant : l’orge, les dattes, le kasû, le cresson, le sésame et la laine. P. Vargyas explique l’ordre des produits alimentaires en fonction de leur importance, l’orge et les dattes étant ainsi à la base de la nourriture. Le kasû (dont l’identification reste débattue) jouait, quant à lui, un rôle important dans la fabrication de la bière. Enfin, le cresson permettait une alimentation plus variée. On trouve ensuite l’huile de sésame qui n’était pas seulement utilisée dans la cuisine, mais aussi pour les soins du corps et l’éclairage. Enfin, en dernière position, se trouve la laine la matière première principale de l’habillement. Les tablettes expriment toujours le volume de produits que l’on peut acheter pour 1 sicle d’argent (soit 8, 4 g.). P. Vargyas reconnaît que cette façon de présenter les choses peut nous surprendre et même être « gênante » (p. 58) de prime abord puisque plus la quantité de produits est élevée, plus le prix est bas et au contraire plus la quantité de produits est basse, plus le prix est élevé. Face à ces données, P. Vargyas exprime d’abord sa perplexité : « Quand j’ai classé ces prix pour la première fois par an et par mois, j’ai trouvé un désordre dont je n’ai su que faire » (p.78). La très grande fluctuation des prix lui semblait alors « irrationnelle » (p.80). L’auteur reconstitue ainsi le mouvement général du prix des dattes dont la récolte se situe au cours du mois d’arahsamnu de l’année babylonienne (octobre-novembre) : les prix chutent pendant l’hiver, puis augmentent continuellement de début mars à la fin mai, puis rechutent parfois brutalement avant d’augmenter à nouveau de la fin de juillet à septembre (p. 62). Pour illustrer l’importance de la chute des prix au mois de mai, P. Vargyas prend l’exemple de l’année 258 où l’on pouvait acheter 52, 5 litres de dattes pour 1 sicle d’argent d’avril à début mai et 124 litres entre mai et juin. À partir de cet exemple, il constate que le prix des dattes a chuté de près de 100 % en un mois. Pour l’auteur ce double mouvement de chute et de hausse des prix, surtout lors des mois de mai-juin, ne semble pas « naturel » (p. 62). On s’attend en effet à ce que le prix reste stable après la récolte puis augmente en fonction de la diminution des stocks disponibles jusqu’à la prochaine récolte qui a lieu en octobre-novembre. P. Vargyas a alors l’idée de mettre en relation les prix des différents produits pour voir si leurs évolutions respectives ne seraient pas liées. Il conclut ainsi : « Les prix babyloniens étaient en fluctuation permanente, et, en dehors des effets saisonniers, les changements de prix étaient influencés par le mouvement des prix des différents articles de base les uns par rapport aux autres » (p.78). L’auteur explique ainsi les différentes fluctuations du prix des dattes. La baisse constatée en mai s’explique par la chute de la demande qui s’est reportée sur l’orge dont le prix est alors au plus bas (nous sommes juste après la récolte). Puis l’augmentation du prix de l’orge entraîne à nouveau le déplacement de la demande sur les dattes en été dont le prix augmente alors. Au printemps, le manque de céréales entraîne un nouveau report de la demande sur les dattes, ce qui en fait monter le prix. Pour illustrer la théorie de P. Vargyas sur le transfert de demande entre l’orge et les dattes, R. Van der Spek s’appuie sur un passage de Diodore qui évoque ainsi la marche d’Eumène de Cardia en direction de l’Élam en 317 : « Celui-ci cependant ayant traversé le Tigre et se trouvant dans la Susiane, partagea son armée en trois corps pour la facilité des vivres et malgré cette précaution, il rencontra une grande disette d’orge. Il fut réduit à distribuer à ses soldats du riz, du sésame, des dattes et de pareilles espèces de fruits qui abondent en ces terres » (Diodore XIX, 13.6). Ce départ en Élam a eu lieu à partir du mois d’octobre, soit au moment de la récolte de dattes (R. Van der Spek, « The effect of war on the prices of barley and agricultural land in Hellenistic Babylonia » in : J. Andreau, P. Briant, R. Descat, (éd.), Économie antique. La guerre dans les économies antiques, Entretiens d’archéologie et d’histoire 5, Saint-Bertrand-de-Comminges, 2000 : 296). Fort de ce constat, P. Vargyas peut alors appliquer son modèle aux autres prix. Il prend pour cela l’exemple de la laine. Il constate que le prix de la laine est relativement stable, entre 2 et 1,5 kg pour 1 sicle d’argent suivant les années. Les prix des denrées alimentaires de l’an 274 témoignent d’une famine en Babylonie, pourtant on constate que prix de la laine est alors exceptionnellement bas : 2, 5 kg pour un sicle. L’auteur explique ce fait par les rapports entre l’offre et la demande : le prix élevé de l’orge et des dattes absorbait le pouvoir d’achat, la demande de laine était donc faible et son prix baissait.

Pour P. Vargyas, ces changements de prix donnent ainsi l’image d’une économie orientée vers le marché. Ces changements étaient déterminés par deux facteurs : les changements de l’offre liés aux cycles de production agricole et les décalages périodiques de la demande se rabattant sur les dattes ou sur l’orge. D’après ses observations, les prix changeaient constamment en fonction de la loi de l’offre et de la demande et les pouvoirs centraux n’intervenaient pas dans la régulation des prix, les reports de la demande corrigeaient ainsi les hausses de prix (p. 71 et p.82-83). Ainsi, les articles rassemblés dans From Elephantine to Babylon constituent une très bonne introduction à la monographie que P. Vargyas rédigea sur ce sujet et qui parut en anglais en 2001 sous le titre A History of Babylonian Prices in the First Millenium BC.

Si l’hypothèse de P. Vargyas concernant les fluctuations saisonnières des prix représente une avancée décisive, en revanche, certains points de son travail furent l’objet de discussions. Un des plus controversés est l’utilisation du terme de « prix ». Nous avons vu que ce que Vargyas appelait « prix » (price, Preise) était en fait la quantité de biens achetée pour 1 sicle d’argent. Les tablettes astronomiques utilisent le terme de mahīru que R. Van der Spek propose de traduire par « valeur d’échange », beaucoup plus proche de la réalité. Pour Van der Spek cette confusion entre « valeur d’échange » et « prix » a conduit Vargyas à commettre de nombreuses erreurs d’interprétation. Par exemple, les tablettes astronomiques montrent que la quantité d’orge que l’on pouvait acheter avec 1 sicle d’argent a diminué de 360 litres à 120 litres au cours de l’été de l’année 566/565. Pour Vargyas, le « prix » de l’orge a augmenté de 67 % car la quantité achetée pour 1 sicle a diminué de 67 % (A History of Babylonian Prices in the First Millenium BC, p.109, fig. 29). Cependant, la méthode de Vargyas ne permet pas de connaître le prix réel de l’orge. Pour cela, Van der Spek calcule la valeur de 1 000 litres d’orge et conclut, quant à lui, à une augmentation de 200 % du prix de l’orge (R. van der Spek & C. Mandemakers, « Sense and Nonsense in the Statistical Approach of Babylonian prices », BiOr 60, 2003, p.521-537). Malgré cette imprécision terminologique, la méthode empirique et déductive que P. Vargyas a appliquée à des faits bruts a permis d’obtenir des résultats fructueux qui ont permis de faire avancer la recherche.

À la recherche du sicle de Darius Ier ou l’impasse méthodologique

 À travers plusieurs de ses articles, P. Vargyas a également contribué à l’étude de la réforme tributaire de Darius Ier : « Kaspu ginnu and the Monetary Reform of Darius I » (p. 102-120) et « Darius I and the Daric Reconsidered » (p. 130-140). D’après Hérodote, le Grand Roi aurait réorganisé l’Empire perse en vingt satrapies et aurait fixé pour chacune d’entre elles un tribut annuel à verser en or ou en argent (III, 89-94). Il y a aujourd’hui un consensus historique pour attribuer à Darius Ier la frappe des premières monnaies royales achéménides : la monnaie d’argent (sicle) et la monnaie d’or (darique). Elles représentent toutes deux le roi en archer. La date des premières frappes n’est pas connue avec précision. On dispose néanmoins d’un repère chronologique, il s’agit de l’empreinte d’une monnaie royale scellant une tablette de Persépolis daté de l’an 22 de Darius (500/499). Pour Pierre Briant, le monnayage royal aurait débuté vers 512, au moment où le Grand Roi s’est assuré le contrôle strict de l’Asie Mineure (P. Briant, Histoire de l’Empire perse, Paris, 1996 : 420-421). En effet, les premières monnaies royales perses ont d’abord été frappées exclusivement à Sardes. Elles ont circulé de manière préférentielle en Asie Mineure. Cependant, on constate que le sicle ne s’est pas imposé comme monnaie unique, puisque les cités grecques de la côte ont continué de frapper leurs propres monnaies.

Qu’en est-il de la circulation des monnaies de Darius en Babylonie ? Précisons qu’aucun texte ne fait référence de manière explicite ni aux dariques ni aux sicles de Darius. De même, on a très peu de traces archéologiques de ces monnaies. On en trouve quelques-unes entières ou découpées dans le Trésor d’argent de Babylone daté de l’époque perse (cf. J. Reade, « A Hoard of Silver currency from Achaemenid Babylon », Iran 24, p. 79-89). Ainsi, en Babylonie, avant l’époque séleucide, on ne trouve aucune attestation de paiement au moyen de pièces de monnaie dans la vie quotidienne, l’argent est toujours pesé. Malgré l’absence de preuves textuelles de l’utilisation des monnaies perses, P. Vargyas affirme qu’il n’y a pas de raison de penser que les Babyloniens n’aient pas eu accès aux sicles de Darius : « This is not by chance, since no mentions of the coins of Darius are thought to exist in the cuneiform records. This is understandable for the darics but highly improbable for the sigloi, as we have no reason to think that people in Babylonia lacked access to these coins » (p.107). L’auteur raisonne ici par induction et entreprend de rechercher les sicles de Darius dans la documentation cunéiforme du VIe siècle composé de milliers de textes issus d’archives privées des grandes familles de notables et des archives administratifs des temples dont l’Eanna d’Uruk et l’Ebabbar de Sippar. Pour ce faire, Vargyas s’intéresse aux nombreux adjectifs qualifiant la monnaie en Babylonie et constate l’apparition de l’expression « kaspu ginnu » au cours du règne de Cyrus et l’augmentation de son utilisation lors du règne de Darius Ier. L’auteur conclut que cette augmentation lors de ce dernier règne ne peut pas être accidentelle (p.108). Avant de proposer sa propre interprétation du kaspu ginnu, Vargyas rappelle la définition vague qu’en donne le Chicago Assyrian Dictionary (CAD) : l’ « argent porteur d’une marque ginnu » (CAD G, p.79b). Puis, il présente les interprétations opposées que M. Powell (“A Contribution to the History of Money in Mesopotamia Prior to the Invention of Coinage”, in B. Hruška and G. Komoróczy (éd.), Festschrift Lubor Matouš, Eötvös Loránd Tudományegyetem, Ókori Történeti Tanszekek, Budapest, 1978, p. 211–243) et F. Joannès (“Métaux précieux et moyens de paiement en Babylonie achéménide et hellénistique”, Transeuphratène 8, p. 137-144) ont données de cette expression. Les deux auteurs interprètent différemment les lettres GC 2, 101 et CT 22, 40. Dans la première, deux hauts administrateurs du temple de l’Eanna avertissent ainsi des orfèvres : « Si c’est de l’argent ša ginni que vous avez fondu, alors vous subirez le châtiment du roi » (GC 2, 101 : 8). Dans la deuxième, un administrateur de l’Ebabbar de Sippar prévient un orfèvre : « Telle est l’instruction royale : ‘On ne doit pas donner de l’argent ša ginni’’. Tu ne dois donc recevoir que de l’argent parfaitement raffiné » (CT 22, 40 : 11). Pour M. Powell, le kaspu ginnu est de l’argent qui porte l’empreinte du roi. Au contraire, pour F. Joannès, suivant le CAD G 80a, la marque-ginnu signifierait que l’argent n’est pas destiné à un usage d’orfèvrerie en raison de sa qualité imparfaitement pure, mais qu’il pouvait être utilisé dans le cadre d’échanges commerciaux car son degré de pureté restait suffisant ; en effet, de nombreux textes précisent que le degré de pureté de l’argent ša ginnu est de 87, 5%. La présence d’une marque (ginnu) sur l’argent ne serait qu’une indication de qualité et n’implique pas une émission prise en charge par une autorité monétaire. F. Joannès propose alors de traduire ginnu par poinçon. L’argent poinçonné serait alors affecté d’une pureté reconnue, car quantifiée. Vargyas se range du côté de l’opinion de Powell et conclut que Cyrus le Grand a introduit de l’argent estampillé en Babylonie protégé par un édit royal. Son utilisation et sa diffusion ont été limitées au cours des premiers rois perses, Cyrus et Cambyse, comme le prouvent les quatre références dont Vargyas disposait (p. 116). Puis durant le règne de Darius, l’argent ša ginnu s’est répandu comme l’attestent les 135 références rassemblées (p. 116-120). Vargyas propose d’affiner la chronologie de la diffusion de cet argent estampillé. Au début du règne de Darius Ier jusqu’en 517, l’argent ša ginnu est surtout utilisé pour des prêts ou pour des opérations commerciales impliquant des quantités d’argent importantes. L’argent estampillé a pénétré tous les secteurs économiques : location de maison, achat de terres, d’animaux, d’huile, paiement des salaires, etc. Des transactions impliquant de petites quantités sont payées en argent estampillé. En se basant sur cette chronologie, P. Vargyas propose d’identifier cet argent estampillé d’un poids régulier avec le sicle créé par Darius : « If we ask after this survey what this stamped silver of regular weight introduced by Darius could be, it is hard to escape the conclusion that they be identified with the sigloi » (p. 111). Puis l’auteur s’efforce de répondre lui-même à deux objections que cette identification pourrait soulever. Premièrement, on peut se demander pourquoi les textes ne précisent jamais l’autorité qui a apposé cette marque-ginnu à la différence des monnaies séleucides qui indiquent par exemple « statère d’Antiochos ». Cette absence de référence à une autorité précise est relevée dans le CAD : « the word ginnu must refer to a mark actually stamped on the metal. This mark evidently was not applied by an authority, because if it had been, this authority would have been mentioned in our texts » (CAD G, 80a). Pourquoi dans le cas du kaspu ginnu ne pas préciser le nom du roi perse qui figurerait sur cette pièce de monnaie ? Vargyas remarque que les pièces achéménides ne comportent pas le nom du roi et ont des motifs très limités, il était donc impossible pour les habitants d’identifier le roi représenté. Deuxièmement, on constate (d’après les données disponibles lors de la rédaction des différentes études de Vargyas sur ce sujet) des références aux kaspu ša ginnu au cours du règne de Cyrus. Cet argent ne peut donc pas correspondre au sicle introduit par Darius. Pour Vargyas, les pièces estampillées sous le règne du fondateur de l’Empire perse feraient en fait référence à des Créséides (p.112).

En conclusion, pour Vargyas l’analyse du monnayage de Darius que les historiens datent de 512 doit être reprise car on trouve une mention de kaspu ša ginnu sous le règne de Nabuchodonosor IV qui se déclara roi en Babylonie en 521. À ce moment, Darius Ier aurait entrepris une réforme monétaire importante en faisant frapper une monnaie à son effigie pour faire circuler l’image royale et affirmer ainsi son pouvoir sur les provinces reconquises. Pour P. Vargyas, la même expression de kaspu ša ginnu désignerait donc deux pièces de monnaies différentes : des Créséides sous le règne de Cyrus (539-530) et des sicles de Darius à partir du règne de Nabuchodonosor IV (521).

Avoir avoir été formulée l’hypothèse de P. Vargyas a suscité de nombreuses réserves. Elle a été fortement contredite par M. Jursa dans son ouvrage consacré à l’économie de la Babylonie : Aspects of the Economic History of Babylonia in the First Millenium BC., AOAT 377, Münster, 2011, p.480-490. L’auteur rappelle que le contexte archéologique montre que le sicle perse n’a pas pénétré en Babylonie. Il fait également remarquer que la qualité du sicle de Darius (entre 96 et 98 %) est supérieur à celle du kaspu ša ginni (qui est toujours de 87, 5% comme le précise les textes). Il ajoute que la chronologie proposée par Vargyas est incomplète, les premières attestations du kaspu ša ginni remontent à Nabonide et s’arrêtent au début du règne de Xerxès. M. Jursa ouvre alors une nouvelle piste de recherche : la répartition chronologique des références montre que nous sommes face à une pratique visant à garantir la qualité de l’argent introduite par la royauté néo-babylonienne et poursuivie par les rois perses. Celle-ci a peut-être été encouragée par Darius. Cet argent garanti (par un poinçon, une estampe, ou bien une effigie) était semble-t-il validé par les temples et destiné en priorité au trésor royal. Dès lors, la profonde restructuration administrative décidée par Xerxès en 484 après les révoltes en Babylonie soutenues par les temples pourrait expliquer la disparition de cet argent dont la qualité était garantie.

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Les deux études menées par Vargyas concernant les prix à partir des journaux astronomiques et les sicles de Darius à partir des textes privés et administratifs ont débouché sur de réelles avancées historiques pour la première et sur un échec pour la deuxième. Cette différence dans les résultats obtenus s’explique par les méthodes suivies. Nous avons vu que dans le cadre de l’étude des prix, l’auteur était parti des données brutes des textes qu’il a ordonnées sans savoir ce qu’il allait y trouver, il confessait même n’y rien avoir compris pendant longtemps. Les articles présents dans From Babylon to Elephantine nous permettent de suivre la manière dont P. Vargyas a construit son raisonnement historique avec ses tâtonnements, ses doutes et ses hypothèses. Les résultats de cette méthode empirique et déductive se sont révélés concluants. Dans le cas du sicle de Darius, P. Vargyas a changé de méthode d’analyse. Il est parti d’un postulat de base à savoir que le sicle de Darius s’était forcément répandu en Babylonie (“we have no reason to think that people in Babylonia lacked access to these coins”, p.107). Ce raisonnement par induction l’a conduit à sur-interpréter les références qu’il avait rassemblées.

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Notes de lecture: Robert Rollinger & Christopher Ulf (eds.), Commerce and Monetary Systems in the Ancient World. Means of Transmission and Cultural Interaction. Proceedings of the Fifth Annual Symposium of the Assyrian and Babylonian Intellectual Heritage Project. Held in Innsbruck, Austria, October 3rd-8th, 2002, Melammu Symposia 5, Stuttgart, 2004, par Anne-Renée Castex (doctorante, Paris 1)

Ce colloque, qui s’inscrit dans le cadre du projet «Melammu : the Assyrian and Babylonian Intellectual Heritage in East and West», avait pour objectif d’étudier le commerce et les systèmes monétaires sous l’angle des contacts culturels entre Orient et Occident, dans une période vaste de plus de 3.000 ans, du troisième millénaire avant notre ère jusqu’à l’époque islamique. Mais face à la difficulté de lier commerce et transferts culturels, la plupart des contributeurs ont traité l’un ou l’autre aspect séparément. Du point de vue de l’histoire économique, les débats ont porté principalement sur deux aspects méthodologiques : l’application des théories économiques en histoire ancienne et l’utilisation des modèles à des fins heuristiques. Malgré une volonté évidente de ne pas tomber dans une polémique stérilisante bien que légitime, à l’instar de la querelle entre modernistes et primitivistes concernant la nature de l’économie ancienne, il apparaît que ces questions d’approches méthodologiques sont loins d’être tranchées. Et ce n’est pas le moindre mérite de ce colloque que d’aborder ces problèmes dans une optique pluridisciplinaire, nécessaire afin d’entamer une réflexion épistémologique commune, contribuant de ce fait au décloisonnement des études sur l’économie ancienne.

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Le “Melammu Project”

Ce colloque s’inscrit dans le cadre d‘un projet de recherche international lancé en 1998 intitulé «Melammu : the Assyrian and Babylonian Intellectual Heritage in East and West», dont le but est d’étudier la diffusion et la transformation de la culture mésopotamienne dans le monde ancien au sens large :  depuis le IIe millénaire jusqu’à l’époque islamique.

Le nom du projet, «Melammu», a été choisi à dessein pour illustrer l‘impact de la culture mésopotamienne sur le monde environnant et les cultures postérieures. Ce mot akkadien emprunté au sumérien (me.lám) désigne l’éclat qui entoure les divinités (1). Il fournit un exemple de transfert et de continuité culturelle sur près de 4.500 ans (2600 jusqu’à nos jours), depuis l’aura des dieux, démons et rois mésopotamiens jusqu’aux halos des saints et des anges byzantins et aux auréoles chrétiennes.

Dans le cadre de ce projet, des colloques sont organisés annuellement avec un thème spécifique, qui s’inscrit dans les orientations générales. Leur objectif premier est de promouvoir une recherche pluridisciplinaire en fournissant une tribune et un forum où peuvent être étudiés de manière systématique les processus de continuité culturelle (transferts, diffusion) dans le monde ancien. Cependant, il semble que le projet marque le pas depuis 2002, probablement pour des raisons financières. En effet, le dernier colloque, qui s’est tenu en 2008, quatre ans après le précédent, n’a toujours pas été publié.

À ce jour, six colloques ont eu lieu, entre 1998 et 2008, portant majoritairement sur des thèmes d’histoire culturelle : l’héritage de l’empire assyrien [1998](2), la mythologie [1999] (3), les idéologies [2000] (4), l’historiographie des études proche-orientales [2001] (5), le commerce et les systèmes monétaires [2002], et enfin la globalisation au premier millénaire [2008, à paraître]. Le colloque de 2002 est donc le seul pour lequel un thème explicitement économique a été choisi.

Le commerce comme vecteur d’échange culturel : un objet d’étude impossible?

 Dans le cadre du projet “Melammu” et à la lecture de l’introduction, il apparaît que l’objectif de ce colloque était d’étudier le commerce et les systèmes monétaires en tant que moyens de transmission et d’interaction culturelle car «les impératifs économiques sont des ressorts de l’activité humaine et la force motrice des rencontres trans-culturelles» (6). Le projet sous-jacent était plus précisément d’étudier les contacts Est-Ouest en évitant le double écueil de l’orientalisme (7) et de l’eurocentrisme (8), dans l’idée que «les énormes changements qui ont eu lieu dans les différentes zones de Grèce dans le premier tiers du premier millénaire avant J.-C. restent incompréhensibles sans le contexte plus large de l’histoire orientale» (9). On constate donc que, dans la lignée d’un M. Rostovtzeff, l’histoire du commerce est conçue ici avant tout comme une réflexion sur les rapports entre Orient et Occident plutôt que comme une véritable histoire économique et sociale. Dans cette perspective, l’accent était donc mis sur les agents du commerce international comme vecteurs des relations interculturelles ainsi que sur les zones d’interface comme la côte levantine et Chypre.

Sur trente-huit communications, vingt-neuf ont été retenues pour publication. La majorité des contributions concerne le premier millénaire. Les actes ont gardé pour structure les différentes sessions du colloque et sont divisés en huit parties : les théories économiques (I), la Mésopotamie au troisième millénaire (II), Mésopotamie et Levant dans la première moitié du premier millénaire  (III), Grèce archaïque (IV), les théories économiques appliquées à l’Antiquité classique (V), Levant, Egypte et monde égéen dans la première moitié du premier millénaire (VI), Grèce et Achéménides, Parthes, Sassanides et Rome (VII), aspects particuliers (VIII).

À la lecture, force est de constater  que le contenu de l’ouvrage est fort différent de ce que son titre laisserait penser. Car le projet annoncé se révèle en grande partie irréalisable. Si l‘étude des sociétés multiculturelles assyriennes, babyloniennes et perses ou celle du commerce phénicien paraît en effet pleine de promesses, les sources directes manquent, comme l’explique Muhammad Dandamayev, dans sa communication sur les minorités ethniques en Babylonie au premier millénaire: «nos informations sur les contacts culturels entre groupes de différentes nations en Mésopotamie sont extrêmement maigres» (10). Pour l’empire perse, Josef Wiesehöfer remarque que si l’intégration politique à cette échelle favorise les échanges, il n’a que peu de données pour le confirmer (11). Après avoir passé en revue la documentation et listé quelques exemples classiques de transferts culturels entre Perses et Grecs, il est en mesure de conclure que commerce et transferts culturels il y a eu, mais sans pouvoir relier les deux. Dans sa contribution sur la Babylonie au Ier millénaire (12), Michael Jursa dispose de suffisamment de données pour prouver l’existence d‘un commerce babylonien avec la Méditerranée, mais ne peut le reconstruire en détail. Le reste de son article porte donc uniquement sur les traits de l’économie babylonienne. Pour l’empire assyrien, Karen Radner fait face à la même difficulté (13). Enfin, concernant les Phéniciens, les sources, essentiellement externes, à savoir grecques et bibliques documentent la vision que ceux-ci avaient des Phéniciens et la réalité de l’ampleur de leur commerce, mais sans pouvoir aller beaucoup plus loin. Ingomar Weiler, qui a comparé l’esclavage dans Homère et la documentation proche-orientale, s’est quant à lui retrouvé confronté à une difficulté d’ordre méthodologique : comparer des sources littéraires du côté grec, juridiques et administratives pour le Proche-Orient et l’Egypte (14).

De fait, face à ces difficultés, la plupart des auteurs ont donc traité séparément le thème ou le sous-thème du colloque : les échanges culturels d’une part, le commerce d’autre part. Seule une minorité de contributions a réussi à lier les deux. C’est par exemple le cas de Kurt Raaflaub, qui s’est intéressé au rôle joué par l’élite grecque de l’époque archaïque dans les interactions avec le Proche-Orient et l’Egypte (15), et d’Andrea Gariboldi, qui a tenté d’appréhender les traits de la royauté parthe par la comparaison des titres des monnaies séleucides et parthes (16).

Finalement, concernant l’économie du Proche-Orient ancien, on peut retenir environ la moitié des contributions du colloque, dont l’apport sera synthétisé suivant deux axes problématisés. Le premier concerne la méthode à adopter pour l’histoire économique, l’application des théories économiques à l’étude de l’Antiquité en général, et du Proche-Orient en particulier, et notamment la question de l’actualité de la vieille controverse entre primitivistes et modernistes.  Le deuxième aspect concerne la pertinence de l’application des modèles comme outils heuristiques pour l’étude de l’économie ancienne, et les modalités de leur utilisation.

L’histoire économique : une méthodologie à construire, une terminologie à clarifier

 Dans sa communication sur les théories économiques et le Proche-Orient ancien (17), Marc Van de Mieroop affirme qu‘«aucune vraie histoire économique du Proche-Orient ancien n’a jamais été écrite.»  (p. 54). La raison principale en serait la méthodologie des historiens, qui, trop souvent, ne précisent pas quelle est le fondement théorique de leurs analyses, c’est-à-dire à quel courant de pensée économique ils se rattachent. Il en résulte une imprécision de la terminologie, qui est pointée du doigt par plusieurs auteurs.

C’est le cas par exemple de Piotr Steinkeller dans sa communication sur la définition de l’activité économique privée en Babylonie au IIIe millénaire (18). Il bute en effet sur l’expression de «secteur privé» appliquée à l’économie non étatique. Pour lui en effet, ce terme n’est pas neutre puisqu’il suppose qu’on considère que «l’économie en question représentait une entité complètement indépendante, [...] physiquement séparée [...] de l’économie étatique.» (p. 92) alors qu’il pense à l’inverse que «l’activité économique privée [...] était l’autre face de l’économie d’Etat» (p. 92). Pour illustrer ce rapport, il utilise la métaphore de la double hélice de l’ADN (p. 93), et celle des deux faces d’une même pièce de monnaie. Il conclut donc que  la séparation entre «privé» et «public» n‘étant pas pertinente pour analyser l’économie et la société babylonienne à l’époque d’Ur III, il faudrait abandonner cette terminologie, à moins, dit-il, qu’il soit bien clair pour tout le monde que le terme «privé» «signifie quelque chose de fondamentalement différent» (p. 93) dans ce contexte. Concernant l’économie babylonienne au premier millénaire, Michael Jursa distingue pour sa part entre «secteur privé» et «institutions» (palais, temple), tout en précisant également que les deux systèmes se complètent.

Autre dénomination qui pose problème à Steinkeller : celle de «ration», utilisée pour désigner les attributions d’orge aux dépendants de l’Etat. D’après lui en effet, puisque les quantités distribuées excédaient les possibilités de consommation des allocataires, le reste pouvait être utilisé comme moyen d’échange afin d’obtenir d’autres produits. Il serait alors plus judicieux de parler de «salaire» (p. 96).

Enfin, le terme le plus problématique, et qui suscite le plus de controverses jusqu’à ce jour, est celui de «marché» car il a pour corollaire la question de l’existence de l’économie de marché dans l’Antiquité. Comme le remarque Marc Van de Mieroop, cette situation résulte en grande partie des «différentes significations données au terme de ‘marché’» (p. 61). En effet, sous la plume des historiens, celui-ci désigne tour à tour l’endroit où l’échange a lieu, l’échange lui-même, ou le mode de fixation des prix par le système de l’offre et de la demande. Il note également que pour le Proche-Orient ancien, «les débats ressemblent souvent à de nouvelles déclarations d’opinions déjà exprimées, et n’ont pas conduit à un échange d’idées fructueux.» (p. 60).

Ces problèmes de terminologie et la question de l’existence d’une économie de marché dans l’Antiquité renvoient en effet au débat sur la nature de l’économie antique qui a opposé modernistes et primitivistes depuis la fin du dix-neuvième siècle et la fameuse querelle Bücher-Meyer (19). Pour les modernistes, les principes qui gèrent l’économie moderne peuvent se retrouver dans l’économie antique. Il n’y a pas de différence de nature mais de degré. Ils n’hésitent donc pas à appliquer une terminologie «moderne» à l’Antiquité. À l’inverse pour les primitivistes, il y a fondamentalement une différence de nature entre les sociétés anciennes et modernes. Il n’est donc pas possible de leur appliquer les mêmes concepts économiques et la même terminologie. Cela aboutit en général au développement d’une conception évolutionniste de l’histoire, soit le passage par un certain nombre de stades d’évolution. C’est par exemple le cas avec le concept de «port de commerce», développé par Karl Polanyi pour désigner l’institution économique qui gérait les échanges internationaux avant l’établissement du marché à l’époque moderne (20).

Comme le remarque Jursa, l’introduction de la controverse entre primitivistes et modernistes en assyriologie est relativement jeune. Elle est aussi moins sanglante qu’elle a pu l’être dans les études classiques et les points de vue semblent moins tranchés. Il est possible néanmoins de discerner quelques tendances. Vu la terminologie qu’il emploie et les analyses qu’il développe, Jursa lui-même semble plutôt se ranger dans le camp des modernistes. C’est d’ailleurs le cas d’une majorité d’assyriologues, bien qu’ils ne le précisent que rarement, comme le note avec raison Van de Mieroop: il constate en effet que l’idée selon laquelle «les outils de l’analyse économique moderne peuvent être utilisés pour étudier les données anciennes [...] sous-tend nombre de travaux analytiques sur les données économiques» dans les études proche-orientales (p. 57). Cependant, Jursa admet volontiers que les documents babyloniens du premier millénaire peuvent aussi bien soutenir une vision moderniste que fournir des arguments aux primitivistes.

C’est loin d’être le cas de Morris Silver, économiste de formation, quant à lui résolument moderniste. Sa contribution est en effet un véritable plaidoyer moderniste, comme l’indique son titre «Modern Ancients» (21). Moses Finley avait tort de penser que les principes de l’économie néo-classique ne peuvent s’appliquer à l’Antiquité, Proche-Orient compris, affirme-t-il. Et ce n’est pas parce que les Anciens n’ont pas formulé de théories économiques abstraites, qu’ils ne se conformaient pas à des «lois économiques» (22). Il prend l’exemple des textes astronomiques babyloniens qui démontrent pour lui que le prix du grain variait en fonction de l’offre et de la demande (23).

Il critique également les primitivistes polanyiens qui tentent de délégitimer le travail des économistes «professionnels» en affirmant que les sources leur sont inaccessibles car insuffisamment transcrites et traduites (p. 82) et défend la spécificité de l’approche économique des sources anciennes et la méthode des économistes en général. Sa défense se transforme en attaque, lorsqu’il dénonce à l’inverse les idées fausses et les erreurs d’analyse commises par les historiens quand ils traitent des phénomènes économiques. Pour lui, leurs analyses sont souvent simplistes et «économiquement naïves» (p. 77), comme quand G. van Driel critique le comportement des accapareurs qui aggraverait la pénurie de grains (24). Pour Morris Silver, «c’est mécomprendre [...] le rôle crucial joué par la spéculation dans un système de marché» (p. 77) : en effet, les spéculateurs ne font pas qu’acheter et accaparer, ils vendent. Leur rôle consiste précisément à acheter du grain après la récolte et à le stocker afin de le revendre plus tard, ce qui limite la hausse des prix, et répartit la consommation du grain dans le temps (en évitant une hausse importante de la consommation après la récolte, suivie d’une forte baisse quand le grain commence à manquer). Au final pour Morris Silver, «les erreurs sont inévitables quand les chercheurs travaillent en dehors de leur domaine» (p. 77). On pourrait cependant tout à fait lui retourner ce commentaire du point de vue de la méthode historique, puisqu’il picore à toutes les époques pour étayer son propos sans faire de différence entre les sources, d’Ur III à l’époque néo-babylonienne, en passant par la documentation paléo-babylonienne et Nuzi.

Un autre aspect important du point de vue méthodologique est la question de l’autonomie du champ d’étude économique, à savoir : est-il possible d’étudier l’économie comme un champ séparé du réel (notamment des aspects sociaux, culturels, religieux, etc.) ? Karl Polanyi avait répondu «non» en créant son concept d’ «encastrement» (embeddedness (25)) : l’économie antique serait «encastrée» dans le social et ne saurait constituer un domaine autonome. Engelbert Theurl, économiste de formation comme Morris Silver, revient sur cette question, dans son article qui passe en revue les théories existantes sur l’origine de la monnaie (26). Il présente deux théories a priori inconciliables : la première est la théorie des coûts de transaction, selon laquelle l’utilisation de la monnaie réduirait les coûts de transaction économique (27) et la seconde est celle de Bernhard Laum pour qui la monnaie a une origine religieuse et sacrificielle (28). Il fait ensuite référence à une tentative de catégorisation de l’influence des phénomènes culturels dans la théorie économique, effectuée par Eric Jones (29). Celui-ci a distingué trois points de vue : le premier selon lequel la culture est subordonnée à l’économie (cultural nullity), l’idée inverse selon laquelle l’économie est subodonnée à la culture (cultural fixity), et enfin une position de compromis qui considère qu’économie et culture interagissent et sont complémentaires (cultural reciprocity). Theurl conclut que cette dernière est probablement la plus fertile des trois.

C’est également une position d’équilibre qui semble s’imposer dans la querelle entre primitivistes et modernistes. Dans son article sur les Phéniciens (30), Michael Sommer oppose les Phéniciens, qui auraient une mentalité «moderne», au moins partiellement dominée par les catégories du marché, aux Egyptiens, aux Grecs et aux Hébreux, pour qui l’interaction commerciale serait encastrée dans un ensemble de conceptions religieuses et sociales. Marc Van de Mieroop conclut de son côté à la coexistence des différents types d’interaction économique au Proche-Orient (réciprocité, redistribution, échange marchand), ce en quoi il est suivi par Michael Jursa. Van de Mieroop est plus que sceptique quant au fait qu’il soit possible de développer un cadre général d’analyse de l’économie pour le Proche-Orient ancien. Mais en fin de compte, peu importe, car ce qui compte, tranchent Van de Mieroop et Steinkeller, c’est de contextualiser, en se concentrant sur les caractéristiques de chaque situation historique, dans le but de comprendre sa spécificité. Il s’agit finalement d’une tentative pour essayer de dépasser l’opposition primitivistes/modernistes, à l’instar de ce qu’a proposé Alain Bresson pour l’économie de la Grèce ancienne (31).

 Apports et limites de la modélisation comme outil heuristique

Contextualiser ou généraliser : ces deux démarches sont-elles forcément antithétiques ? L’approche comparée, qui consiste à confronter des époques et des civilisations diverses, et l’approche conceptuelle, qui construit des modèles pour aider à penser, sont-elles nécessairement anachroniques et nient-elle les singularités historiques?

Marc Van de Mieroop manifeste le même scepticisme vis-à-vis de l’emploi des modèles (32) en histoire ancienne, qu’à l’égard de l’utilisation des théories économiques (p. 58, 62), et ce fondamentalement pour la même raison : dans les deux cas, il s’agit de cadres conceptuels qui n’ont pas été forgés pour l’Antiquité. Le passé n’est alors pas étudié pour lui-même mais dans une optique souvent téléologique, ou pour fournir un contraste avec le présent : «Tout comme Marx et Engels étaient à la recherche d’une société primitive communiste dans l’Antiquité, Polanyi cherchait un meilleur système économique à cette époque.» (p. 56 – 57). Chez Max Weber, il remarque que ce qui est présent dans un idéal-type (33) est absent ou bien son opposé dans un autre. Puisque la ville médiévale est caractérisée par une production importante pour l’exportation, «alors l’idéal-type de la {ville} ancienne était caractérisé par l’absence de production artisanale à grande échelle et une absence d’exportations» (p. 57). Pour Van de Mieroop, cette façon de concevoir une réalité non pour elle-même mais négativement est problématique. Pour autant, ce n’est pas parce que l’étude du Proche-Orient ancien n’était pas la préoccupation principale de ces penseurs que leurs théories ne fournissent pas des outils d’analyse intéressants. Et les refuser reviendrait à rester bloquer dans une «impasse post-structuraliste» (p. 62).

Plusieurs contributeurs du colloque ont utilisé des modèles ou des idéaux-types dans leur analyse, tout en soulignant leurs limites. Et dans certains cas, ces modèles se révèlent bien utiles.  Dans l’analyse du commerce à longue distance des Phéniciens, des modèles d’organisation spatiale reposant sur l’opposition hiérarchique entre  centre et périphérie (34) sont couramment utilisés (35). Dans sa contribution, Michael Sommer n’échappe pas à la tendance et se sert du modèle du Système-Monde, créé par le sociologue Immanuel Wallerstein à partir du concept d’économie-Monde de Fernand Braudel (36). Celui-ci décrit un centre, entouré de périphéries hiérarchisées, avec une augmentation de la complexité de la périphérie vers le centre, et une division économique du travail. Ce modèle, développé à partir de la prophétie biblique d’Ezéchiel contre Tyr (Ezek. 27), qui décrit le réseau commercial de la ville, lui sert de fait à pallier à l’absence d’autres sources pour étayer sa conviction que les Phéniciens avaient une vision «moderne» des échanges, et mettaient à profit les écarts de prix entre les différents niveaux hiérarchiques du système mondial à leur profit. Buckhard Meissner décrit quant à lui des essais récents de modélisation sur la circulation de l’argent (37) (comme le modèle d’Aperghis pour l’époque séleucide (38)). D’après lui, et contre Finley qui ne pensait pas que l’économie ancienne était quantifiable, les modèles peuvent permettre notamment de généraliser des maximes tirées de l’expérience pratique et d’expliquer les facteurs influant sur les prix. Enfin, au sujet de l’économie babylonienne au premier millénaire, Jursa distingue entre 2 types de comportement économique : celui du rentier, qui dispose de capitaux hérités (principalement des terres et des prébendes) et celui de l’entrepreneur, dont le but est de faire du profit et opère dans un cadre concurrentiel. Comme il le précise bien, cette distinction a avant tout une valeur heuristique ; il est très peu probable que l’on rencontre l’une ou l’autre figure à l’état pur dans les sources.

On touche ici au sens même de la démarche de modélisation. Le modèle ne doit pas être un dogme, mais une incitation à la réflexion et une vision structurée par une question de recherche. Il faut être souple et ne pas le plaquer sans discernement sur des réalités historiques différentes. Répondant à Eduard Meyer qui rejetait toute structuration du matériau historique par une «théorie», Max Weber affirmait : «La diversité inarticulée des faits ne justifie pas cependant que nous forgions des concepts imprécis» (39).

*          *          *

 Au vu des discussions croisées qui se sont déroulées dans ce colloque concernant l’histoire économique, il s’avère que la méthodologie est encore en grande partie en construction et fait l’objet de nombreux débats. Des réflexions restent à mener et à ce titre le dialogue entre historiens et économistes peut être fructueux. Si cela implique que les historiens prennent des cours d’économie, comme le souhaiterait Morris Silver, il faudrait également que plus d’économistes prennent au sérieux la méthode historique et se spécialisent dans l’étude des économies de l’Antiquité. Ce n’est que dans ces conditions qu’un échange véritablement productif pourra avoir lieu pour construire la méthodologie d’une discipline par essence pluridisciplinaire.

(1) Chicago Assyrian Dictionary M, vol. 2, Melammu 1, p. 9 – 12. Le «temple et ses diverses parties, statues divines, mobilier et trésor du dieu. Les rois, ainsi que certains objets privilégiés en sont aussi parfois également nantis» (cf. E. Cassin, La splendeur divine. Introduction à l’étude de la mentalité mésopotamienne, Paris, 1968, p. 2).

(2) Sanna Aro & R.M. Whiting, The Heirs of Assyria, Melammu Symposia 1, Helsinki, 2000.

(3) R.M. Whiting, Mythology and Mythologies, Melammu Symposia 2, Helsinki, 2001.

(4) A. Panaino and G. Pettinato, Ideologies as Intercultural Phenomena, Melammu Symposia 3, Milan, 2002.

(5) A. Panaino and A. Piras, Schools of Oriental Studies and the Development of Modern Historiography, Melammu Symposia 4, Milan, 2004.

(6) Robert Rollinger, «Das fünfte internationale ‘Melammu-Meeting’ in Innsbruck. Überlegungen zu Kulturkontakt und Kulturstausch in der Alten Welt», p. 24. NB : toutes les citations issues des actes du colloque ont été traduites en français pour faciliter la lecture en évitant le passage permanent d’une langue à une autre (italien, anglais, allemand).

(7) Sur ce concept, voir l’ouvrage fondateur de E. Saïd, L’Orientalisme : l’Orient créé par l’Occident, Paris, 1996.

(8) Terme créé durant la décolonisation, après la seconde guerre mondiale. Il s’agit d’une forme d’ethnocentrisme : vision du monde dans une perspective européenne, avec la croyance implicite d’une supériorité de la culture européenne.

(9) op cit. note n° 6, p. 24.

(10) Muhammad Dandamayev, «Twin Towns and Ethnic Minorities in First –Millennium Babylonia», p. 147.

(11) Josef Wiesehöfer, «“Persien, der faszinierende Feind der Griechen“: Güteraustauch und Kulturtransfer in achaimendischer Zeit», p. 295 – 310.

(12) Michael Jursa, «Grundzüge der Wirtschaftsformen Babyloniens im ersten Jahrtausend v.Chr.», p. 115 – 136.

(13) Karen Radner, «assyrische Handelspolitik : die Symbiose mit unabhängen Handelszentren und ihre Kontrolle durch Assyrien“

(14) Ingomar Weiler, «Sklaverei in der homerischen und altorientalischen Welt. Vergleichende Betrachtungen», p. 270 – 291.

(15) Kurt A. Raaflaub, «Archaic Greek Aristocrats as Carriers of Cultural Interaction», p. 197 – 216.

(16) Andrea Gariboldi, «Royal Ideological Patterns between Seleucid and Parthian Coins: the case of Theopator», p. 366- 384.

(17) Marc Van de Mieroop, «Economic Theories and the Ancient Near East», p. 54 – 64.

(18) Piotr Steinkeller, «Toward a Definition of Private Economic Activity in Third Millennium Babylonia», p. 91 – 111.

(19) En 1893, dans Die Entstehung der Volkswirtschaft («l’émergence de l’économie nationale»), l’économiste Karl Bücher développe une théorie évolutionniste de l’économie, passant par trois stades de développement : l’économie domestique (Antiquité), l’économie urbaine (Moyen-âge) et l’économie nationale (époque moderne). En 1895, lors d’une conférence sur l’évolution économique de l’Antiquité, l’historien Eduard Meyer défend à l’inverse la thèse de la modernité de l’économie antique. Sur le développement de cette controverse et les débats qu’elle a suscités en histoire ancienne, voir B. Wagner-Hasel, «Le regard de Karl Bücher sur l’économie antique et le débat sur la théorie économique et l’histoire», in H. Bruhns (ed.), Histoire et économie politique en Allemagne de Gustav Schmoller à Max Weber, Paris, 2004, p. 159 – 182.

(20) Cf. K. Polanyi, «Ports of Trade in Early Societies», The Journal of Economic History 23 (1963), p. 30 – 45.

(21) Morris Silver, «Modern Ancients», p. 65 – 87.

(22) Il réfute ici le raisonnement de Moses Finley dans The Ancient Economy (1973, traduction française en 1975). Alain Bresson avait déjà critiqué cet argument en arguant qu’une chose peut très bien exister sans être conceptualisée (cf. A. Bresson, «Moses Finley», in Les historiens, Paris, 2003, p. 178 – 192).

(23) Marc Van de Mieroop conclut exactement l’inverse à partir des mêmes documents (p. 61), qu’il n’a toutefois pas étudiés lui-même. Pour l’étude des prix à partir des textes astronomiques, voir P. Vargyas, A History of Babylonian Prices in the first Millennium BC. Prices of the Basic Commodities», HSAO 10, Heidelberg, 2001.

(24) Cf. G. van Driel, «Capital Formation and Investment in an Institutional Context in Ancient Mesopotamia», In J.G. Dercksen (ed.), Trade and Finance in Ancient Mesopotamia, Leiden, 1999 , p. 33, n° 21.

(25) Cf. K. Polanyi, The Great Transformation, New York, 1944.

 (26) Engelbert Theurl, «Konkurrierende Theorien der Geldentstehung : Einige Überlegungen zur Vereinbarkeit», p. 33 – 53.

(27) Cette théorie de la création monétaire, si elle s’est développée indépendamment (Ronald Coase, The Nature of the Firm, 1937), peut être classée dans une vaste théorie économique : la Nouvelle Economie Institutionnelle (néo-institutionnalisme), qui tente d’expliquer la formation et la dynamique des institutions à l’aide des coûts de transaction : les institutions sociales et économiques comme l’État sont considérés comme des mécanismes pour réduire les coûts en échange de biens et contribuer ainsi à une augmentation du bien-être.

(28) Elle dériverait d’actes symboliques comme les sacrifices aux dieux, les paiements aux prêtres et les amendes pour blessures et morts (cf. B. Laum, Heiliges Geld. Eine Historische Untersuchung über den Sakralen Ursprung des Geldes, Tübingen, 1924).

(29) Cf. Eric L. Jones, «Culture and its Relationship to Economic Change», Journal of Intitutional and Theoretical Economics 151/2 (1995), p. 269 – 285.

(30) Michael Sommer, «Die Peripherie als Zentrum: die Phöniker und der interkontinentale Fernhandel im Weltsystem der Eisenzeit», p. 233 – 244.

(31) Pour lui en effet, il faut arrêter de séparer les deux logiques, économique et institutionnelle, mais au contraire replacer au centre de tous les raisonnements les institutions, comprises comme tout ce qui réglemente et limite les sociétés humaines (cf. Douglas North et les Néo-institutionnalistes). Bien qu’il adopte un point de vue «néo-moderniste» en définissant l’économie de la Grèce ancienne comme une «économie à marché», il appelle à dépasser les concepts de «primitivisme» et de «modernisme» pour tenter d’élaborer un nouveau système économique pour la Grèce ancienne, un système contextualisé (cf. A. Bresson, La cité marchande, Bordeaux, 2000).

(32) «représentation schématique de la réalité élaborée en vue d’une démonstration» (P. Haggett, Locational Analysis in Human Geography, Londres, 1965).

(33) D’après Max Weber, «an ideal type is formed by the one-sided accentuation of one or more points of view and by the synthesis of a great many diffuse, discrete, more or less present and occasionally absent concrete individual phenomena, which are arranged according to those onesidedly emphasized viewpoints into a unified analytical construct (Gedankenbild). In its conceptual purity, this mental construct (Gedankenbild) cannot be found empirically anywhere in reality. It is a utopia.» (cf. Max Weber, «‘Objectivity’ in Social Science and Social Policy», in E. A. Shils and H. A. Finch, The Methodology of the Social Science, New York, 1904, p. 89 – 99, 110 – 112).

(34) Le modèle «centre-périphérie» est un modèle hiérarchique d’organisation spatiale, qui ressortit d’une démarche de modélisation. La métaphore géométrique du centre et de la périphérie est souvent utilisée pour décrire l’opposition entre les deux types fondamentaux de lieux dans un système spatial : celui qui le commande et en bénéficie, le centre, et ceux qui le subissent, en position périphérique. Ce couple conceptuel, créé par l’économiste et sociologue W. Sombart (Der moderne Kapitalismus, Leipzig, 1902), a été récupéré par les géographes et constitue depuis les années 1970 l’un des concepts phare de l’analyse spatiale mise en œuvre par la Nouvelle Géographie.

(35) Concernant le commerce phénicien dans l’empire assyrien, voir S. Gitin, «The Neo-Assyrian Empire and its Western Periphery : The Levant, with a Focus on Philistine Ekron», in Parpola, S. & Whiting, R.M., Assyria 1995. Proceedings of the 10th Anniversary Symposium of the Neo-Assyrian Text Corpus Project, Helsinki September 7 – 11, 1995. Helsinki, 1997, p. 77 – 103. Les cités phéniciennes de Tyr et Sidon ont également été identifiées à des ports de commerce par K. Polanyi (op. cit, note n° 20) et M.T. Larsen («The Tradition of of Empire in Mesopotamia», in Larsen, M.T. (ed.), Power and Propaganda: A Symposium on Ancient Empires, Mesopotamia 7, Copenhague, 1979, p. 85 – 100).

(36) Ce concept, créé par l’historien Fernand Braudel (La Méditerranée et le monde méditerranéen à l’époque de Philippe II, Paris, 1949), désigne une portion de la planète économiquement autonome, organisée selon un modèle hiérarchique ternaire avec un centre, que Braudel identifiait avec une grande ville capitaliste dominante, une semi-périphérie intégrée et une périphérie plus ou moins lointaine et marginale. Ce «morceau de la planète économiquement autonome, capable pour l’essentiel de se suffire à lui-même et auquel ses liaisons et ses échanges intérieurs confèrent une certaine unité organique» (cf. F. Braudel, Civilisation matérielle, économie et capitalisme, XVe – XVIIIe siècles, Paris, 1979, p. 12) est donc d’abord un espace politique, transformé en espace économique unifié et cohérent, comprenant un centre et des périphéries plus ou moins intégrées. Cette conception sera par la suite reprise par I. Wallerstein (The Modern World System, vol. 1 : Capitalist Agriculture and the Origins of the European World-Economy in the Sixteenth Century, New York – Londres, 1974) qui développera cette notion en substituant à la ville-centre une construction étatique nationale militairement assez puissante et économiquement assez avancée pour imposer son hégémonie à des espaces de plus en plus lointains.

(37) Buckhard Meissner, «Über Modelle antiker Geldverkehrssysteme», p. 311 – 326.

(38) Il porte sur la population, la production de biens (notamment agricoles), la collecte des impôts et le monnayage. Partant d’une estimation de la population orientale de cinq à six millions d’habitants, dont un million en Mésopotamie, il évalue à mille ou deux mille talents l’argent en circulation en Mésopotamie.

(39) Cité par H. Bruhns, «À propos de l’histoire ancienne et de l’économie politique chez Max Weber», in Max Weber, Économie et société dans l’Antiquité, précédé de Les Causes sociales du déclin de la civilisation antique, Paris, 1998, p. 56.

 

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Notes de lecture: L. Graslin, Les échanges à longue distance en Mésopotamie au Ier millénaire. Une approche économique, Paris, De Boccard, Orient & Méditerranée 5, 2009, par Julien Monerie (doctorant Paris 1)

L’ouvrage de Laetitia Graslin-Thomé a l’intérêt d’être à la fois un outil de travail indispensable pour qui s’intéresse à l’économie du Proche-Orient dans la première moitié du Ier millénaire av. J.-C. et un véritable essai d’histoire économique proposant une lecture néo-institutionnaliste des sources de la période.

Cet ouvrage réussit la gageure d’être à la fois un outil pratique de travail historiographique, une introduction détaillée à la documentation concernant les échanges à longue distance au Proche-Orient et un essai audacieux d’histoire économique.

Ce dernier aspect est probablement le plus intéressant puisque l’auteure, dans une démarche explicitement expérimentale, se propose de tester le modèle néo-institutionnaliste au cas particulier du Proche Orient au Ier millénaire av. J.-C. Le néo-institutionnalisme est un modèle économique développé par Douglass North, prix Nobel d’économie 1993, qui se propose de centrer la réflexion économique non pas sur les échanges, mais sur le cadre des échanges, ce que North appelle des « institutions ». Par institution, North entend l’ensemble des règles de société qui agissent sur les échanges. Elles peuvent être explicites, comme des lois ou des règlementations, ou implicites, comme les coutumes et habitudes, par exemple. Dans le cadre de ces institutions évoluent des « organisations » (exploitations familiales, firmes marchandes, sanctuaires, États), qui adoptent différents comportements économiques en fonction de ce cadre d’échange délimité par les institutions. Et l’une des principales variables qui guide ces comportements économiques est constituée par ce que l’on appelle des coûts de transaction. Cette dernière notion rassemble en résumé tout ce qui empêche concrètement la libre confrontation de l’offre et de la demande, à savoir les coûts de transport, les coûts d’information sur les conditions d’échange, les coûts liés à la garantie du respect des termes de l’échange par les deux parties contre la fraude, mais aussi les coûts de protection de l’objet échangé contre la malveillance de tierces personnes. Et toute la théorie néo-institutionnaliste repose justement sur l’idée selon laquelle les institutions sont établies et évoluent de façon à ce que les organisations limitent leurs coûts de transaction. Ainsi, par exemple, un droit commercial différent du droit local aura tendance à se développer dans les ports sous l’effet de l’intensification des échanges maritimes à longue distance. Et de la même manière, pour prendre cette fois l’exemple d’une institution informelle, un marché local verra la mise en place de mécanismes de réputation permettant de savoir qu’on peut se fier à tel ou tel marchand.

Ce modèle a été développé dans les années 1980-90 et il est très en vogue en histoire ancienne depuis le début des années 2000. J’en veux pour preuve la colossale Cambridge Economic History of the Greco Roman World, parue en 2009, qui adoptait une perspective résolument northienne, ou encore une table-ronde intitulée « Quels modèles pour quelle histoire ? Néo-institutionnalisme et histoire économique » qui s’est tenue à Bordeaux en novembre 2011.

Alors pourquoi un tel engouement ? Sans doute parce qu’à la différence des modèles statiques proposés jusqu’alors, le modèle néo-institutionnaliste est justement dynamique et donc fondamentalement compatible avec une analyse historique. Plus spécifiquement, les historiens de l’économie antique, assommés par des décennies de débats entre primitivistes et modernistes, espèrent sans doute y trouver le moyen de dépasser cette dichotomie, de plus en plus perçue  comme stérilisante, et rendue en grande partie obsolète par l’augmentation significative de la documentation historique depuis les années 80. Et pourtant, malgré cet engouement de principe, les tentatives pour appliquer une grille de lecture northienne à une documentation particulière sont jusqu’ici assez rares en histoire ancienne. On pense évidemment à Alain Bresson en histoire grecque, à Joseph Manning en égyptologie ou encore à Peter Bang en histoire romaine, mais on serait aujourd’hui bien en peine de trouver beaucoup plus de noms à cette liste, qui est par contre destinée, je pense, à s’allonger substantiellement dans les années à venir. C’est donc une œuvre pionnière que celle de Laetitia Graslin, qui propose dans la troisième partie de sa thèse une lecture néo-institutionnaliste des sources à un milieu orientaliste toujours un peu en retrait des grands débats historiographiques.

Et ce n’est d’ailleurs pas le moindre des mérites de cet ouvrage que de proposer dans une première partie un répertoire extrêmement pratique des courants et des idées qui ont traversé l’histoire économique depuis un siècle et demi, avec toujours une volonté de lier la théorie à la pratique, une démarche qui caractérise d’ailleurs l’ensemble de l’ouvrage.

Le lecteur y trouvera donc :

- d’abord un résumé précis des principes des grands courants historiographiques, depuis le vieux débat entre primitivistes et modernistes et son pendant plus oriental opposant formalistes et substantivistes jusqu’aux opinions des auteurs qui ont marqué la pensée économique du xxè s. tels que M. Weber, K. Marx, K. Polanyi et bien sûr D. North, avec à chaque fois une étude des influences de ces auteurs ou de ces courants sur l’historiographie orientaliste, avec par exemple une présentation précise de l’oeuvre des auteurs marxiens, tels que I. M. Diakonoff ou, côté italien, M. Liverani et C. Zaccagnini.

- puis, une étude par mot-clés (autoconsommation, réciprocité, troc, redistribution, marché etc.), précisant à chaque fois la signification que prend le terme pour les différentes écoles historiographiques. Ainsi, par exemple, la notion de « commerce international », est étudiée successivement selon quatre points de vue différents :

le point de vue néo-classique, qui envisage le commerce entre États selon la théorie ricardienne des avantages comparatifs, d’où découlent un processus de spécialisation régionale et la mise en place d’une division internationale du travail, ainsi que des phénomènes de cycle de produit. Si l’on envisage par exemple les productions textiles, on constate une spécialisation régionale entre la laine assyrienne, les tissus colorés phéniciens et le lin égyptien, mais aussi des phénomènes d’imitation qui entrent dans le cadre de la théorie des cycles de produits, tel que l’apparition en Mésopotamie des tissus multicolores, les išpar birmi, par imitation des tissus levantins.

le point de vue substantiviste, marqué par l’importance de la notion polanyienne du port of trade, conçu comme une espèce de sas neutre et hermétique entre deux cultures possédant des institutions économiques différentes, et permettant de ne pas déstabiliser l’équilibre social de la communauté locale. Ainsi par exemple le port fortifié de Blakhiyah, à proximité de Gaza, qui fut ouvert par Sargon II pour réguler les relations commerciales avec l’Égypte, et sur le site duquel on a mis au jour une série de magasins en briques près de la plage.

le point de vue de la théorie des jeux, qui analyse les échanges à longue distance en fonction des intérêts des participants en l’absence d’institution régulatrice, qui ont le choix entre la collaboration, qui permet d’instaurer une relation sur le long terme, à l’image par exemple du traité entre le roi assyrien Assarhaddon et le roi Ba’al de Tyr au viiè s. av. J.-C., ou la trahison, qui permet un profit immédiat, mais risque de compromettre les relations à long terme comme l’illustre par exemple l’attaque de la caravane arabique menée par le dynaste suhéen Ninurta-kudurri-uṣur, dans la vallée du Moyen-Euphrate, au viiiè s. av. J.-C.

enfin le point de vue marxien du commerce prédateur, qui conçoit le commerce comme un jeu à somme nulle (si un participant profite de l’échange, c’est que son partenaire y perd) et envisage la mise en place d’échanges forcés type butin ou tribut comme un moyen pour les entités politiques comme l’empire néo-assyrien de se procurer des produits qu’elles ne peuvent pas se procurer autrement.

À la première partie qui se concevait comme un outil de travail historiographique, répond une deuxième, avec laquelle on entre véritablement dans le cœur du sujet, et qui se présente pour sa part comme un outil de travail incontournable sur l’économie de la Mésopotamie dans la première moitié du Ier millénaire av. J.-C. La région connaît en effet à cette époque d’importantes évolutions liées d’abord à la stabilisation politique de la région après les troubles de la fin du IIè millénaire, puis à l’établissement des empires néo-assyrien, néo-babylonien et enfin achéménide. Ces nouvelles conditions politiques et sociales s’accompagnent d’évolutions économiques importantes, liées à l’élargissement et à la diversification de l’horizon des échanges. Et ce sont justement les échanges terrestres à longue distance qui intéressent l’auteure, avec une acception volontairement large de la notion d’échanges, défini comme transfert de propriété, ce qui lui permet notamment d’inclure les sources néo-assyriennes liées à la livraison de tributs.

Cette deuxième partie se présente donc comme un répertoire des produits et des itinéraires. Si l’on désire par exemple tout savoir sur les échanges de lin en Mésopotamie au Ier millénaire, il nous suffit d’ouvrir les pp. 205 à 208 pour apprendre que c’était un tissu noble, souvent importé de l’ouest, jusqu’à Babylone, qui jouait le rôle de centre de redistribution, pour arriver enfin dans les temples de la régions où ils étaient travaillés, et qu’une pièce de lin coûtait entre quatre et quarante sicles d’argent en fonction de la qualité du tissu. Et si l’on désire connaître en un coup d’œil tous les lieux de provenance de lin mentionnés dans les sources, il suffit d’ouvrir la p. 201 où l’on trouve une carte récapitulative. Ces mises au point par produit, très pratiques d’utilisation, ont par ailleurs le mérite de prendre réellement en compte la spécificité des sources, et notamment la dichotomie entre sources royales néo-assyriennes, qui documentent avant tout les modes d’échanges forcés, de type tribut ou butin, et les sources néo-babyloniennes centrées sur les temples, qui documentent des modes d’approvisionnement commercial par le biais d’agents privés notamment. Elles prennent également en compte, et c’est là à mon sens l’un des principaux mérites de l’ouvrage, l’évolution chronologique des zones d’échanges privilégiées pour chaque produit. Ainsi, par exemple,, les chevaux viennent principalement des zones proches de la Mésopotamie (Médie / triangle du Khabur / piémont syro-anatolien / Égypte), mais l’approvisionnement anatolien est bloqué à partir du VIII° s. avec l’extension occidentale de l’Urartu, et les Assyriens se reportent alors vers les zones d’approvisionnement iraniennes, puis égyptienne à partir de la conquête de la région par Assarhaddon.

Et de la même manière que, dans la première partie de l’ouvrage, l’entrée par mot-clés succédait à l’entrée par courant historiographique, dans la deuxième partie, l’entrée par produit est suivie par un tour d’horizon extrêmement utile des routes commerciales du Proche-Orient, tour d’horizon qui met une fois de plus l’accent sur les évolutions internes à la période et notamment sur les effets de la domestication du chameau, puis du dromadaire. Les camélidés, en effet, sont plus résistants que l’âne, et leur utilisation permet d’augmenter considérablement les distances parcourues en milieu extrême. Les routes du désert existaient certes auparavant : on a mention par exemple de routes empruntables par des ânes entre Mari et Tadmor au début du IIè millénaire av. J‑C, mais la domestication des camélidés au début du Ier millénaire permit un changement d’échelle dans l’horizon des échanges, et ouvrit notamment la route de l’Arabie, peut-être d’abord seulement l’Arabie du Nord par Tayma, puis à partir du viiiè s. avec l’Arabie du Sud, avec notamment le trafic de l’encens, qui prit de plus en plus d’importance avec le temps. Le recours progressif aux camélidés fit ainsi baisser les coûts de transaction et permit l’intensification des échanges, qui favorisa les intermédiaires commerciaux, tà l’image du royaume de Saba, qui devint la plaque tournante du commerce de l’encens à l’époque sargonide.

Ce dernier exemple nous amène logiquement à la troisième partie de l’ouvrage, qui est la partie proprement néo-institutionnaliste de l’ouvrage. De fait, le commerce à longue distance, par les coûts de transaction élevés qu’il engendre (coûts de transport, de douanes, de change, d’information, d’encadrement juridique…), se prête particulièrement à une lecture northienne. Et l’auteur envisage successivement deux types d’organisations dans cette perspective : d’abord l’État, puis les marchands.

L’auteure pose d’abord une hypothèse de départ, qui est que l’État, par l’exercice de ses fonctions régaliennes, tend à limiter les coûts de transaction, quand il y voit un intérêt, par le maintien de la sécurité des routes, l’imposition d’un droit unifié, la création de ports de commerce etc. La conséquence de cette limitation des coûts de transaction est une intensification des échanges, qui stimule la production par une spécialisation. L’auteure prend ainsi l’exemple de l’établissement d’Ekron, près de Jérusalem, qui était à l’époque sargonide un énorme centre de production d’huile d’olive, dont l’essor fut manifestement stimulé par la conquête assyrienne. L’auteure prend ensuite un autre exemple, qui me paraît particulièrement intéressant, en ce qu’il démontre bien les potentialités de la lecture néo-institutionnaliste des échanges : c’est l’exemple des poids et mesures. Ils sont, dans le Proche-Orient du début du Ier millénaire, extrêmement variés, et constituent un bon exemple de ce que D. North appelle une « institution inefficace héritée ». Pourtant, l’adoption d’un système plus homogène se fit lentement et n’arriva à son terme qu’à l’époque néo-babylonienne, alors même que la conquête assyrienne aurait pu entraîner une véritable homogénéisation des systèmes. Il convient dès lors de se poser la question des raisons d’une telle lenteur de l’homogénéisation. La réponse, si l’on en croit l’auteure, est à chercher dans le comportement des agents participant aux échanges, qui tiraient profit de la cohabitation d’une multiplicité de systèmes de poids et mesures, puisque cette multiplicité leur permettait de changer de système en fonction de leurs interlocuteurs et de leurs intérêts. Si la rationalisation des poids et mesures a tendance à réduire les coûts de transaction, les organisations ne voyaient donc pas l’intérêt de faire évoluer l’institution, qui aurait risqué de limiter leurs profits immédiats. Cette inertie des organisations montre bien qu’il faut se garder de toute téléologie moderniste, et c’est là à mon sens l’un des principaux apports de l’approche néo-institutionnaliste. Ce dernier exemple invite également à se pencher sur un autre type d’organisation, qui sont les marchands. Ces organisations fonctionnaient avant tout autour d’institutions informelles, là où les institutions formelles étaient plutôt le propre des États. Ces institutions formelles étaient destinées à réduire les coûts de transaction liés aux risques soulevés par les échanges à longue distance, depuis les risques liés au transport jusqu’aux risques de tromperie de la part du partenaire commercial. Et l’auteure donne comme exemple d’institution les contrats dits harrānu, qui étaient une forme d’association de marchands mettant leur capital en commun afin de mutualiser et donc limiter les risques liés au coûts de transaction pour des opérations commerciales de tout type. Il est d’ailleurs intéressant de remarquer que ces institutions avaient tendance à être délaissées par les marchands qui avaient suffisamment prospéré pour supporter sans grand dommage des revers financiers.

Au terme de ce rapide tour d’horizon, que peut-on conclure au sujet de l’analyse néo-insitutionnelle ? D. North a déjà ses détracteurs dans les rangs des historiens de l’Antiquité, détracteurs dont l’argument principal est que le néo-institutionnalisme ne tient pas ses promesses en ce qu’il ne permet pas réellement de dépasser la vieille opposition entre primitivistes et modernistes : plusieurs lectures très différentes des sources sont en effet possibles à travers cette nouvelle grille, depuis l’analyse néo-moderniste d’Alain Bresson jusqu’à celle néo-primitiviste de Peter Bang et de son modèle du bazar impérial romain, modèle qui a fit dire à D. Rathbone que le néo-institutionnalisme était un « return ticket to finleyism ». La grille northienne n’en permet pas moins de développer des analyses intéressantes et inédites, qui prennent en compte d’autres formes de rationalité, et permettent de jeter des ponts entre économie et histoire, et c’est d’ailleurs uniquement à ce titre, dans une démarche expérimentale, que l’auteure a proposé cette lecture. Ce n’est pourtant pas, loin de là, le seul mérite de cet ouvrage, qui tantôt outil de travail, tantôt essai historique, sait se faire, à l’image de son auteure, modeste, utile, précis et audacieux.

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Notes de lecture: M. Jursa, Aspects of the Economic History of Babylonia in the First Millennium BC, AOAT 377, Münster, 2010 par Bruno Gombert (doctorant, Paris 1)

L’ouvrage de M. Jursa, Aspects of the Economic History of Babylonia in the First Millennium BC: economic geography, economic mentalities, agriculture, the use of money and the problem of economic growth, constitue un élément incontournable pour la construction d’une histoire économique de la Mésopotamie antique. La très riche documentation, en grande partie inédite, sur laquelle l’auteur s’est appuyé pour construire cet ouvrage, ainsi que la méthode de traitement des sources et de production du discours historique en font, avant tout, un outil incontournable et facilement utilisable. Toutes les questions relatives à l’économie de la Babylonie du Ier millénaire av. n. è. y sont abordées. Toutefois, certains points semblent, plus que d’autres, problématiques et alimenteront sans aucun doute les débats entre les historiens

L’ouvrage de M. Jursa tient lieu de conclusion au projet START qui avait pour but d’«identifier et comprendre les phénomènes et les tendances qui déterminent le développement de l’économie de la Babylonie du premier millénaire(1)».

M. Jursa focalise son étude principalement sur le «long 6ème siècle». Il s’agit de la période qui débute en 612 avec la chute de l’empire néo-assyrien et s’achève en 484 avec les révoltes contre Xerxès et la fin de certaines archives. Ce cadre chronologique présente une grande cohérence à la fois dans la nature des nombreuses sources et dans les structures économiques et sociales. En effet, l’aire géographique étudiée, la Babylonie, qui passe au cours de ces quelques 150 années du centre d’un empire à une province, semble avoir connu, paradoxalement, une certaine stabilité.

Si M. Jursa reprend en introduction les principaux concepts d’histoire économiques utilisés en assyriologie et se propose, dans son ouvrage, d’en interroger la pertinence à partir des sources, il se situe lui-même dans le courant historiographique «moderniste». L’emploi d’une terminologie et de modèles économiques modernes pour analyser son sujet en atteste. Les modernistes insistent sur l’importance des liens entre les agents économiques, sur l’ouverture commerciale, sur l’importance des échanges et de l’économie monétaire et sur l’existence d’une «bourgeoisie d’affaires». En fait, ils n’hésitent pas à utiliser des modèles économiques récents pour analyser les sociétés antiques.

Pour M. Jursa, la spécificité de la période traitée par rapport aux siècles précédents est la nécessité pour les deux grands acteurs économiques institutionnels, le temple et le palais, de se tourner, pour leur bon fonctionnement, vers le secteur privé de l’économie (2). Les acteurs économiques privés, qui sont liés par leurs activités à un marché dont l’existence ne fait aucun doute pour l’auteur, voient leur importance croitre tout-au-long du Ier millénaire. Ces deux évolutions majeures auraient contribué à la diffusion de l’argent utilisé dans la conduite des échanges. Nous tacherons ici de résumer quels éléments nouveaux apportent cet ouvrage à l’histoire économique du Proche-Orient ancien.

1. Méthodes et ressources documentaires.

Avant de présenter des exemples détaillés de raisonnements historiques développés dans ce livre, revenons dans un premier temps sur la manière dont il est constitué et rédigé.

1.1. Méthode de traitement des sources et de rédaction.

La plupart des chapitres et des sous-parties sont traités rigoureusement, et leur rédaction rend l’ouvrage facilement consultable. En effet, les points abordés sont précisément introduits, problématisés et conclus. Chaque aspect, ou presque, de l’économie de la Babylonie du Ier millénaire fait l’objet d’un développement dès lors qu’il est documenté par les sources. Le livre offre donc un large panorama de son champ d’investigation. Pour faciliter la recherche, un index très complet de presque cinquante pages permet au lecteur de localiser rapidement une information ou un développement argumenté dans cet ouvrage dense (3). En cela, le livre de M. Jursa constitue un outil précieux pour l’historien.

A chaque question posée, M. Jursa tente d’apporter une ou des réponses construites en interrogeant toute la documentation mise à sa disposition. La masse des textes qu’il a rassemblé avec les autres membres du projet START, est exceptionnelle (plus de 2500 textes cités, presque un tiers sont inédits). Dès lors, chaque développement s’appuie sur une documentation riche.

Par ailleurs, c’est aussi la méthode de traitement sériel des sources qui induit la qualité des discours historiques que M. Jursa produit dans son ouvrage. Deux exemples illustrent bien les méthodes de traitement des sources utilisées par l’auteur. Le premier concerne la formation du prix de l’orge et l’utilisation par l’auteur de l’outil statistique pour traiter ces sources.

1.2. Etude de cas n° 1 : la formation du prix de l’orge.

Pour traiter du prix de l’orge et essayer de faire ressortir certaines tendances, M. Jursa a réuni 85 textes allant de la 9ème année de Nabopolassar à la 35ème année de Darius relatifs à ce sujet. A partir de ces données nombreuses mais variables, M. Jursa utilise une méthode mathématique, la régression polynomiale consistant à construire pour une série de données variables un polynôme, c’est-à-dire une courbe, exprimant une tendance (cf. fig. 1 : le prix de l’orge (4)). Le coefficient de détermination relativement haut du polynôme indique que celle-ci correspond plutôt bien aux valeurs relevées.

Ces données statistiques montrent, entre autre, une baisse des prix à la fin du 7ème siècle jusqu’à 550 environ, une forte augmentation à partir de 550 environ, puis une décroissance à partir du 5ème siècle. Les interprétations proposées par M. Jursa pour expliquer ces tendances seront l’objet de la dernière partie de ce compte-rendu.

1.3. Etude de cas n°2 : Le bilan comptable de l’Ebabbar pour les années 12 à 14 de Nabonide.

Le deuxième exemple des méthodes employées par M. Jursa pour traiter les sources ne concernent plus une série de documents couvrant toute la période traitée mais un dossier de textes produits pendant une courte période. A partir des archives de l’Ebabbar, il cherche à établir le bilan comptable du temple de Sippar (5) afin de proposer une vision d’ensemble de l’économie du temple pendant une période choisie et donner une idée des interactions entre les différentes branches de l’institution. 544 textes ont été rassemblés pour constituer cet échantillon documentant les années 12 à 14 de Nabonide.

A partir de ce dossier, M. Jursa expose précisément l’ensemble des revenus d’abord, puis des dépenses du temple. Par exemple, pour les revenus en produits agricoles provenant des terres de l’Ebabbar, M. Jursa montre que durant la période traitée le temple a reçu environ 11 400 kur de dattes et 4300 kur d’orge (6). En plus de ces données quantitatives, les moyens par lesquels les produits sont sortis ou entrés à l’Ebabbar sont indiqués.

Le bilan de cette investigation nous renseigne sur des thèmes tels que l’efficience du modèle de la redistribution pour analyser l’économie du temple, l’implication de cette institution dans les échanges monétarisés, ou encore le recours à la main d’œuvre louée, etc. Ces thèmes constituent des points fondamentaux de l’ouvrage puisque la manière dont M. Jursa les traite induit les hypothèses qu’il propose. Nous allons donc tacher d’exposer dans une seconde partie les principales tendances de l’économie de la Babylonie du Ier millénaire, que l’auteur expose dans son ouvrage et résume au 6ème chapitre (7).

2. Un tableau exhaustif de l’économie du «long 6ème siècle» babylonien.

2.1. Géographie économique et agricole.

Dès le deuxième chapitre, par l’étude de la circulation des personnes et des biens, l’auteur montre que la Babylonie fonctionne comme un unique espace économique intégré dans lequel Babylone joue le rôle de point nodal. La route de l’Euphrate constitue la plus importante voie de communication et permet une connexion entre presque toutes les villes par le biais du fleuve ou de ses principaux canaux. Chacune de ces villes, en plus d’être un élément du réseau interrégional de communication, dispose de son propre réseau local. Dans cet espace économique, M. Jursa montre que :

- Les marchandises circulent facilement et régulièrement, notamment grâce au faible cout du transport fluvial.

- Babylone, par son statut de capitale administrative et religieuse, polarise les biens et personnes. Elle est un gros centre de consommation, et on y trouve souvent des notables des autres villes de Babylonie, en plus de nombreuses communautés d’étrangers

Pour autant, la Babylonie n’est pas un espace agricole homogène, et M. Jursa distingue 2 régimes agricoles différents :

- La production d’orge, qui correspond à une pratique extensive de l’agriculture, implique des rendements moins importants qu’une culture intensive comme celle de la datte.

- La production de datte nécessite, elle, plus d’investissement et un temps plus long entre la mise en culture et la première récolte, mais en contrepartie offre un rendement plus important.

M. Jursa distingue pour chaque ville de Babylonie des pratiques et des régimes agricoles qui varient en fonction de leur environnement naturel, mais aussi en fonction des choix des acteurs économiques. Ces choix peuvent être motivés d’une part par la présence près de la zone agricole exploitée d’une grosse ville consommatrice qui pourrait absorber une partie du surplus, mais aussi par le degré d’intervention de la couronne.

Dans les villes du nord de la Babylonie, la tendance semble être à l’intensification, notamment grâce aux interventions royales telles que la construction du nār šarri, au 6ème siècle près de Sippar (8) et le système de distribution de terres royales à Borsippa au 7ème siècle (9). Les archives des villes du sud (Nippur et Uruk) documentent une agriculture plus traditionnelle, où, si la tendance à l’intensification est aussi visible, la culture extensive de l’orge demeure importante.

On note donc, pour conclure, une tendance à l’intensification des productions agricoles chez les acteurs privés de l’économie, et dans une moindre mesure, chez les acteurs institutionnels. Toutefois, les régimes agricoles demeurent variés. Ces variations reflètent les modèles d’investissement des agents économiques dans la gestion de la terre qui demeure, dans une société agraire comme la Mésopotamie, la plus grande forme de richesse. Toutefois l’agriculture n’est pas le seul secteur d’activité où interviennent les agents économiques, notamment les agents économiques privés.

2.2. Acteurs privés de l’économie.

Dans son troisième chapitre, M. Jursa cherche à identifier les formes d’affaires les plus importantes en passant au crible les activités économiques documentées par les archives privées. M. Jursa insiste sur la diversité des acteurs couverts par cette documentation, tant au niveau de leur situation économique et sociale que de leurs comportements économiques.

En conclusion de ce chapitre M. Jursa élabore une typologie des agents privés de l’économie et distingue deux profils types : les «rentiers» et les «entrepreneurs» (10).

1- Les rentiers se distinguent par des comportements économiques déterminés par certaines possessions plus que par certaines activités pour assurer leur subsistance. Leur principal objectif est de préserver, gérer et éventuellement augmenter le patrimoine patriarcal. Leur mentalité économique peut donc être considérée comme «conservatrice» et les possibilités de croissance sociale et économique sont limitées au sein de ce groupe. La nécessité pour les rentiers de tirer le plus de revenus possible de leurs terres sans avoir à se tourner vers de nouvelles activités économiques, a conduit à l’intensification agricole dans les domaines privés.

2- Si les rentiers peuvent être définis par ce qu’ils possèdent, les entrepreneurs le sont par ce qu’ils font. Ce groupe est moins homogène que celui des rentiers. Initialement, les entrepreneurs sont des acteurs économiques qui n’étaient pas en connexion étroite avec le temple. Ils ne détenaient pas, par exemple, de prébende et ne faisaient pas partie du groupe des notables urbains «traditionnels». La propriété foncière n’était généralement pas le modèle d’investissement privilégié des entrepreneurs, même si certaines familles, comme les Egibi, convertissaient leurs bénéfices en terres agricoles. Ils sont surtout très impliqués dans les affaires : gestion des terres agricoles, contrats de fermage, échanges domestiques et longues distances, ferme des impôts, participation active dans les partenariats d’affaires et les activités bancaires. Les activités économiques des entrepreneurs semblent, selon M. Jursa, avoir été indispensables au bon fonctionnement de l’économie institutionnelle. Il montre que le système de terres de service ne fonctionnait correctement que grâce à l’intermédiaire d’hommes d’affaires comme les Murašu qui fournissaient à crédit des moyens de payement aux propriétaires de domaines de service, pour les taxes ou le financement d’un substitut qu’ils devaient.

Cette activité de crédit est particulièrement révélatrice de la sphère économique dans laquelle évoluent les entrepreneurs. Pour M. Jursa, ils tirent leurs revenus de l’émergence – à l’époque étudiée – d’une nouvelle tendance économique, dont ils constituent par leurs activités, un rouage fondamental. En effet, dans une période où les échanges seraient de plus en plus monétarisés, les entrepreneurs dont la sphère économique correspond plus ou moins au domaine des échanges basés sur la monnaie, auraient constitué sans doute un élément essentiel du changement. Toutefois, s’ils profitent largement de ce système, ils n’en sont pas à l’origine. En effet, l’intensification de la production agricole combinée aux interventions de la couronne dans la gestion des terres (travaux publics, distribution de terres, …) auraient entrainé une augmentation du surplus disponible et corrélativement un accroissement des échanges, ce qui aurait permis aux entrepreneurs de développer leurs activités.

Les acteurs institutionnels ont donc eu aussi un rôle à jouer dans le développement des échanges monétarisés. Nous allons voir de quelle manière, les activités de ces acteurs, notamment les temples, ont encouragé ce changement économique.

2.3. Acteurs institutionnels de l’économie.

La première hypothèse de M. Jursa est que si les temples, notamment l’Eanna d’Uruk, possèdent plus de terres que les acteurs privés, ils ne sont pas pour autant les producteurs agricoles les plus importants. Cela est dû au mode de gestion de leur domaine.

En effet, un élément structurel concernant la gestion agricole par les temples est l’important manque de moyens de production : le temple possède plus de terres qu’il ne peut en travailler. Il manque constamment de charrues, d’animaux de trait, et surtout de main-d’œuvre. Pour illustrer cette théorie, M. Jursa s’appuie sur le personnel utilisé par le temple, lorsqu’il doit participer aux grands travaux de constructions entrepris par la couronne. Par exemple le texte CT 56, 572 de l’archive de l’Ebabbar listant les travailleurs employés par le temple pour creuser un fossé près de Sippar durant les 13ème et 14ème années de Nabuchodonosor II montre clairement que les hommes recrutés n’appartenaient pas tous au temple. Il ne s’agît donc pas de travail forcé mais de travail «salarié», et la main d’œuvre est fournie par les villages indépendants aux alentours de Sippar (11).

Le recours au travail «salarié» dans le cadre de l’économie institutionnelle est un point sur lequel M. Jursa se focalise du fait des conséquences que cela entraine : La nécessité pour le temple se s’appuyer en partie sur les circuits d’échanges extérieurs. Ce dernier point rend inopérant, pour analyser le fonctionnement du temple, le seul modèle traditionnel de l’oikos, basé entièrement sur la redistribution. L’ouverture du temple sur les circuits d’échanges monétarisés le contredit.

En outre, l’analyse systématique des kurummātu (12) – considérés généralement comme des rations en nature distribuées au dépendants du temple -, montre un autre niveau d’ouverture du temple sur l’économie extérieure. M. Jursa pense qu’il s’agit en fait de salaires, certes en nature, mais dont une partie avait vocation à être échangée. En effet, les denrées distribuées, particulièrement généreuses, ne correspondaient pas aux besoins nutritionnels des bénéficiaires, mais plutôt au coût de la vie.

Pour M. Jursa, «loin d’être soutenu par un système redistributif essentiellement fermé fournissant à tous [de quoi subvenir à] leurs besoins de base, le personnel institutionnel de l’Eanna et de l’Ebabbar vivait dans un contexte économique qui les forçait à obtenir par l’échange économique, c’est à dire par l’achat, la plus grande part de ce dont ils avaient besoin pour leur subsistance» (13). Même le personnel des temples aurait donc été impliqué dans les circuits d’échanges.

Enfin, les analyses des bilans comptables des deux principaux temples montrent que leurs productions ne suffisaient pas à leur autosuffisance. Il en résulte que les temples ne pouvaient pas fonctionner sans s’engager dans les échanges monétarisés, notamment par le biais des marchands et plus généralement par le biais de la sphère d’activités économiques des entrepreneurs.

Les bilans comptables de ces temples dressés par M. Jursa nous renseignent, en outre, sur le rôle du palais dans l’économie des temples. L’argent que ces derniers arrivaient à se procurer par la revente du surplus contre de l’argent, leur permettait juste d’assurer leur fonctionnement quotidien. Les temples étaient, de fait, dans l’impossibilité de thésauriser de l’argent sous forme de vaisselle de culte. Cette dernière opération ne pouvait être réalisée que grâce à des dons royaux.

Les sources sur le palais sont rares. Pour M. Jursa, le palais n’aurait pas eu besoin de s’appuyer comme le temple sur les échanges extérieurs pour subvenir à ses besoins et pouvait s’appuyer sur un système de taxes et de travail forcé plus efficient. Le palais serait, plus que le temple, une entité économique fondée sur l’«exploitation» de son personnel (14). Enfin, le palais aurait pu compter sur un apport en argent en grande quantité, suffisamment pour assurer l’approvisionnement du temple et pour participer à la large diffusion des échanges monétarisés.

3. La place de l’argent-monnaie dans l’économie néo-babylonienne : une question problématique.

Abordons maintenant la question sans doute la plus problématique de l’ouvrage, celle concernant la diffusion de l’argent utilisé comme monnaie dans les échanges. Au premier millénaire l’argent aurait constitué, selon M. Jursa, le moyen de payement le plus couramment utilisé. Les critères établis pour définir la monnaie dans les économies prémodernes sont presque tous issus des travaux de Polanyi. Une marchandise peut-être une monnaie si elle sert d’unité de compte pour attribuer une valeur à un bien, si elle peut, elle-même, être utilisée comme moyen de payement et/ou si elle peut être thésaurisée. Polanyi différencie les all-purpose money, qui rassemblent tous ces critères simultanément et les special-purpose money. Si entre les Assyriologues il y a presque un consensus sur la qualification de l’argent comme une monnaie, la principale question consiste à savoir si l’argent, dont la pesée serait imprécise et le pouvoir d’achat très haut, a pu être autre chose qu’une high-range money.

3.1. Une high-range monnaie ?

Pour l’auteur, l’économie babylonienne aurait connu un tournant au 6ème siècle : L’argent-monnaie serait devenu de plus en plus important dans les échanges, au détriment des cheap money, du troc et du modèle traditionnel de la redistribution. M. Jursa conteste les deux arguments avancés par les chercheurs qui considèrent l’argent comme une high-range money. Selon lui, le système de pesée serait plus précis au 6ème qu’aux siècles précédents et, parallèlement, son pouvoir d’achat aurait diminué.

Il montre d’une part qu’apparaissent à la fin du 7ème siècle des formules précisant la pureté de l’argent et d’autre part que la terminologie qualifiant l’argent connait des évolutions significatrices :

1- Des formules précisant l’aloi de l’argent apparaissent aux alentours de 600 et deviennent fréquentes à la fin du règne de Nbk II. Par exemple la formule ša ina ištēn šilqi bitqu est la plus fréquemment mentionnée jusqu’à la fin du règne de Xerxès et désigne de l’argent pur 87,5 % (15). D’une part, de telles références montrent que les précisions sur la finesse de l’argent sont de plus en plus importantes dans les échanges. L’aloi de l’argent pouvait, et devait, être vérifié. D’autre part on constate qu’il était facile de vérifier la finesse de l’argent, voire de la garantir.

2- M. Jursa reprend, en outre, la terminologie utilisée pour qualifier l’argent. Il note qu’à partir du règne d’Artaxerxès Ier, le terme peṣû ‘brillant’ dont les occurrences sont nombreuses au 6ème n’est plus employé. Alors que le terme peṣû disparait progressivement, le terme qalû ‘raffiné’ devient presque exclusif pour qualifier l’argent. Pour M. Jursa, ces ruptures seraient la conséquence d’une volonté de standardisation de la part du palais s’agissant de la forme de l’argent qui était accepté dans les échanges (16).

Parallèlement, le pouvoir d’achat de l’argent semble avoir diminué progressivement à partir du de la fin du 7ème siècle. En fait, son pouvoir d’achat aurait correspondu à la moitié, voire au tiers, du pouvoir d’achat de l’argent à la période paléo-babylonienne. Pour soutenir cette hypothèse, M. Jursa s’appuie sur deux exemples :

- Dans la section 5.5.3.2. rédigée par Johannes Hackl, un dossier provenant des archives privées de Borsippar montre qu’une somme d’un quart de sicle pouvait payer : 12 litres d’orge (BM 82736), ou une paire de scandales en cuir (VS 6, 317) (17).

- Attestation de petites quantités d’argent utilisées comme payement : 1/24 de sicle (girû) (YOS 21 174) et 1/40 de sicle (hallūru) (18).

Selon l’auteur, l’argent aurait sans doute été moins cher à partir de la fin du 7ème qu’on a pu le penser et il aurait aussi circulé plus largement.

3.2. La diffusion de l’argent dans les échanges monétarisés.

Il ne fait donc aucun doute pour M. Jursa que l’argent constituait une all purchase money dès le 6ème siècle, et cela aurait permis sa large diffusion dans toutes les strates de la société babylonienne. Certaines transactions étaient, en effet, systématiquement conduites en argent, et l’emploi de l’argent est attesté dans presque toutes les catégories de transactions. Pour l’auteur, «Tous les habitants des villes babyloniennes auraient été, à des degrés différents, intégrés dans l’économie monétarisé» (19).

Si l’utilisation de l’argent comme monnaie est bien attestée dans les archives des notables urbains, M. Jursa cherche à démontrer que son utilisation se serait même diffusée dans des strates de la société qui, traditionnellement, ne sont pas considérées par les historiens comme étant impliquées dans la sphère monétarisée de l’économie.

Tout d’abord, le système de taxation et de service abordé à la section 5.5.5 (20) est un indice important pour déterminer le degré de monétarisation de l’économie dans son ensemble. M. Jursa se questionne sur l’influence de ce système, et notamment celle de la réforme de Darius, sur la circulation de la monnaie dans la société. Pour lui, «La pratique courante consistant à payer un soldat ou un travailleur (en argent) comme substitut, signifie que les payeurs de taxes devaient avoir des revenus en argent» (21). Les activités économiques d’hommes d’affaires comme les Egibi qui prêtaient de l’argent aux producteurs agricoles afin qu’ils puissent payer les taxes dues, montrent que cette partie de la population a été poussée vers la sphère monétarisée de l’économie.

Par ailleurs, l’emploi de l’argent dans les échanges se serait diffusé jusque dans les campagnes. M. Jursa présente les quelques documents qui permettent de voir les implications de l’usage de la monnaie dans un contexte rural. Par exemple, le texte Neriglissar 15 de l’archive de Nūr-Sîn nous renseigne sur un producteur agricole qui, ayant vendu une partie de sa production à un homme d’affaires, insiste pour que l’acheteur découpe le lingot d’argent qu’il doit en petites portions (22). M. Jursa en déduit que l’argent devait être utilisé dans les campagnes dans des quantités peu importantes et que les échanges monétarisés devaient être moins répandus dans les campagnes qu’en milieu urbain.

Enfin, la nécessité pour les temples de recourir à de la main d’œuvre louée pour participer aux chantiers publics a entrainé des dépenses en argent qui était utilisées localement. Les principaux bénéficiaires étaient les nombreux journaliers (hirelings) ruraux ou urbains. En effet, en comparant le coût du travail loué par rapport aux rations du personnel (23), M. Jursa remarque que :

1- la demande pour cette main d’œuvre était telle que les salaires payés ont largement excédé la valeur les rations distribuées au personnel du temple.

2- Ces grands travaux réalisés grâce à la main d’œuvre louée auraient entrainé la création d’une classe de travailleurs urbains (urban working class), c’est-à-dire une strate de la société dont les membres n’étaient pas, principalement, employés dans l’agriculture et qui étaient très largement intégrés dans l’économie monétarisée (24).

Il y aurait donc une différence notable entre l’économie du long 6ème siècle et celle des siècles précédents. En effet, les sources du 8ème siècle reflètent un usage que l’on peut qualifier de «traditionnel» de l’argent : il est utilisé pour acheter des produits chers et surtout au sein de la sphère d’activités économiques des marchands professionnels. Au 6ème siècle, l’argent devient une all purchase money et se serait diffusé dans l’ensemble de la société babylonienne.

3.3. Augmentation des prix et masse d’argent en circulation.

A partir d’une méthode présentée en première partie M. Jursa analyse l’évolution des prix de plusieurs denrées de natures différentes : Orge, datte, sésame, laine, couverture (túg.kur.ra), esclaves, moutons et palmeraies. Ces évolutions sont reproduites à la page 746 sous forme de graphique (cf. fig. 2 : prix des produits de base, des esclaves et des terres (25)). M. Jursa remarque une tendance généralisée : Tous les prix suivent une évolution partiellement similaire. En effet, entre 570 et 550, ils connaissent une phase de relative stabilité après une baisse vers 600. A partir de 550, les prix commencent à augmenter progressivement pour atteindre leur maximum entre 510 et 500.

M. Jursa réfute la théorie selon laquelle l’augmentation des prix à partir de 550 serait due à une pression démographique qui aurait créé un déséquilibre entre l’offre et la demande et entrainé une inflation. Cette théorie, selon lui, ne peut expliquer, ni la rapidité du développement des prix, ni l’augmentation de produits de natures aussi différentes et pour lesquels les structures gouvernant l’offre et la demande sont si différentes : la demande en esclave est différente de la demande en dattes. Un déséquilibre entre l’offre et la demande peut néanmoins être utilisé pour expliquer l’augmentation plus importante du prix de l’orge et l’augmentation plus lente du prix des dattes. Pour M. Jursa, le processus d’intensification agricole aurait entrainé une ratification de l’orge. A l’inverse, le prix de dattes a augmenté plus doucement que les autres produits du fait de la grande disponibilité de cette denrée. Selon l’auteur, cette augmentation généralisée des prix serait due à un changement du système monétaire : «seulement un changement dans l’offre en argent aurait pu affecter, à peu près de la même manière, [les prix] de produits aussi divers que des esclaves, des moutons et des dattes (26)».

En effet, le pillage de l’empire assyrien et les campagnes menées en Syrie par Nabuchodonosor II auraient entrainé un tel afflux d’argent en Babylonie, que son pouvoir d’achat aurait alors considérablement diminué. Cette plus grande disponibilité du métal précieux aurait ainsi permis son utilisation en tant que all purchase money et sa diffusion dans toute la société babylonienne. Parallèlement, cette diffusion aurait été galvanisée par la politique de dépenses de la royauté et le recours au travail loué plus qu’au travail contraint. En outre, l’intensification agricole aurait amené un surplus sur le marché et aurait conduit à l’implication de la notabilité urbaine dans les échanges monétarisés. Le recours au travail loué et la vise en vente des productions agricoles (ajoutés au système de taxes) aurait contribué à la diffusion des échanges monétarisés de la ville vers les campagnes, où l’argent aurait été utilisé, mais dans une moindre mesure.

Conclusion

Pour conclure, plusieurs éléments font du livre de Michael Jursa un ouvrage majeur. Tout d’abord, les sources sur lesquelles les différents auteurs se sont appuyés sont nombreuses et en grande partie inédites. En cela, ce livre contribue à une meilleure connaissance d’une documentation, aujourd’hui encore, en grande partie difficilement accessible aux chercheurs. Il constitue donc un outil majeur autant par le nombre de documents qu’il sollicite que la méthode par laquelle ils sont traités. Le découpage rigoureux en thèmes énoncés précisément facilite l’utilisation de ce qu’il est possible de considérer, en autre, comme un «manuel» presque exhaustif sur l’histoire économique de la Babylonie au premier millénaire av. n. è.

Toutefois, il ne s’agit pas là d’un dense ouvrage de synthèse. En effet, l’auteur s’engage pleinement dans les débats historiographiques, à l’aide d’une méthode juste, et exprime dans cet ouvrage des thèses qui lui sont chères comme celles, par exemple, sur la diffusion de l’argent-monnaie dans la société babylonienne du «long 6ème siècle». Si certaines de ses hypothèses ne manquerons pas d’être interrogées et critiquées par les historiens, il ne fait aucun doute que M. Jursa pose par ce livre un jalon important dans la construction d’une historiographie de l’économie de l’antiquité.

(1) Les dates et périodes cités dans ce compte-rendu doivent être situées avant l’ère chrétienne.

(2) Laetitia Graslin-Thomé, Les échanges à longue distance en Mésopotamie au Ier millénaire: une approche économique, Orient & Méditerranée, n°5, Editions DE BOCCARD, Paris, 2009, p. 129.

(3) p. 850-897.

(4) p. 448.

(5) Section 4.4.2, p. 510-540.

(6) p. 511.

(7) p. 754-816.

(8) Section 4.2, p. 322-360.

(9) Section 4.3, p. 360-385.

(10) Section 3.3.4, p. 282-294.

(11) p. 663

(12) Section 5.6.3, p. 669-681.

(13) « far from being supported by an essentially closed redistributive system catering to all their basic needs, the institutional personnel of Eanna and Ebabbar lived in a economic setting which forced them to obtain through economic exchange, i.e. through purchase, much of what they needed for they livelihood. », p. .

(14) « A Mesopotamian palace household was always a more ‘exploitative’ economic entity geared towards elite consumption (and the type of productive activities that were required by these consumption patterns) than any temple », p. 771

(15) p. 475-490

(16) « This terminological shift must be owed to an intervention by the central administration under Artaxerxes I aiming at a standardisation of the forms in which silver was allowed to be used as a means of exchange », p. 773

(17) p. 641

(18) p. 631.

(19) « all inhabitants of a Babylonian city would have been drawn into the monetary economy to some extent at least », p. 788.

(20) p. 645-660.

(21) « The common and clearly practice of hiring substitute labourers or soldiers (who had to be paid in cash) meant that private taxpayers had to have some income », p. 657.

(22) p. 729.

(23) Section 5.6.3.3. p. 673-681.

(24) p. 681.

(25) p. 746.

(26) « Only a change in the money supply would affect commodities as diverse as slaves, sheep and dates in roughly the same manner », p. 782.

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Notes de lecture: H. Baker et M. Jursa (éds.), Approaching the Babylonian Economy (Proceedings of the START Project Symposium Held in Vienna, 1-3 July 2004, AOAT 330, Münster, 2005 par Laura Cousin (doctorante, Paris 1)

Introduction

Cet ouvrage rassemble les actes d’un colloque consacré à l’histoire économique de la Babylonie du premier millénaire avant notre ère, qui s’est tenu à l’Université de Vienne du 1er et 3 Juillet 2004. Il est la première synthèse des recherches effectuées au sein du projet “Economic History of Babylonia in the First Millenium BC”, qui a vu le jour sous les auspices du Fonds zur Förderung der Wissenschaftlichen Forschung de Vienne, à l’initiative de M. Jursa (1).

L’ouvrage compte quinze articles en français, anglais et allemand, qui traitent tous de la deuxième moitié du premier millénaire. On peut se demander pourquoi le choix a été fait de se concentrer sur cette période. La réponse à cette interrogation se trouve dans un ouvrage plus récent de M. Jursa, qui indique : « Nous avons déjà précisé que les synthèses sur les structures économiques de la Mésopotamie ou de la Babylonie prenaient généralement le troisième voire le deuxième millénaire comme point de départ, puis incluaient le premier millénaire à leurs généralisations, ou ne le mentionnaient pas explicitement » (2). Le fait de s’intéresser particulièrement au premier millénaire résulte par conséquent d’un réel besoin (3). La majeure partie des articles se fonde sur des documents de la pratique, et plusieurs d’entre eux proposent des éditions de textes inédits, ainsi que des copies des tablettes (4).

Présentation générale de Approaching the Babylonian Economy

Le projet START

Pour mieux comprendre cet ouvrage, il faut s’intéresser plus particulièrement aux perspectives de recherches du projet START. Dans l’introduction de AOAT 330, H. Baker et M. Jursa soulignent qu’ils souhaitent déterminer les tendances économiques de la période « à savoir l’expansion démographique et la croissance économique générale qui vont de pair avec une augmentation de l’urbanisation et une monétisation graduelle de l’économie » (5). Pour compléter ces informations sur la genèse du projet START dans le cadre de l’ouvrage, il n’est pas inutile de consulter le site internet du Fonds zur Förderung der Wissenschaftlichen Forschung (6).  On y apprend que M. Jursa a obtenu un prix pour former un projet START en 2002. Le prix est décerné tous les ans à plusieurs jeunes chercheurs et existe depuis 1996 à initiative du Ministre autrichien de la Science, de la Recherche et des Arts, Rudolf Scholten. Cette distinction permet à de jeunes scientifiques d’excellence, toutes disciplines confondues, de se concentrer sur leurs recherches avec une mise à disposition de moyens financiers conséquents. A la page qui lui est consacrée, M. Jursa indique, en premier lieu, le but de son projet: il souhaite présenter pour la première fois une synthèse des sources historiques et économiques de la Babylonie au premier millénaire. En deuxième lieu, il évoque les problématiques qu’il a l’intention d’aborder : la démographie, l’urbanisation, l’agriculture, l’exploitation des domaines agricoles, les échanges commerciaux, les échanges de biens, le développement des prix et des salaires, pour terminer par un essai de définition de ce que sont les stratégies individuelles économiques et les modèles d’investissement.

Par conséquent, il articule ses recherches en trois temps. Pendant la première phase du projet, il se concentre sur la question de la stratification sociale de la Babylonie au premier millénaire dont les acteurs les plus importants sont le roi et son administration, les temples et les propriétaires fonciers urbains. Ils sont présentés selon leurs interactions économiques et sociales.  Approaching the Babylonian Economy est le fruit de ces recherches. Ensuite dans une seconde phase, il s’intéresse d’une part à la culture matérielle de la Babylonie, en essayant notamment d’apporter des éléments de réflexion sur le cadre domestique, et d’autre part à l’élevage.

Forme de l’ouvrage

AOAT 330 a l’ambition de présenter des axes de recherches très divers, ce qui pose la question de leur harmonisation. Les articles y sont présentés dans un ordre qui ne répond pas forcément à une véritable cohérence interne ou à un grand thème. C’est en fait  l’ordre alphabétique des noms d’auteurs qui a prévalu. On trouve ainsi l’article de E. Gehlken, centré sur la sociologie et l’étude des âges au sein de la famille, suivi de celui de L. Graslin sur les théories économiques du commerce international à époque néo-babylonienne.

De fait, il ne faut pas chercher une répartition chronologique au sein de l’ouvrage. Ce dernier s’ouvre par un article de H. Baker sur l’époque hellénistique et se ferme sur celui de S. Zawadski consacré à des travaux réalisés sous Nabonide. Le livre n’est donc pas destiné à être lu dans l’ordre des chapitres comme on pourrait l’envisager de prime abord, et il revient au lecteur de constituer par lui-même les grands thèmes de cet ouvrage. Cette organisation a été voulue M. Jursa et H. Baker, qui indiquent ainsi : «C’est intentionnellement un rassemblement hétérogène et cette hétérogénéité reflète les diverses voies par lesquelles l’économie et la société du premier millénaire en Babylonie peuvent – et doivent – être approchées, si dans le futur, des traitements plus synthétiques et plus généraux de ces phénomènes à multiples facettes sont réalisés » (7).

Grands thèmes de l’ouvrage

Des articles – outils de travail

Deux articles peuvent être inclus dans cette rubrique, ceux de C. Waerzeggers intitulé “The dispersal history of the Borsippa archives” et de L. Graslin sur “Les théories économiques du commerce international et leur usage pour l’étude des échanges à longue distance à l’époque néo-babylonienne”. Ce sont des outils de travail qui se révèlent très précieux, et pas seulement pour la compréhension globale de l’ouvrage, car ils sont un véritable apport aux connaissances  générales du lecteur.

L’article de L. Graslin examine les différents modèles économiques que l’on tente d’appliquer à l’économie mésopotamienne. L’auteur discute par exemple de l’application du modèle polanyien et des théories néo-classiques à l’économie mésopotamienne. Quant à C. Waerzeggers, elle rappelle que les archives de Borsippa sont devenues très accessibles depuis ces deux dernières décennies et permettent de reconsidérer la position de plusieurs personnages. Cette collection permet en outre de reconstruire l’histoire de la dispersion du corpus cunéiforme de Borsippa et de réassembler les groupes dispersés sur le marché.  L’auteur présente, en effet, la liste des acquisitions par le British Museum des tablettes et leur historique, et établit enfin une prosopographie particulièrement intéressante.

Le cadre géographique et temporel: la Babylonie du Sud dans la deuxième partie du premier millénaire

Il est à noter que la plupart des études prennent pour toile de fond le sud de la Babylonie, en particulier la ville d’Uruk, devenue dans la deuxième moitié du premier millénaire, une entité économique de première importance. C’est ce que l’on observe en particulier dans l’article de F. Joannès, “Les relations entre Babylonie et Iran au début de la période achéménide : quelques remarques”. F. Joannès, en se concentrant sur la cour itinérante perse, observe le développement de divers centres de production de denrées destinées à la cour. Dans la ville d’Uruk se trouvent des artisans spécialisés dans la fabrication de produits de luxe. A partir du règne de Cyrus, entre la Babylonie méridionale et l’Iran se développe un système particulier de relations économiques, impliquant la fourniture par la Babylonie puis l’acheminement vers l’Iran d’hommes et de marchandises. Pendant le règne de Darius Ier, les fournitures de produits et d’hommes sont amplifiées. La main d’œuvre et les produits alimentaires sont envoyés vers Suse. Dans l’article de K. Kessler, “Zu den ökonomischen Verhältnissen von Uruk in neu- und spätbabylonischer Zeit”, il est question de la période hellénistique, pendant laquelle Uruk est devenue le centre majeur du commerce et des échanges, en particulier avec la Grèce.

En outre, l’aspect géographique se double d’un aspect démographique. H. Baker et M. Jursa  proposent de reconsidérer la problématique de la croissance démographique à partir des publications de R. Adams (8) et de J.A. Brinkman (9).  L’étude de E. Gehlken, intitulée “Childhood and youth, work and old age in Babylonia – a statistical analysis”, s’inscrit dans cette démarche (10). L’auteur s’intéresse aux âges des membres d’une même famille à fin du premier millénaire et à la vie professionnelle de ces individus. Ainsi établit-il que les jeunes hommes commencent à travailler vers 16 ou 17 ans, après un apprentissage d’une durée de trois à cinq ans. Leur temps d’activité est d’environ 23 ans et un cinquième des hommes atteint l’âge de 45 ans. Dans une famille typique, trois enfants seulement atteignent l’âge du plein travail.

La reconsidération du rôle des temples par rapport à l’institution royale et l’importance des entrepreneurs

Le rôle de l’institution royale

L’article de P-A. Beaulieu, “Eanna’s contribution to the construction of the North Palace” est l’exemple même de l’implication de la Couronne dans les affaires du temple. Nabuchodonosor II a, en effet, construit un deuxième palais à Babylone, au Nord du palais originel. P-A. Beaulieu a rassemblé 43 textes relatifs aux opérations de constructions de cet édifice, documents  provenant du temple de l’Eanna à Uruk. Il est fait mention du “travail de corvée du temple de l’Eanna dans le palais en face de la porte d’Ištar” (11). P-A. Beaulieu a ainsi établi que l’Eanna a fortement contribué à la réalisation du palais (12). Cet article peut être mis en rapport avec celui de S. Zawadzki, “The building project north of Sippar in the time of Nabonidus”, qui traite également d’une construction royale, celle entreprise lors du règne de Nabonide sur un canal à Sippar suite à un cataclysme. La construction est sous la responsabilité de l’Etat mais avec la forte participation de l’Ebabbar.

Le rôle déterminant du pouvoir royal est également visible dans l’article de B. Jankovic, “Between a rock and a hard place : an aspect of the manpower problem in the agricultural sector of Eanna”. L’auteur étudie la tablette YBC 4000, issue du temple de l’Eanna à Uruk,  et datée de la 34e année de Nabuchodonosor II (13). Elle souhaite présenter de nouveaux éléments sur l’organisation du sanctuaire, en particulier sur la main d’œuvre utilisée par ce dernier et sur l’implication du pouvoir royal au sein du temple. Elle évoque ainsi deux catégories de travailleurs agricoles employés par le temple, les ikkaru et les errešu (14). Le temple rencontre en effet des problèmes pour trouver de la main d’œuvre (15) et attribue par conséquent de grandes parcelles de terrain à ses exploitants-ikkaru, ce qui peut conduire à des situations frauduleuses lorsqu’un ikkaru cède l’une de ses parcelles à un métayer. La Couronne est donc intervenue et l’un de ses représentants a imposé la peine de mort à quiconque se rendrait coupable de ce délit dans le futur.

Dans l’article de K. Kessler: “Zu den ökonomischen Verhältnissen von Uruk in neu- und spätbabylonischer Zeit”, on assiste à un autre phénomène. Les sanctuaires reversent une partie des offrandes alimentaires au palais, pour entretenir le personnel palatial, les caisses royales profitant, entre autres, de dons de dattes.

Les grands entrepreneurs

Dans cet ouvrage sont aussi présentés de grands entrepreneurs, dont on peut tenter de dresser dans les grandes lignes un portrait grâce aux articles qui leur sont consacrés. Ces entrepreneurs ont des profils multiples, et sont pour la plupart impliqués dans plusieurs types d’activités.

M. Stolper dans “Farming with the Murašûs and others: costs and returns of cereal agriculture in fifth-century Babylonian texts” revient sur son ouvrage Entrepreneurs and Empire (16) et se pose la question suivante : est-ce que le modèle présenté dans les archives des Murašu est applicable tel quel dans les autres archives contemporaines ? Il les compare alors avec les textes  du Kasr ou de Tattannu, soit des archives du Ve siècle. Après avoir établi des échelles de prix de locations de domaines agricoles ou de ventes d’animaux de traits, il en conclut que les modèles présents dans les archives des Murašu ne peuvent être étendus à toutes les archives du Ve siècle.

Un autre cas est présenté par M. Jursa dans “Das Archiv von Bel-eṭeri-Šamaš” (17). Ce personnage est présent dans plusieurs sociétés commerciales à Nippur regroupant plusieurs personnes, associations du type appelé ana harrāni. Sa carrière est surtout connue en tant qu’exploitant de domaines agricoles royaux (18). Mais Bel-eṭeri-Šamaš fut également impliqué dans l’administration de domaines privés sur le canal de Sîn et la gestion des terres des temples. Il a entretenu, par exemple, des relations commerciales avec l’Ekur, le temple du dieu Enlil, pendant le règne de Cyrus, en vendant des dattes pour le compte du sanctuaire d’Enlil.

H. Baker dans “The property portfolio of a family of builders from Hellenistic Uruk” retrace la destinée des différentes générations de la famille de Anu-maru-ittannu, au travers des transactions immobilières effectuées. L’auteur observe que des propriétés situées dans trois endroits d’Uruk – des maisons et parcelles vierges dans le quartier de la porte d’Ištar, une maison et un terrain à la porte du marché et un bīt qāti dans l’enceinte du temple de  Ešgal – sont passées entre les mains de la famille à différentes époques. Suit une importante discussion autour de la question du bīt ritti. Ce terme apparaît pour la première fois à l’époque de Nabopolassar. A l’époque hellénistique, des propriétés urbaines sont qualifiées de bīt ritti, H. Baker propose alors que cette formule désigne une maison en propriété privée dont le temple tire un bénéfice (19).

P. Corò Capitanio dans “Business profiles of multi-prebend holders in Seleucid Uruk: reconsidering the dossier of Lâbâši/Anu-zēru-iddin//Ekur-zākir” s’intéresse à ceux que l’on désigne sous le terme de « multi-détenteurs de prébendes ». Cette tendance à accumuler les prébendes templières dans les mains d’un petit nombre d’individus est une pratique bien connue de l’Uruk séleucide. Pour accroître leurs possessions, il existe trois types de stratégies : acheter de nouveaux types de prébendes, acheter plus de parts d’une prébende déjà donnée, acheter plus de parts de jours donnés d’une prébende donnée.

C. Wunsch dans “The Šangû-Ninurta archive” (20) évoque les membres de la famille Šangu-Ninurta, ainsi que ceux des familles Bel-apla-uṣur et Eṭiru. Les archives s’étendent entre les règnes de Nabuchodonosor II et de Xerxès et sont constituées d’actes de propriétés et de transactions commerciales. L’intérêt de ce groupe de documents est de faire la lumière sur les pratiques d’héritage néo-babylonien, et sur la transmission des biens entre les membres de familles aisées. La transmission à la génération suivante se fait en particulier «via les dots, donc par voie féminine» (21).

Les moyens de paiement

Cet ouvrage consacre une part importante à la monétisation de l’économie. Néanmoins, il est nécessaire de pondérer : on constate l’emploi de salaires en argent mais  également d’un système redistributif non fondé sur l’argent et qui persiste tout au long du Ier millénaire. Les informations sur ce processus de monétisation n’ont cependant pas été regroupées et il incombe au lecteur de faire sa propre synthèse.

Une utilisation accrue de l’argent…

L’article de P-A. Beaulieu se révèle d’une grande utilité pour traiter la question de l’existence d’un salaire en argent. L’auteur recense les termes désignant les travailleurs du temple de l’Eanna et les associe aux moyens de paiement servant à rétribuer les travailleurs dans les textes qu’il a rassemblés : les contrats entre l’Eanna et les entrepreneurs privés (reconnaissance de dettes en argent avec obligation de délivrer des briques pour le travail sur le palais royal), les lettres et la comptabilité de l’administration du temple qui énumèrent l’argent donné (22). Ainsi constate-t-on que quasiment tous les textes mentionnent un paiement en argent (23).

…mais la persistance d’un système fondé sur les rations d’entretien    

Néanmoins, les hommes travaillant pour les temples reçoivent des revenus en nature, comme le démontre l’étude de K. Kleber, “Von Bierproduzenten und Gefängnisaufsehern: die zentrale Güterverteilung und Buchhaltung in Eanna”, fondée sur des textes ayant pour objet l’approvisionnement des artisans du temple en bière, farine et huile. Une personne d’un centre de distribution du temple répartit les biens entre les personnes désignées. La farine et l’huile sont destinées aux artisans ou aux travailleurs de force. L’huile est ainsi enregistrée dans les comptes, et ne sert pas au culte.

On voit également émerger ce système dans l’article de W. Henkelman “Animal sacrifice and ‘external’ exchange in the Persepolis Fortification Tablets” (24), qui s’intéresse à un cas non-babylonien. Dans cette réflexion sur le culte zoroastriste sous Darius Ier, on remarque par conséquent la prépondérance du roi dans l’économie de Persépolis. Les fêtes qui demandent des sacrifices sont connectées avec le pouvoir royal, le roi ordonnant que du bétail soit fourni en vue des sacrifices. Des systèmes d’échanges de vin et de grain contre des animaux destinés au sacrifice sont alors mis en place.

Conclusion

Cet ouvrage a le mérite d’apporter une vision très complète de l’économie babylonienne, même s’il s’agit surtout de l’histoire économique des élites urbaines, où des hommes d’affaires se livrent à toutes sortes d’activités entrepreneuriales . Il a ainsi le grand mérite d’avoir fait apparaître  les nouvelles tendances de recherche à l’oeuvre sur l’économie mésopotamienne, et d’avoir repris un domaine de recherche majeur, celui de l’étude du premier millénaire.

NOTES

(1) Le projet START a duré de 2002 à 2009.

(2) M. Jursa,  Aspects of the Economic History of Babylonia in the First Millenium BC, AOAT 377, Münster, 2010 p. 31

(3) Dans l’introduction, H. Baker et M. Jursa précisent par ailleurs que les résultats du projet sont également consultables dans trois autres ouvrages, ceux de M. Jursa, Aspects of the Economic History of Babylonia in the First Millenium BC, AOAT 377, Münster, 2010 ; de H. Baker, The Archive of the Nappahu Family, AfO Beih 30, Vienne, 2004; et de B. Jankovic, Vogelzucht und Vogelfang in Sippar im 1.Jahrtausend v. Chr, Veröffentlichungen zur Wirtschaftsgeschichte Babyloniens im 1. Jahrtausend v. Chr, AOAT 315, Münster, 2004).

(4) Voir l’article de M. Jursa, “Das Archiv von Bel-eṭeri-Šamaš”, p. 197-268.

(5) H. Baker et M. Jursa, Introduction, p.1

(6) Pour une consultation du site internet: www.fwf.ac.at

(7) Voir p. 5-6

(8) R. Adams, Heartland of Cities, Surveys of Ancient Settlement and Land Use on the Central Floodplain on the Euphrates, Chicago, 1981

(9) J.A. Brinkman dans “Settlement Surveys and Documentary Evidence: Regional Variation and Secular Trend in Mesopotamian Demography”, JNES 43/3, 1984, décrit « une croissance démographique soutenue et une augmentation graduelle de l’urbanisation en Mésopotamie du Sud, vers le 8ème siècle ».

(10) La lecture de cet article n’est pas aisée, du fait de son usage d’équations dont l’élaboration demeure souvent obscure. On a d’ailleurs l’impression que H. Baker et M. Jursa ne savent que faire de cet article, comme on peut le constater dans l’introduction p. 2 : « Tandis que ces chiffres ne peuvent pas à eux seuls prouver la croissance démographique, ils sont au moins conformes au modèle proposé».

(11) En akkadien dullu ša Eanna ša ina ekalli ša pāni abul Ištar

(12) On pourrait ajouter que l’Eanna a sûrement fortement participé à la construction du palais Nord, eu égard aux liens qu’entretenait Nabuchodonosor II avec ce temple. Il est ainsi de plus en plus admis qu’il fut šatammu du sanctuaire : voir M. Jursa, “Die Söhne Kudurrus und die Herkunft der Neubabylonischen Dynastie”, RA 101, Paris, 2007 : 125-136

(13) Soit aux alentours de 570.

(14) Pour une définition des termes  ikkaru et errešu, voir F. Joannès, La Mésopotamie au premier millénaire avant J.-C., p. 190

(15) Voir p. 174-175: l’auteur évoque un déficit de population après la période kassite, ainsi qu’un déclin du pouvoir politique babylonien, ayant provoqué la venue de tribus ouest-sémitiques. Elle mentionne aussi les déportations de population à l’époque néo-assyrienne, tout cela ayant la consequence suivante : « the temples emerged from this period of decline, which, according to Brinkman, must have ended by the second half of the eighth century, with large areas of land, some of it acquired through royal grants, but with too few dependants among the rural population to cope with it all […]. As a consequence, the temple had to hire workers from the outside population, who were not its dependants ». Cette explication apparaît en totale contradiction avec celle qui émerge des articles de P.-A. Beaulieu et S. Zawadski: le temple devant envoyer ses travailleurs lors des travaux royaux, il semble se trouve alors en déficit de main d’œuvre.

(16) M.W. Stolper, Entrepreneurs and Empire : the Murašû archive, the Murašu firm, and Persian Rule in Babylonia, Leiden, 1985.

(17) M. Jursa avait annoncé la publication de ces archives dans l’un de ses précédents ouvrages, Neo-Babylonian Legal and Administrative Documents, GMTR 1. Il évoquait un corpus de 42 textes dans GMTR 1, mais n’en a publié que 38 dans AOAT 330. Les quatre textes manquants, sont ceux publiés par C.S. Knopf dans “Items of Interest from Miscellaneous Neo-Babylonian Documents”, Bulletin of the Southern California Academy of Sciences 32, 1933 : 41-76

(18) Ces domaines se situent à Alu-ša-ardāni, sur le canal Šilihtu et sur le canal Simmagir

19) Voir p. 35

(20) Cette archive avait déjà été évoquée par M. Jursa dans GMTR 1.

(21) Voir p. 367

22) Voir le tableau p. 69 par exemple.

(23) Dans son ouvrage Les échanges à longue distance en Mésopotamie au Ier millénaire : une approche économique, Paris, 2009 : p. 129,  L. Graslin-Thomé, souligne que « l’hypothèse de travail que s’est donnée le groupe de Vienne rassemblé par M. Jursa est que l’époque néo-babylonienne est marquée par un accroissement, mais que celui-ci n’est pas favorable aux temples. Ceux-ci sont contraints de faire appel à une main d’œuvre extérieure, à laquelle ils doivent verser des salaires monétaires ».

(24) L’«Archive des Fortifications» fait partie d’un lot de tablettes élamites mises au jour à Persépolis entre 1933 et 1936-38. Environ 30 000 tablettes et fragments furent découverts. Les documents sont de natures diverses : mémos, listes de rations, lettres.

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Notes de lecture: G. van Driel, Elusive Silver, Leyden, 2002 par Louise Quillien (doctorante, Paris 1)

Elusive Silver est le principal ouvrage de l’assyriologue hollandais Govert van Driel. Il pose les questions de l’existence d’un marché et du rôle de l’argent dans une société agraire, deux sujets très débattus dans l’historiographie de l’économie antique et mésopotamienne. L’intérêt de cet ouvrage réside autant dans son contenu érudit (notamment les études détaillées du système des prébendes et de la taxation au Ier millénaire av. J.-C.), que dans sa méthode, et dans les problèmes qu’il soulève, en particulier la question de l’approvisionnement de la Mésopotamie en métal-argent.

L’ouvrage de Govert van Driel, intitulé Elusive Silver (« L’argent insaisissable »), paru à Leyde en 2002, s’ouvre par une curieuse dédicace, « à la mémoire de Mr Casaubon ». Ce monsieur est un personnage de fiction imaginé par George Eliot dans son roman Middlemarch (1). Il s’agit d’un savant très érudit, qui consacre sa vie à un grand projet : trouver une structure globale qui puisse donner un sens à toutes les mythologies. Mais Mr Casaubon échoue à terminer son œuvre. Après sa mort, son épouse réalise que l’entreprise était absurde et qu’elle ne peut rien faire des fragments épars qu’elle devait mettre en ordre pour la publication. Cette dédicace révèle la modestie de G. van Driel, au moment où il édite son maître ouvrage, juste avant son départ à la retraite. Elle pointe aussi un problème méthodologique auquel il était particulièrement sensible. N’est-il pas vain de chercher des explications totalisantes face à une réalité diverse, que l’on n’approche qu’à travers des sources inégales et fragmentaires? Ce problème est au cœur des débats concernant l’histoire de l’économie antique.

Govert van Driel est un assyriologue hollandais, né en 1937 et mort en 2002. Il a suivi l’enseignement de F.R. Kraus à l’Université de Leyde. Sa thèse, publiée en 1969, s’intitule Le culte d’Aššur (2). Au cours de sa carrière, il a publié de très nombreux articles concernant le premier millénaire av. J.-C., dont il était spécialiste. Une partie importante de ses travaux concerne l’agriculture et l’élevage (3), et lorsqu’il aborde les questions économiques, il n’oublie jamais de rappeler que l’environnement agraire est au fondement de la société mésopotamienne. G. van Driel a également écrit plusieurs articles à propos de dossiers d’archives du Ier millénaire (4), il a donc une excellente connaissance des sources qu’il a étudiées de première main. En 1999, il publie deux articles concernant  l’économie, intitulés « Les entrepreneurs agricoles en Mésopotamie » et « La formation du capital et l’investissement en contexte institutionnel en Mésopotamie » (5). Elusive Silver paraît dans cette lignée, à la toute fin de la longue carrière de G. van Driel et peu avant son décès. C’est le seul ouvrage que G. van Driel a publié en dehors de sa thèse.

Elusive Silver est une véritable somme, l’aboutissement de ses travaux. Dans leurs comptes rendus,  M. Van de Mieroop (6) et M. Dandamayev (7) s’accordent pour dire que ce livre est « l’œuvre d’une vie », et que l’auteur y fait preuve d’une grande érudition et de perspicacité dans l’étude de la documentation.

Le thème de l’ouvrage est exprimé par le sous-titre : « A la recherche d’un rôle pour un marché dans un environnement agraire, aspects de la société mésopotamienne ». Ce sujet est très controversé en histoire antique, où comme l’écrit Raymond Descat, la simple évocation de la notion de marché a longtemps été le « signe de l’appartenance à un camp » (8).  Pour l’aborder, G. van Driel fait le choix de « la longue durée », du IIIème millénaire à l’époque achéménide, et d’une problématique spécifique : existe-t-il en Mésopotamie un marché pour les produits agricoles, dans lequel il serait possible d’effectuer des paiements en argent, et comment ce métal arrive-t-il en Mésopotamie, au moyen de quels échanges internationaux (9) ?  Selon l’auteur lui-même, cette question « peut être posée, mais peut-être pas résolue ».

En quoi l’étude de G. van Driel, bien qu’étant caractérisée par une grande prudence et par le refus de la théorisation, apporte de nouveaux éléments à la controverse concernant le fonctionnement du marché et l’usage de l’argent en Mésopotamie ? L’argumentation développée par l’auteur témoigne de partis-pris qui permettent de le situer dans l’historiographie, et de proposer quelques points à débattre à propos d’un ouvrage qui pose finalement plus de questions qu’il n’en résout.

Contenu 

La démonstration de G. van Driel s’organise en trois grandes parties indépendantes. Dans un premier temps, l’auteur interroge l’existence d’un marché à l’époque d’Ur III. Puis, il étudie les prébendes de l’époque d’Ur III à l’époque hellénistique et la place de l’argent dans ce système. Enfin, la dernière partie, la plus longue, est consacrée à la taxation à l’époque néo-babylonienne et achéménide, et à la manière dont sa mise en œuvre révèle la présence d’un marché et l’usage de l’argent, à un niveau jamais atteint auparavant.

* * *

La première partie s’intitule « Marchands du temple et problématique du marché dans les textes d’Ur III ». La question posée est de savoir si, à une époque traditionnellement caractérisée par l’emprise des institutions (temple et palais) sur la société, il existait une place pour le marché, pour le jeu de l’offre et de la demande, et quel était alors le rôle de l’argent.

Pour y répondre, G. van Driel analyse par exemple le dossier des comptes des marchands Damgar d’Umma, afin de montrer qu’il existait nécessairement un marché local des produits agricoles.

Les Damgar sont des marchands qui servent d’intermédiaires pour les institutions. Ils reçoivent des produits agricoles locaux de la part du temple,  en échange de quoi ils l’approvisionnent en produits spécialisés ou importés comme les métaux, les aromates et le bitume. La valeur des produits est estimée par le temple en argent, qui sert alors d’unité de compte. Mais pour pouvoir acheter ces produits importés, les marchands doivent nécessairement convertir les produits agricoles qu’ils ont reçus en argent, donc les vendre. G. van Driel en déduit que les marchands, qui opèrent à l’intérieur de la structure institutionnelle, approvisionnent le marché local des grains qui lui est extérieur.

 

L’étude d’un second dossier d’archive en provenance de Nippur, qui documente de petites opérations de prêts à la consommation, accordés avant la récolte et remboursés ensuite, montre que l’argent était utilisé dans le cadre du crédit, et qu’il existait un marché local des grains à Nippur. L’auteur propose une hypothèse pour faire le lien entre les deux lots d’archives. A Nippur, le marché des grains, extérieur au palais, serait approvisionné par les Damgars qui opèrent à l’intérieur de la structure institutionnelle (p. 23).

Ce qui est envisagé ici, sans l’exprimer en ces termes, c’est la question du lien entre la sphère économique de l’institution et la sphère marchande privée. La conclusion de Van Driel est nuancée. S’il existe bien un marché dans la société agraire de l’époque d’Ur III, où se rencontrent l’offre et la demande, la taille de ce marché est cependant limitée.

 * * *

 La seconde partie de l’ouvrage semble s’éloigner de ces questions. Intitulée « Les prébendes mésopotamiennes, rémunérer le clergé », elle se présente comme une étude extrêmement détaillée du «système » des prébendes, avec pour objectif de cerner le plus précisément possible qui sont les prébendiers, quelles fonctions ils exercent et quelle était leur rémunération.

G. van Driel attache beaucoup d’importance à l’analyse lexicale et aux définitions. Il commence par définir le terme de prébende lui-même, qui est issu du vocabulaire médiéval et qui désigne pour la Mésopotamie « le droit à un revenu donné en échange de remplir une fonction dans le culte des dieux qui implique un contact avec le divin » (10), ce revenu comprenant souvent une part des offrandes placées devant les dieux. Une des originalités de l’étude de G. van Driel est qu’elle est menée sur la longue durée, depuis l’apparition du système des prébendes au IIIème millénaire jusqu’à ses évolutions à l’époque récente.

Un second apport de  l’auteur est sa tentative de classement des fonctions des prébendiers. Il distingue en particulier deux groupes (11): les ērib bīti, qui ont le droit, littéralement, d’entrer dans toutes les parties du temple et les « purveying traders », des artisans qui approvisionnent le temple en produits préparés pour le culte. Malgré ce classement, G. van Driel écrit que « les multiples visages du système de prébendes conspirent à en garder les lignes générales brouillées » (12) . Son étude précise témoigne bien d’une réalité complexe, où les fonctions se superposent souvent et où les frontières des différents groupes sont floues.

G. van Driel conclut tout de même sur l’impression générale que le groupe social des prébendiers fait partie de l’élite urbaine, même si la division progressive des prébendes a permis d’en élargir la base. Caractérisé par l’hérédité, le revenu fixe et le savoir-faire (p. 45), ce groupe constitue un élément stable de la société, ce qui lui a permis de se maintenir sur la longue durée jusqu’à la période hellénistique.

*

 Cette étude détaillée du système des prébendes s’éloigne en apparence de la problématique de l’ouvrage, la question du marché y est peu discutée et le mot « argent» apparaît pour la première fois seulement au chapitre 3 dans une note de bas de page.

En réalité, G. van Driel ne perd pas de vue son objet d’étude. Il défend  simplement la thèse que le système des prébendes, fondé sur la production agricole et matérielle locale, fonctionne en réalité sans argent. La majeure partie de la rémunération des prébendiers est en nature, que ce soient les restes des offrandes, les matériaux bruts confiés pour les réaliser, ou bien les taxes prélevées sur les terres de l’institution.

De la même manière, G. van Driel démontre que le marché joue un faible rôle dans le système. Il tente par exemple de le démontrer à partir d’une étude du revenu standard des prébendes. Celui-ci ne révèle pas d’évolution significative sur le long terme, et semble plutôt dépendre du prestige de la fonction exercée. Selon l’auteur, cela prouve que ce revenu, tiré de la production locale et composé de biens destinés à une consommation immédiate « n’est visiblement pas exposé aux effets du marché » (p. 95).

Tableau réalisé à partir des données citées par G. van Driel p.94-95

Période Ville Statut Rémunération par jour
Ur III Lagaš gudu4 , nar, ereš-dingir, gala-maḫ 2 sila3 d’orge, 4 sila3 d’orge
Ur III Nippur gala, lú-maḫ, muš-laḫ4, lunga 10 sila3 de pain et de bière, 2 sila3 de pain et de bière, 1 sila3 de pain et de bière
OB Nippur muš-laḫ4, gir-še3-ga, i3-du8, kisal-luḫ, gala-maḫ, pa-é, išib, ereš-dingir, máš-šu-gíd-gídša3-tam 2 sila3 d’orge, 1 ou 2 sila3 d’orge, 3 sila3 d’orge. Entre 5 et 6 sila3 d’orge10 sila3 d’orge
NB - ērib-bīti Entre 6 sila3 et 1/2 sila3 de pain et de bière selon le statut
Toutefois, G. van Driel apporte quelques nuances à ces conclusions. Il note qu’à l’époque néo-babylonienne, le lien entre le service rendu et la rémunération se relâche, et les prébendes peuvent être vendues et louées (13). Dans ce cas, le propriétaire peut être payé en partie en argent, et non plus seulement en nature. Et surtout, la part de l’argent croît au cours de la période et en particulier à l’époque hellénistique. Enfin, il propose l’hypothèse que les prébendiers jouent un rôle dans l’approvisionnement du marché urbain avec une partie de leur revenu en nourriture, bien que les preuves manquent en l’absence de documentation sur leurs activités marchandes (p. 69).

Comme dans la première partie de l’ouvrage, G. van Driel aboutit à une conclusion nuancée ; le système des prébendes fonctionne en grande partie sans argent, mais cela n’empêche pas les prébendiers de participer à d’autres activités économiques.

* * *

Alors que cette deuxième partie semble minimiser le rôle de l’argent et du marché dans le contexte des prébendes, la suivante montre au contraire leur importance au Ier millénaire. Elle s’intitule « La taxation et l’usage de la terre à l’époque néo-babylonienne, le roi, la terre et les sujets », et couvre une période allant du début du Ier millénaire à l’époque achéménide.

G. van Driel commence par définir la taxation comme : « ce que paye le sujet pour contribuer au gouvernement » (p.155), avec des spécificités propres à la Mésopotamie ; par exemple, les taxes sont liées à la terre et non à la personne assujettie. Les contributions peuvent prendre la forme d’un versement en nature ou d’un service militaire. Il existe également des taxes sur le transport, sur l’eau pour l’irrigation, et un prélèvement occasionnel de 10% pour le temple, appelée ešrû.

L’auteur recherche quelles sont les origines de la taxation et il montre à quel point les taxes sont liées au pouvoir politique. Elles sont prélevées sur les terres accordées par le roi, ce qui lui permet de stimuler leur mise en culture, de se procurer des revenus pour les travaux publics et l’armée, et en définitive, d’accroître son pouvoir sur la terre et les hommes.

Enfin, G. van Driel tente d’évaluer l’ampleur du « fardeau » de la taxation qui pèse sur la société, notamment après le changement majeur qui a lieu à l’époque achéménide, lorsque la Mésopotamie paye pour la première fois des taxes à un pouvoir extérieur. Une étude des plantations de dattes dans le sud de la Mésopotamie montre qu’entre les taxes et les corvées, les loyers de la terre et les profits des temples, 25% à 63% de la production arable pouvait être réclamée, avec une moyenne de 30%. Ce chiffre semble considérable ; et pourtant ce drainage n’a pas affaibli la région selon G. van Driel, car il a été compensé par une croissance économique (p. 127), attestée par les vestiges archéologiques.

*

 Tout au long de son analyse du coût des taxes, du statut de la terre, et de l’effet des prélèvements sur la société, G. van Driel s’attache à démontrer que le système de taxation stimule le marché des produits agricoles et la circulation de l’argent.

Par exemple, l’étude du statut de la terre révèle l’importance croissante du secteur privé au Ier millénaire (14). Selon G. van Driel, cela s’explique par le fait qu’il est plus avantageux pour le roi et pour les institutions de louer la terre plutôt que de l’exploiter directement: notamment car cela permet d’y impliquer plus de main d’œuvre, par un système pyramidal, les terres étant accordées à l’aristocratie militaire et à des entrepreneurs, qui reportent la taxe due au roi ou à l’institution sur leurs propres tenanciers. Ainsi, G. van Driel écrit que même si les institutions demeurent de grands producteurs, elles aussi « ont été conduites dans une économie orientée vers le marché : elles doivent échanger leurs produits contre de l’argent, davantage que pendant les époques précédentes » (15). Cette importance du secteur privé va dans le sens de l’existence d’un marché.

De manière plus précise, G. van Driel explique comment la taxation stimule le marché car les produits prélevés par le roi, par les institutions, et par les collecteurs locaux se retrouvent tous sur les marchés des villes, par les mêmes canaux. Le dossier d’Iddin-Marduk (16) illustre bien ce système. Cette « compagnie » se charge du transport de l’orge et des oignons vers Babylone. Pour cela, elle doit payer la taxe sur le transport, le kāru ša šarri, à un officier royal, sur le canal vers Babylone. La compagnie paye la taxe en nature.  Mais, comme l’officier doit en reverser le produit au roi en argent, il doit vendre les denrées prélevées. Or, le moyen le plus facile est de les revendre à ceux-là même qui s’occupent de leur commercialisation, la compagnie d’Iddin-Marduk.  Ainsi, dans les textes W, IM 54 et Nbn 268, Iddin-Marduk, Nūr-Sin ou ses associés reçoivent de l’orge et des oignons des personnes liées au bureau des taxes. G. van Driel considère que si Iddin-Marduk préfère garder les produits bruts et payer les taxes en argent, c’est qu’il est certain de trouver un débouché pour ses produits à Babylone. Donc, la taxe sur le transport prouve qu’il existe un marché des produits agricoles.

Enfin, G. van Driel montre, à travers l’étude de la taxation, que l’argent occupe une place de plus en plus importante dans l’économie. A l’échelle des individus, la majorité payent les taxes en nature, mais certains préfèrent verser de l’argent, par exemple au lieu d’accomplir leur service militaire. A l’échelle de la Mésopotamie, l’auteur observe qu’entre le début et la fin de la période achéménide, la qualité de l’argent augmente, on passe de 1/8ème à 1/10ème d’impuretés tolérées. G. van Driel écrit : « J’hésite à parler d’inflation, mais je le vois comme un signe que l’approvisionnement en argent est plus important, ce métal étant à l’origine une denrée parmi d’autres » (17).

Tout concourt donc à la même conclusion : la Mésopotamie a eu besoin de plus d’argent. L’auteur aboutit au même problème que dans la première partie de l’ouvrage : comment la Mésopotamie gagnait-elle cet argent, puisqu’elle-même ne produit pas ce métal? Comment a-t-elle pu fournir aux Perses, si l’on en croit Hérodote, 1000 talents d’argent par an ? Au terme de l’étude de G. van Driel, cette question demeure sans réponse, l’auteur écrit lui-même en conclusion « la question de l’approvisionnement en argent, dont le besoin a cru au cours de la période, est insoluble » (p. 318).

Situation dans l’historiographie

G. van Driel n’adopte jamais un ton polémique. Il ne fait pas référence aux débats historiographiques qui sous-tendent les travaux sur l’économie antique. Cependant, il est possible de le situer dans les courants historiographiques par une analyse de sa méthode, de ses conclusions et de la manière dont son livre a été reçu par la critique.

* * *

 L’originalité de l’ouvrage de G. van Driel tient en premier lieu à la méthode mise en œuvre, et au ton employé qui est l’un des traits distinctifs de cet auteur.

G. van Driel tient à fonder son étude sur les sources écrites, qui lui servent de matériau et de preuves, et qui dictent l’organisation de son travail. Tous ses chapitres commencent par une analyse détaillée de la terminologie, et chaque sous-partie se fonde sur un lot d’archives particulier. Ses conclusions sont chaque fois replacées dans leur contexte chronologique et géographique. Sans cesse, il fait remarquer les limites des sources. Il note les difficultés qu’il éprouve à définir certains termes aussi importants que « isqu » par exemple. Selon G. van Driel, la documentation n’est pas explicite et donne souvent peu d’indices sur son contexte. Il écrit « Nous dépendons de la documentation disponible, mais nous savons qu’elle est insuffisante » (p. 54), et il n’hésite pas à laisser certaines questions « pour le futur », par manque de matière. Ce scepticisme provient selon M. Jursa (18) de l’école hollandaise dont est issu G. van Driel, celle de son maître à Leyde, F.R. Kraus. Celui-ci aurait dit lors d’une communication en 1978 : « A la manière de danseurs au Bal des sorcières, qui ont conscience de tenir en main des balais de paille (sans pouvoir voler), les Assyriologues tentent obstinément d’insuffler de la vie aux textes et de reconstruire à partir des détails qu’ils contiennent les évènements auxquels ils se référaient autrefois, alors qu’ils tiennent des mots morts dans leurs mains » (19). Le courant historiographique représenté par F.R. Kraus est qualifié d’« humanisme libéral », par Morris and Manning (20), et il se caractérise par une méthode empirique et inductive. On la décèle dans les travaux de G. van Driel par sa prudence envers les généralisations.

En effet, cette démarche le conduit à exprimer les limites des modèles et des concepts traditionnels utilisés pour décrire l’économie antique. Dans la conclusion, il écrit qu’il est nécessaire de faire appel à des concepts tels que la réciprocité et la redistribution, le privé et l’institutionnel, la maisonnée et le patrimoine, mais il les qualifie d’étiquettes, utilisées par défaut pour élaborer un discours historique par essence toujours hésitant (21).  Cependant, ce refus de la théorisation se traduit aussi par un défaut de définition des termes employés. Les notions de marché et d’argent qui sont au cœur de l’ouvrage ne sont jamais explicitées, alors qu’elles sont polysémiques.

Certains historiens critiquent la méthode de G. van Driel. M. van de Mieroop la qualifie de « scepticisme extrême », dans un compte-rendu d’Elusive Siver paru en 2004. Pour cet auteur, G. van Driel se contente « d’expliquer les textes » alors que le rôle de l’historien est « d’expliquer les cultures » en proposant des théories (22). Pourtant, M. van de Mieroop écrit qu’avoir conscience des limites des sources est une qualité première de l’historien. Et G. van Driel ne s’en tient pas à une approche descriptive des textes. Avec beaucoup de précautions, il dresse des lignes générales, tente des quantifications approximatives ou partielles, se réfère à des modèles, tel que le Pälastgschaft de F.R. Kraus. Au cours de sa carrière, il ose de plus en plus proposer des hypothèses fondées sur des suppositions et non uniquement sur les informations tirées de la documentation.

Les idées qu’il défend permettent-elles de le situer dans la querelle qui a longtemps divisé les historiens de l’économie antique, entre « primitiviste » et « moderniste », ou bien G. van Driel contribue-t-il au dépassement actuel de ces débats ?

* * *

 En apparence, G. van Driel semble appartenir au courant historiographique «moderniste». Le vocabulaire qu’il emploie est très contemporain : il parle d’«entrepreneur» et de «capitalistes», de «cycle de croissance» et de «marché» de «cluster» et d’«entreprise». Cependant, G. van Driel prend en compte la critique selon laquelle ces termes modernes seraient impropres pour décrire les réalités antiques. Dans ses articles, il s’attache à les redéfinir pour les appliquer à la Mésopotamie. Par exemple, il  interroge  la notion d’« investissement », en montrant que la construction et l’ornement des temples, qui peuvent sembler être de pures dépenses, sont en réalité un investissement dans une société où le but de la vie humaine est de travailler pour les dieux (23). Dans un autre article, il redéfinit la notion d’« entrepreneur », en partant des définitions proposées par les dictionnaires contemporains, pour proposer un nouveau sens adaptée à la Mésopotamie (24) et définir une typologie (25).

Si G. van Driel n’adopte jamais une posture polémique, il lui arrive de faire référence à des concepts issus de l’historiographie de l’économie antique. Par exemple, l’un des fils directeurs de ses différents articles et de son ouvrage est de montrer que l’exploitation directe de la terre par le temple est moins avantageuse que la location à des propriétaires privés (26). Le concept de «Household» proposé par Finley, et l’idée d’autarcie qu’il véhicule est donc impropre pour décrire les institutions mésopotamiennes (27). Sans le citer, il fait également référence à la théorie institutionnaliste de K. Polanyi et au concept d’ «embeddness », c’est-à-dire d’encastrement de l’économique dans le politique et social par le moyen des institutions qui encadrent la société. G. van Driel ne nie pas que les institutions ont un pouvoir économique et politique majeur en Mésopotamie, mais il considère qu’elles n’ont pas la taille suffisante pour dominer la société dans son ensemble. Même à l’époque d’Ur III, écrit-il, « tout le monde n’avait pas une existence ‘encastrée’, l’existence de l’usure en est une preuve évidente » (28). Il défend ainsi l’idée qu’à l’échelle des institutions comme des individus, il existe une gestion consciente dans le but de faire des profits, même s’il écrit que les preuves sont difficiles à apporter (29).

La conception générale que G. van Driel se fait de la société mésopotamienne le place également dans le courant moderniste, car il participe à la critique des thèses primitivistes traditionnelles de la pensée de M. Finley. Selon ce courant historiographique, les sociétés anciennes, dans lesquelles l’agriculture est au centre des mentalités, sont marquées par la permanence et par la longue durée. G. van Driel montre que  même si l’agriculture est au fondement de l’économie, une étude sur la longue durée révèle des dynamiques. Selon L. Graslin (30), l’une des idées originales de G. van Driel est de concevoir l’économie mésopotamienne comme une économie cyclique, marquée par une succession de vagues alternant croissance et déclin. Cette impression repose sur les prospections de l’archéologue R. Mc Adams dans le sud de la Mésopotamie (31). Parallèlement, G. van Driel montre qu’au long des trois millénaires de son histoire, la Mésopotamie a connu une évolution de nature politique depuis les centres urbains locaux du IIIème millénaire jusqu’à la monarchie achéménide considérablement centralisée (32). La seconde originalité de G. van Driel est de considérer que le facteur premier des changements économiques n’est ni strictement économique, ni écologique, mais réside dans ces évolutions politiques.

Tous ces indices permettent de dire avec L. Graslin : « bien que G. van Driel ne revendique pas cette étiquette, l’image qu’il donne de l’économie néo-babylonienne conduit à le classer parmi les modernistes », mais qu’il « ne verse pas dans le modernisme excessif et souligne l’importance d’une vision globale de la société mésopotamienne ».

* * *

 Le tableau que G. van Driel fait de l’économie mésopotamienne est en réalité nuancé. Sa pensée a évolué avec le temps. En 1988, dans un article sur l’agriculture, il note que « la monnaie au sens actuel n’existe pas. Le marché a une portée limitée » (33). Mais parallèlement, il s’intéresse à l’étude des comportements économiques, aux notions de risque, de capital et d’investissement. Il met en lumière ces pratiques dans le domaine agricole, et montre par exemple comment se développent au premier millénaire les cultures spéculatives de dattes, orientées vers le marché, dont le moteur est la propriété privée (34). Finalement, dans Elusive Silver, il tend à réévaluer le rôle de l’argent et du marché, mais de manière toujours limitée (35).

C’est pourquoi son ouvrage a été critiqué par certains historiens.  Par exemple, M. van de Mieroop (36) remet en cause la thèse de G. van Driel selon laquelle le système des prébendes est un espace de l’économie que le marché n’a pas atteint. Il aurait sous-estimé le fait que les achats, les ventes et les locations de prébendes « introduisent des éléments de marché dans le système ». M. van de Mieroop insiste sur l’importance de l’argent dans le fonctionnement interne des institutions, à un niveau encore supérieur à G. van Driel.

G. van Driel montre dans son ouvrage, par une étude sur la longue durée, que l’économie mésopotamienne est complexe. Alors que les spécialistes du IIIème millénaire ont tendance à mettre en avant le rôle des institutions qui encadrent l’économie, G. van Driel démontre dans Elusive Silver qu’il existait déjà un marché et que l’argent était utilisé à cette époque. A l’inverse, à l’époque néo-babylonienne, pour laquelle les études insistent sur la présence de comportements économiques modernes, G. van Driel pense qu’une partie de la société, le secteur des prébendes, pouvait fonctionner sans argent, et insiste sur le caractère agraire de l’économie. Tout en faisant ainsi le lien entre les différentes périodes de l’histoire de la Mésopotamie, il insiste sur la spécificité de l’époque récente, où  le secteur privé, le marché, et l’argent, jouent un rôle sans précédent.

Débat

Nous pouvons soumettre au débat deux points soulevés par G. van Driel, en premier lieu, la question du marché. Selon G. van Driel, s’il existe bien un marché en Mésopotamie depuis le IIIème millénaire,  il n’existe pas de véritable « économie de marché ». Cette distinction se réfère peut-être à Karl Polanyi qui différencie les marchés anciens et le grand marché moderne (37). Les historiens actuels admettent cette distinction, Alain Bresson (38) par exemple distingue la société de marché d’aujourd’hui et l’économie à marchés d’autrefois, tout en soulignant les continuités entre les deux, à l’inverse de Polanyi qui les sépare radicalement. Il en découle une série de questions : comment définir le marché en Mésopotamie ? Les mécanismes y sont-ils différents de ceux des autres sociétés antiques, comme la Grèce des cités ou l’Empire Romain ? Quelle est l’importance relative des rapports marchands dans l’économie par rapport à la redistribution et à la réciprocité ? Comment fonctionnent ces rapports marchands dans une société agraire ? Et finalement, quelle est la place relative des institutions et du secteur privé dans l’économie, comment les deux entrent-ils en relation (39)? Certaines de ces pistes sont ouvertes par l’ouvrage de G. van Driel, notamment à travers la question moins théorique et plus concrète de l’argent.

G. van Driel ne se demande pas quelle est la proportion de métal en Mésopotamie, ni dans quelle mesure l’argent était utilisé pour les petites transactions. Il affirme que l’argent était présent dès le IIIème millénaire, et qu’il devient très courant au Ier millénaire. Le sens du titre « l’argent insaisissable » ne pose pas la question de la circulation de ce métal en Mésopotamie, mais de la manière par laquelle il arrive dans cette région. Comment l’argent est-il gagné par la Mésopotamie ? G. van Driel renonce à apporter une réponse définitive mais  propose deux méthodes, d’une part l’analogie avec d’autres époques, par exemple avec l’exportation de textiles par la Mésopotamie à l’époque paléo-assyrienne ; et d’autre part le recours à des modèles comme celui du Palastgeschäft de F.R. Kraus (40). La question reste ouverte.

***

 Elusive Silver présente donc un tableau complexe et évolutif de l’économie du Ier millénaire envisagée à partir du prisme des prébendes et de la taxation, et retrace les origines de ces structures dans l’histoire de la Mésopotamie. L’originalité de la démarche de G. van Driel est la manière dont elle est dictée par les sources et la façon dont il rappelle constamment leurs limites, par exemple l’absence des populations tribales qui représentaient une part importante de la société Mésopotamienne. La dédicace à Mr Casaubon est une mise en garde contre les théories explicatives générales. G. van Driel utilise lui-même, de plus en plus au cours de sa vie, les modèles, les concepts, les tentatives d’interprétation et les hypothèses. Mais il  note  toujours leur degré d’incertitude, et rappelle que chaque phénomène a un contexte, à l’intérieur d’une société « stratifiée et non uniforme ». L’étude des questions économiques conduit à explorer des terrains situés aux limites de nos connaissances, c’est pourquoi elles sont tant débattues.

NOTES

 (1) Selon M. van de Mieroop, l’épouse de G. van Driel a confirmé que son mari pensait bien au personnage de George Eliot lorsqu’il a écrit cette dédicace. Marc van de Mieroop, « Compte-rendu de Elusive Silver », in JESHO 47, 2, Leyden, 2004

(2) Govert van Driel, The Cult of Aššur, Van Gorcum, 1969

(3) G. van Driel, “Neo-Babylonian agriculture” BSAg 4, 1988, p.121-159, Berlin; “Neo-Babylonian agriculture, III, Cultivation” BSAg 5, 1990, p.219-266; “Wood, Trees and Timber in Mesopotamia, BSAg6, 1992, p.171-176; “Neo-Babylonian sheep and goat” BSAg 7, 1998, p.219-258

(4) Par exemple, l’article “The ‘Eanna archive’”, BiOr 55 (1998), p.59-79, dans lequel G. van Driel défend la thèse que ce ne sont pas des archives ‘vivantes’ détruites lors des troubles politiques de l’an II de Darius, mais des archives ‘mortes’, volontairement mises de côté lors d’un rangement visant à résoudre les problèmes administratifs du temple.

(5) G. van Driel, «Agricultural Entrepreneurs in Mesopotamia», H. Klengel – J. Renger (éds.), Landwirtschaft im Alten Orient, Berliner Beiträge zum Vorderen Orient, Bd. 18), D. Reiner, Berlin, p. 121-159 et «Capital Formation and Investment in an Institutional Context in Ancient Mesopotamia», in J.G. Dercksen (éd.), Trade and Finance in Ancient Mesopotamia. Proceedings of the 1st MOS Symposium, Leiden, December 19-20, 1997, (PIHANS, 84)

(6) Marc van de Mieroop, « Compte-rendu de Elusive Silver », in JESHO 47, 2, Leyden, 2004

(7) M.A. Dandamayev, « Compte-rendu de Elusive Silver », JAOS, vol.124, n°3, juillet-septembre 2004, p.588-590

(8) Raymond Descat, « Le marché dans l’économie grecque », in Revue de Synthèse, n°127, 2006, p.253-272

(9) « It is the question how to find a market for that are basically agricultural bulk products, which ultimately results in payments in silver, which itself had to be earn through foreign trade.», Elusive Silver p.I

(10)Elusive Silver p.34 “A prebend is defined here as a right to income deriving from the fulfilling of a function in the cult of the gods which involved contact with the divine and which was from the outset hereditary, or became so in the course of its development

(11) Elusive Silver p.126 “In the later prebendal system the main difference seem to have consisted in being a ‘ritualist’ which included certain craftsmen, or a ‘purveyor’, in which the type of task determined the degree of initiation and the manner of recompensation

(12) Elusive Silver p.97 “All features of the prebendal system conspire to keep outlines blurred

(13) Elusive Silver, p. 135 : G. van Driel fait une étude rapide des possibilités de location de prébendes, indiquée par le terme ana sūti ou ana ebūri. Ce type de contrat exige que le locataire paie une somme fixe au propriétaire, et ne contient pas d’arrangement concernant la fonction à remplir.

(14) Elusive Silver p.164 «To all probability the private sector had become much stronger than before and especially less subsistence oriented, even if such a statement is mainly based on impressions »

(15) Elusive Silver p.165 « Also the institutions were forced into a more market oriented economy : they had to exchange their produce for silver even more than was the case earlier on. »

(16) G. van Driel renvoie à l’étude de C. Wunsch, Die Urkunden des babylonischen Geschäftsmannes Iddin-Marduk, Zum Handel mit Naturalien im 6. Jahrhundert v. Chr. I und II, Groningen, 1993 ; pour le corpus complet de ces textes.

(17) Elusive Silver, p.159, note 9 « I would hesitate calling this inflation but prefer regarding it as a sign that the supply of silver has increased, silver being still primarily one commodity amongst others” Il note que ces chiffres sont établis à partir des prix de compte et non des prix du marché. P. 160, G. van Driel cite les travaux de A.L. Stolsky, La Bourse de Babylone, 1997, p.50, qui démontre que les prix du marché sont toujours plus hauts que les prix de compte.

(18) M. Jursa, Aspects of the Economic History of Babylonia in the First Millenium BC, Economic Geography, Economic Mentalities, Agriculture, the Use of Money and the Problem of Economic Growth, Münster, Ugarit-Verlag, 2010, partie “Introduction et historiographie”.

(19) “Wie den Tänzert auf dem Hexenball, die ernüchtert Besenstiele mit Strohwischen im Arme halten, ergeht es den Assyriologen bie ihren hartnäckigen Versuchen, den Texten Leben einzublasen, aus den aufgezeichneten Details die Zustände und Vorgänge zu rekonstruieren, auf die sie einmal bezogen haben: sir halten tote Wörter in Händen.” in F. R. Kraus, « Der ‘Palast’, Produzent und Unternehmer im Königreiche Babylon nach Hammurabi (ca. 1750-1600 v. Chr.) » in E. Lipinski, State and Temple Economy in the Ancient Near East II, Louvain, 1979, p.423-424

(20) I. Morris and J. G. Manning, The ancient economy, evidences and models, Standford University Press, 2004

(21) Elusive Silver p.326 “For the details we must study the written documentation with its varying backgrounds, which presents itself to us, at least for the moment, in very period-specific guises, for which we are inadequately equipped, and which require the invention of concepts such as reciprocity and redistribution, private or institutional, household, patrimonial and patriarchal, and more, in various combination in an attempt at comprehension. In reality all such props and stickers are part of a continuous groping, especially if the written word is studied, in which at least a part of the population, the non-sedentary and the tribal element, which is not necessity the same, hardly figure”.

(22) « To me the aim of our work is to put forward tentative theories that explain the cultures, rather than the texts, we study. », Marc van de Mieroop, Review, JESHO, vol.47, n°2, 2004, p.261-264,

(23) G. van Driel “Capital formation and investment in an Institutional Context in Mesopotamia”, in J.G. Dercksen (éd.), Trade and finance in Ancient Mesopotamia, Proceeding of the 1st MOS Symposium, Leiden, 1997 (PIHANS, 84)

(24) G. van Driel, “Agricultural Entrepreneurs in Mesopotamia », H Klengel, J. Renger (éds), Landwirtschaft im Alten Orient, Berliner Beiträge zum Vorderen Orient, Bd. 18), D. Reiner, Berlin, p.121-159. Définition proposée pour “entrepreneur”: “quelqu’un qui n’appartient pas à la hiérarchie institutionnelle et qui, volontairement, accepte la position de gestionnaire agricole sans devenir membre de l’institution dans laquelle il agit » ou « quelqu’un qui, sans devenir un officier, accompli des tâches pour l’institution à laquelle il appartient qui ne font pas partie des devoirs attachés à sa fonction habituelle ».

(25) Typologie des entrepreneurs: 1) les fermiers rentiers de l’institution qui louent des terres au temple en échange d’une partie de la récolte, 2) les exploitants assignés par une autre personne à une terre contre un service ou un paiement, 3) les entrepreneurs qui louent une terre appartenant à une propriété plus large appartenant à un haut officier ou à un membre de la famille royale.

(26) Par exemple, dans son article “The Murašu in context », JESHO, 32, 1989, p.203-229, il défend contre Stolper l’idée que l’arrêt des archives est lié à leur mise de côté pour obsolescence et non à une décision royale de faire passer leurs terres sous exploitation directe (car elle n’est pas considérée comme étant avantageuse).

(27) Selon G. van Driel, “Neo-Babylonian agriculture”, BSAg 4, 1988, p. 121-159 : l’implication d’entrepreneurs extérieurs est moins un signe de force de l’institution qu’un signe de faiblesse car cela signifie qu’elle n’est pas capable de réaliser la meilleure exploitation possible avec ses propres moyens internes.

(28) Elusive Silver p.23, “Not everybody led an « embedded existence ». The occurrence of usury is an obvious indicator of that fact”. Voir aussi cette réflexion de l’auteur à propos de l’économie redistributive de l’époque d’Ur III, p. 163 : « Les travailleurs sont la propriété de l’institution et reçoivent une maigre subsistance. C’est une relation servile au gouvernement. (…) Il est difficile de voir les institutions paléo-mésopotamiennes comme un exemple de ce qui pourrait être un idéal social ».

(29) G. van Driel, “Agricultural Entrepreneurs in Mesopotamia » : « Bien que je ne trouve aucune difficulté à accepter que le désir de profit était présent en Mésopotamie, il est difficile d’en apporter les preuves, en particulier concernant les institutions »

(30) Laëtitia Graslin-Thomé, Les échanges à longue distance en Mésopotamie au Ier millénaire, une approche économique, Paris, 2003, p.127-129

(31) Voir la conclusion de G. van Driel in “Capital formation and investment in an Institutional Context in Mesopotamia”

(32) G. van Driel propose que la société mésopotamienne ait été organisée selon quatre niveaux définis dans l’introduction: 1 – les grandes capitales en croissance 2 – les centres religieux secondaires avec leur clergé rémunéré 3 – les localités où sont prélevées les taxes 4 – les simples villages agricoles.

(33) G. van Driel, « Neo-abylonian agriculture », BSAg 4, 1988, p.121-159

(34) G. van Driel “Neo-Babylonian Agriculture III, Cultivation” BSAg 6, 1992, p.219-266

(35) Elusive Silver p.272 : dans la société Mésopotamienne, « les paiements en argent ne sont pas une règle absolue »

(36) Marc van de Mieroop, Compte-rendu de Elusive Silver, in JESHO 47,2, Leiden, 2004, p.261

(37) Jérôme Maucourant “Karl Polanyi, les marchés et le marché » in Colloque, K. Polanyi et le Marché, Nanterre, 2002 (en ligne)

(38) A. Bresson, « Polanyi, le marché et les économies d’avant le capitalisme » in colloque K. Polanyi, Itinéraires.

(39) Pour répondre à ces questions, l’historiographie actuelle de l’économie antique s’oriente vers plusieurs démarches :

- Historiciser le concept de marché afin d’en montrer la spécificité pour chaque société

- Penser les marchés de manière segmentée, en plusieurs espaces ou échelle (locale, internationale), et voir comment elles entrent en relation.

- Faire appel à la comparaison, comme P. Bang qui analyse les marchés de l’Empire romain à la lumière du concept de « bazaar » utilisé par les anthropologues pour décrire les villes marocaines. (P. F. Bang, The Roman Bazaar : A Comparative Study of Trade and Markets in a Tributary Empire, Cambridge, 2008)

- Etudier la circulation des produits à l’échelle du monde antique (histoire connectée). Par ex : Horden and Purcell, The corrupting Sea, a Study of Mediterranean History, 2002

(40) F.R. Kraus, « « Der Palast », Produzent und Unternehmer im Königreiche Babylon nach Hammurabi » in Lipinski, State and Temple Economy in the Ancient Near East II, Louvain, 1979, p.423-424

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Ecobabylone

La documentation textuelle en écriture cunéiforme provenant de l’ancienne Mésopotamie comprend de très nombreuses archives institutionnelles ou privées, de nature administrative, juridique et économique. Depuis un siècle, ces textes ont été et continuent d’être exploités pour reconstituer les mécanismes fondamentaux de l’économie en Assyrie et en Babylonie, qu’ils documentent en masse sur la longue durée, de la fin du IIIème à la fin du Ier millénaire avant notre ère. Au-delà des modèles et des débats classiques sur le mode de production asiatique, l’économie administrée, le Marketlesstrading, le rôle économique des institutions, les réseaux d’échanges, etc., la production de monographies et d’articles scientifiques issus de la recherche internationale proposant discussions et synthèses sur l’économie du Proche-orient antique s’est fortement accrue ces dernières années. L’accès à cette documentation dispersée et présentant des sources en général peu connues reste un problème pour qui s’intéresse à ce champ de l’histoire ancienne. Le but de ce carnet est de suivre l’état des principaux projets, des productions et des débats dans ce domaine de la recherche et d’en proposer des résumés et des analyses critiques.

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